Agricultores chinos domesticaron gatos leopardo asiáticos hace 5.000 años

Los agricultores chinos pueden haber domesticado a los gatos leopardo asiáticos durante el Neolítico, hace más de 5.000 años. Es una especie diferente del único tipo vivo de gato doméstico en la actualidad, el felis catus que tanta gente tiene como mascota.

En la China moderna, la gente ahora mantiene felis catus , no el gato leopardo ( bengalensis ) que los agricultores domesticaron hace tanto tiempo, dice Comunicado de prensa del Centro Nacional de Investigaciones Científicas de Francia. (El cachorro de leopardo asiático no debe confundirse con el leopardo nublado, un gran felino mucho más grande que se encuentra en Asia). La única especie de gato doméstico en el mundo actual, descendiente de un gato montés en África y el Cercano Oriente, luego reemplazó al gato leopardo doméstico en China, dijeron los investigadores.

Un grupo de investigadores franceses, británicos y chinos llevó a cabo el nuevo estudio que identificó huesos de gato que datan de alrededor del 3500 a. descubierto en asentamientos agrícolas en la provincia de Shaanxi en 2001.

"Todos los huesos pertenecen al gato leopardo, un pariente lejano del gato montés occidental, del que descienden todos los gatos domésticos modernos", se lee en el comunicado de prensa. “Los científicos han proporcionado pruebas de que los gatos comenzaron a domesticarse en China antes del 3000 a. Este escenario es comparable al que se desarrolló en el Cercano Oriente y en Egipto, donde se desarrolló una relación entre humanos y gatos tras el nacimiento de la agricultura.

Un cráneo de gato doméstico del sitio neolítico de Wuzhuangguoliang en la provincia de Shaanxi, del 3200 al 2800 a.

Un cráneo de gato doméstico del sitio neolítico de Wuzhuangguoliang en la provincia de Shaanxi, del 3200 al 2800 a. (© J.-D. Vigne, CNRS/MNHN)

Cuando los investigadores de la Academia de Ciencias de China descubrieron huesos de gatos antiguos en asentamientos humanos en Shanxii y Henan, preguntaron si eran evidencia de una relación entre los pequeños gatos chinos y los humanos en el mundo.4 y milenio antes de Cristo o si fueron los primeros gatos domésticos en llegar desde el Cercano Oriente.

El ADN se había degradado, por lo que no fue posible identificar la especie de esa manera, por lo que observaron las mandíbulas. Las estructuras óseas de los gatos pequeños son muy similares y no se pueden diferenciar mediante técnicas convencionales. Los investigadores utilizaron un proceso llamado análisis morfométrico geométrico en cinco mandíbulas de gatos de entre 4.900 y 5.500 años.

“Su trabajo determinó claramente que todos los huesos pertenecían al gato leopardo ( Prionailurus bengalensis ). Todavía muy extendido en el este de Asia hoy en día, este gato montés, un pariente lejano del gato montés occidental ( Felis silvestris lybica ), es bien conocido por su propensión a frecuentar áreas con alta presencia humana. Al igual que en el Cercano Oriente y Egipto, los gatos leopardo probablemente fueron atraídos a las colonias chinas por la proliferación de roedores que se aprovechaban de los graneros”, se lee en el comunicado de prensa.

Los científicos han utilizado granos de arroz para medir la capacidad craneal de los gatos leopardo asiáticos domesticados. Hoy en día, solo existe una especie de gato doméstico, descendiente de los gatos salvajes del Cercano Oriente y África. (© J.-D. Vigne, CNRS/MNHN)

Ahora se sabe que la domesticación de gatos ocurrió en al menos tres partes del mundo: Egipto, el Cercano Oriente y China en el momento en que apareció la agricultura por primera vez.

Hoy en día, hay más gatos domésticos que cualquier otro animal doméstico en el mundo. Los expertos estiman que hay más de 500 millones de gatos domésticos en todo el mundo. Un estudio publicado en 2004 rastrea la estrecha relación entre humanos y gatos en el Cercano Oriente alrededor del 9000 al 7000 a. C., después de la primera práctica de la agricultura, según el comunicado de prensa.

El comunicado de prensa pregunta si los gatos domésticos occidentales que reemplazaron al gato leopardo después del final de la Nueva Edad de Piedra llegaron "a China con la apertura de la Ruta de la Seda, cuando los imperios romano y han comenzaron a establecer vínculos tenues entre Oriente y Occidente". Esta es la siguiente pregunta a responder.

Imagen de portada: un gato leopardo asiático ( hubpages)

Por Mark Miller

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