7 aperçus étonnants de la vie ancienne des enfants

Au fil des siècles, les historiens nous ont raconté en détail l'ascension et la chute des civilisations, les dirigeants et les dirigeants de notre monde, les batailles dramatiques et les monuments magnifiques, mais l'histoire des enfants et de l'enfance a été étrangement absente.

L'invisibilité des enfants dans l'histoire et l'archéologie est parfois attribuée à la rareté des documents historiques relatifs aux enfants et aux artefacts qui leur ont appartenu. Peut-être aussi a-t-on pensé que les enfants sont quelque peu périphériques aux sujets historiques les plus importants.

Au cours des dernières décennies, cependant, une compréhension de l'enfance à travers les âges a commencé à émerger et les chercheurs ont commencé à braquer les projecteurs sur cet aspect vital de l'histoire humaine.

Les archives archéologiques et historiques offrent l'opportunité d'explorer de nombreux aspects de l'enfance - un ancien biberon en céramique, une arme de la taille d'un enfant, de minuscules empreintes de pas fossilisées, des "griffonnages" d'enfants dans des manuscrits médiévaux, des comptines et des contes mythologiques - ils sont tous ont des histoires à raconter sur les enfants de notre passé.

Ici, nous examinons sept aperçus étonnants de ce qu'était vraiment la vie des enfants à travers l'histoire.

'Boy Scouts' de l'Égypte ancienne

Jamais auparavant l'enfance ancienne n'a été recherchée aussi systématiquement que dans la masse de 7 500 documents papyrus égyptiens anciens qui proviennent d'Oxyrhynchos en Égypte, une grande ville de plus de 25 000 habitants, qui a prospéré vers 500 av. La recherche a révélé qu'en Égypte romaine, des garçons de 14 ans étaient inscrits dans une organisation de jeunesse afin d'apprendre à être de bons citoyens, à l'instar des scouts modernes.

Seuls les garçons nés de citoyens nés libres - qu'ils soient égyptiens, grecs ou romains - avaient le droit d'être membres de l'organisation de jeunesse de la ville. Pour les garçons, la transition de l'enfance à la vie adulte commence par l'inscription au « gymnase ». Certains ont commencé à travailler avant d'atteindre l'adolescence et ont peut-être suivi un apprentissage de deux à quatre ans.

Les enfants esclaves pouvaient également devenir apprentis et leurs contrats étaient du même type que les garçons des citoyens nés libres. Les esclaves vivaient avec leurs propriétaires, tandis que les enfants nés libres vivaient généralement avec leurs parents. Mais la vie était néanmoins différente pour les enfants esclaves. Des documents montrent que des enfants aussi jeunes que deux ans ont été vendus et séparés de leurs parents.

Fayoum portrait d'un garçon pendant l'occupation romaine de l'Égypte (domaine public)

Fayoum portrait d'un garçon pendant l'occupation romaine de l'Égypte (domaine public)

Élevés pour la bataille : comment les garçons spartiates sont devenus des guerriers

Des documents historiques révèlent à quel point l'ancienne cité-état grecque de Sparte est presque entièrement dédiée à l'art de la guerre.

À l'âge de sept ans, les garçons spartiates étaient retirés à leur famille et inscrits dans une institution connue sous le nom de agogé dans lequel ils passeraient par une éducation physique rigoureuse et des compétences de survie. Les garçons étaient délibérément sous-alimentés pour qu'ils deviennent aptes à voler de la nourriture sans se faire prendre. S'ils se faisaient prendre, ils seraient sévèrement punis. Cela était susceptible d'apprendre aux garçons à développer des compétences furtives qui seraient importantes en tant que soldats. De plus, ils étaient régulièrement battus et fouettés pour augmenter leur capacité à endurer la douleur.

On ne leur a donné qu'un seul vêtement et on ne leur a donné aucune chaussure afin que la plante de leurs pieds devienne dure. On disait que les guerriers spartiates aux pieds nus pouvaient distancer n'importe quel citoyen grec chaussé de chaussures d'une autre cité-état.

Le système éducatif spartiate est unique en ce qu'il est entièrement axé sur la préparation d'une ville à la guerre. Le système éducatif était très étroit par rapport aux systèmes éducatifs d'autres cités-États, mais son caractère unique et son orientation ont réussi, au moins pendant un certain temps, à créer une ville militaire austère qui pouvait affronter presque n'importe quel adversaire, même le puissant persan achéménide. Empire en 480 av.

Trois garçons spartiates pratiquant le tir à l'arc (domaine public)

Trois garçons spartiates pratiquant le tir à l'arc (domaine public)

A Skip, Hop and Jump : les empreintes des enfants dans l'histoire

Sur un site unique de la haute vallée d'Awash, dans le sud de l'Éthiopie, des chercheurs ont découvert des traces d'enfants qui ont probablement été faites par l'ancêtre humain disparu, Homo heidelbergensis (il y a 600 000 à 200 000 ans), se produisant à côté d'empreintes d'adultes et d'une abondance de traces d'animaux rassemblées autour d'une petite mare boueuse. Ils avaient été préservés par la coulée de cendres d'un volcan voisin. Des outils en pierre et des restes d'animaux abattus suggèrent que les adultes étaient allés à la chasse et que les enfants les accompagnaient.

On pense que les traces d'enfants ont été faites par des enfants aussi jeunes qu'un ou deux ans, debout dans la boue pendant que leurs parents et leurs frères et sœurs plus âgés continuaient leurs activités.

"Les découvertes créent un aperçu unique et momentané du monde d'un enfant il y a longtemps. Ils n'ont clairement pas été laissés à la maison avec une baby-sitter lorsque les parents chassaient », ont déclaré les chercheurs Matthew Bennett et Sally Reynolds de l'Université de Bournemouth. "Dans les dures plaines de savane de la vallée du Rift est-africain, il était naturel d'amener vos enfants à de telles tâches quotidiennes, peut-être pour qu'ils puissent observer et apprendre."

Les empreintes de pas d'enfants en Éthiopie mettent en lumière la vie des enfants préhistoriques. Source : EmotionPhoto / Adobe Stock

Les empreintes de pas d'enfants en Éthiopie mettent en lumière la vie des enfants préhistoriques. La source: ÉmotionPhoto / Adobe Stock

Dessiner dans le passé : Doodles d'enfants médiévaux

Les enfants du Moyen Âge n'étaient pas trop différents des enfants d'aujourd'hui – ils aimaient jouer, apprendre et exprimer leur imagination à travers des dessins et des gribouillis. Ceci est mis en évidence dans un remarquable livre du XIVe siècle d'un couvent franciscain de Naples, qui contient des « griffonnages » d'enfants dans les marges.

Le manuscrit médiéval couvre des sujets tels que l'astronomie, les dates bibliques, les tableaux pour déterminer n'importe quel jour de la semaine entre 1204 et 1512, les sermons religieux et l'astrologie. Mais les dessins sont l'œuvre de petits enfants espiègles - très similaires à ce que font les enfants de nos jours.

On pense que les griffonnages médiévaux ont été réalisés par un enfant âgé de 4 à 6 ans et représentent un humain, une vache ou un cheval et une sorte de démon ou de diable.

Ce n'est pas le seul dessin d'enfant retrouvé dans le passé. En juin 2014, des dessins d'enfant ont été découverts sur d'anciens textes en écorce de bouleau dans la ville historique de Vekliky Novgorod, dans le nord-ouest de la Russie. Le document contient des leçons d'orthographe et des dessins réalisés par un garçon nommé Onfim, qui aurait entre 6 et 7 ans à l'époque. Ses dessins ont été réalisés au milieu du XIIIe siècle.

L'enfant médiéval griffonne. (Crédit : LJS 361, Kislak Center for Special Collections, Rare Books and Manuscripts, University of Pennsylvania Libraries folio 26r.)

L'enfant médiéval griffonne. (Crédit : LJS 361, Kislak Center for Special Collections, Rare Books and Manuscripts, University of Pennsylvania Libraries folio 26r.)

Les mini-armes ont enseigné aux enfants des compétences de survie vitales

Une collection d'armes trouvées à Par-Tee dans l'Oregon, aux États-Unis, a été spécialement conçue pour les petites mains afin d'enseigner aux enfants les compétences de vie. Le site Par-Tee abritait autrefois des populations parlant le chinookan et le salish.

Les archéologues ont trouvé une variété de tailles d'atlatls (anciennes armes de lancer de fléchettes) parmi les artefacts récupérés sur le site habité de 100 à 800 après JC. Ils croient que certaines des armes ont été conçues pour s'adapter spécifiquement aux mains des enfants utilisateurs.

Les chercheurs pensent que la raison pour laquelle les adultes se sont donné tant de mal pour créer des armes spéciales pour les enfants était pratique : les enfants devaient apprendre à chasser. Et avant d'avoir des arcs et des flèches, les Amérindiens de Par-Tee avaient des atlatls. Cela signifie que devenir habile à utiliser les armes était important pour la chasse et donc la survie.

Cette découverte a ouvert une fenêtre sur la façon dont les peuples anciens formaient leurs enfants aux compétences essentielles de la vie.

Les anciens enfants avaient des mini-armes pour acquérir les compétences dont ils auraient besoin en tant qu'adultes. Source : Sinisa/Adobe Stock

Les anciens enfants avaient des mini-armes pour acquérir les compétences dont ils auraient besoin en tant qu'adultes. La source: Sinisa / Adobe Stock

L'ancienne malédiction du travail des enfants

Lors de la conférence de l'Association européenne des archéologues (EAA) à Barcelone, en Espagne, l'archéologue Povilas Blaževičius du Musée national du Palais des Grands-Ducs de Lituanie à Vilnius a révélé des preuves choquantes que dans un passé lointain, de jeunes enfants exploitaient du sel, posaient des briques et fabriquer des vases en argile. Il a trouvé de petites empreintes digitales d'enfants de huit à 13 ans sur plus de 10 % des briques et des tuiles d'un château médiéval lituanien. "Lorsque nous avons les empreintes digitales d'un enfant à l'intérieur d'un pot, nous savons avec certitude qu'un enfant l'a formé... Pour moi, en tant qu'archéologue, c'est une autre façon de trouver des enfants dans les sociétés du passé", a commenté Blaževičius.

Mais le travail des enfants a ses racines dans un passé beaucoup plus lointain. Trois dents de lait humaines ont été trouvées chez deux enfants qui avaient moins de 10 ans au moment de leur décès entre 2100 et 3500 av. Les dents étaient marquées de rainures généralement formées en les utilisant à plusieurs reprises comme outils pour retenir des matières végétales ou animales tout en les ramollissant. Le matériau était probablement utilisé pour la couture ou la fabrication de paniers.

À Amarna, en Égypte, les archéologues ont également découvert des tombes du désert appartenant à des Égyptiens ordinaires qui vivaient et travaillaient dans la ville du pharaon Akhenaton. Quatre-vingt-dix pour cent des 105 squelettes individuels excavés au cimetière des tombes nord avaient un âge estimé entre sept et 25 ans, la majorité d'entre eux ayant moins de 15 ans. Il s'agissait essentiellement d'un lieu de sépulture pour adolescents, qui avaient effectué des travaux forcés tout au long de leur courte vie.

Travail des enfants dans les mines de charbon d'Angleterre. Source : Morphart/Adobe Stock

Travail des enfants dans les mines de charbon d'Angleterre. La source: Morphart / Adobe Stock

Enfants héros de la Grèce antique

Un « héros » dans la mythologie grecque désigne généralement un homme dont les exploits surhumains et la filiation semi-divine font de lui un personnage de légende. Les héros étaient vénérés dans leurs propres sanctuaires, mais les super-héros adultes n'étaient pas les seuls à être honorés ; les jeunes décédés l'étaient aussi, mis en lumière par l'histoire du prince Opheltes.

Lorsqu'un groupe de héros en route pour Thèbes est arrivé, cherchant des directions vers une source d'eau, ils ont demandé à l'infirmière du nourrisson Opheltes quelle direction prendre. La dame le laissa tomber dans l'herbe pendant une seconde ; alors qu'elle regardait ailleurs, il a été tué par un serpent. Les voyants ont interprété la mort d'Opheltes comme indiquant l'échec inévitable de la mission des héros voyageurs contre Thèbes.

Les célèbres Jeux de Némée ont eu lieu en l'honneur d'Opheltes et le vainqueur portait une couronne faite de feuilles de céleri sauvage (selon certaines versions, Opheltes est mort dans une parcelle de céleri sauvage) pour évoquer sa mémoire.

Pour achever sa transformation d'enfant humain décédé tragiquement en héros semi-divin à part entière, Opheltes a reçu des funérailles héroïques et sa tombe a reçu beaucoup de gloire au cours des années suivantes.

Découverte des Opheltes morts -- Dans une clairière au bord d'un ruisseau, Hypsipyle s'agenouille à côté du cadavre d'un bébé Opheltes, allongé sur le sol à côté d'un serpent (domaine public)

Découverte des Opheltes morts -- Dans une clairière au bord d'un ruisseau, Hypsipyle s'agenouille à côté du cadavre d'un bébé Opheltes, allongé sur le sol à côté d'un serpent (domaine public)

Nous avons trouvé les enfants ; ils étaient là depuis le début, cachés à la vue de tous. Ils étaient les minuscules créateurs résilients de l'histoire, nous la transmettant finalement à nous, les enfants du futur. Ainsi, nous sommes les « héritiers de l'histoire », et nous devons la transmettre comme les humains l'ont fait depuis le début de notre époque, en nous efforçant de créer un monde meilleur pour les petits qui viendront après nous.

Par Joanna Gillan

Image du haut : Un enfant royal du Moyen Âge. La source: liyasov / Adobe Stock

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