Catapulta: la larga historia de una importante máquina de asedio medieval

Una de las imágenes más icónicas de la Edad Media europea es el castillo. Esta estructura defensiva a menudo estaba fuertemente fortificada y proporcionaba a sus habitantes la seguridad que tanto necesitaban. Por lo general, era bastante difícil para un enemigo capturar un castillo, y para eso un ejército atacante necesitaba máquinas de asedio. La catapulta fue una de las más efectivas de estas máquinas de guerra.

Índice
  1. El onagro romano
  2. Catapultas de tracción chinas
  3. Catapultas de torsión
  4. El tirón se encuentra con el giro
  5. La evolución del trabuquete

El onagro romano

La catapulta fue un arma utilizada desde la antigüedad. En su forma más básica, la catapulta se puede describir como un "lanzador de rocas con un solo brazo". En el mundo romano, se usaba una máquina de asedio similar a una catapulta conocida como "onagro" (que significa "asno salvaje") cuando los romanos sitiaban a un enemigo. Una sugerencia para los orígenes de este nombre es que los romanos compararon las piedras lanzadas por catapulta con rocas arrojadas detrás de cascos al galope.

Otra sugerencia es que el dispositivo saltó cuando disparó sus proyectiles. Otro tipo de catapulta, que tenía una honda, se conocía como "escorpión", ya que un disparo de este dispositivo se asemejaría al movimiento de la cola de un escorpión.

Un onagro romano con honda ('Escorpión').

Un onagro romano con honda ('Escorpión'). ( Dominio publico )

Catapultas de tracción chinas

El uso de catapultas, sin embargo, no se limitó al ejército romano. Hay registros que demuestran que la catapulta también fue utilizada por los ejércitos de la antigua China. Por ejemplo, a principios del período de primavera y otoño (siglos VIII y VII a. C.), había una máquina llamada "hui" que fue utilizada por el rey de Zhou contra el duque de Zheng durante una batalla en el año 707 a. C. Como la palabra 'hui' ya no existe, no podemos estar completamente seguros de su significado. Sin embargo, los eruditos de la dinastía Han interpretaron este dispositivo como una catapulta.

Se puede encontrar una mención más clara de la catapulta en las fuentes chinas en los textos mohistas del período de los Reinos Combatientes (siglos V - III a. C.). En estos textos, las catapultas funcionaban según el principio de la palanca y se conocen como catapultas de tracción. Estos dispositivos podían ser utilizados tanto por el sitiador como por el sitiado. Como arma empleada por los sitiados, la catapulta de tracción podría usarse para atacar torres de asedio enemigas y arrojar objetos a las tropas enemigas para matarlas o interrumpir su formación.

Carro de catapulta móvil chino antiguo.

Carro de catapulta móvil chino antiguo. ( CC POR 1.0 )

Catapultas de torsión

En Occidente, por otro lado, las catapultas funcionaban con un principio diferente. En lugar de utilizar la técnica de la palanca, las catapultas europeas funcionaban según la mecánica de la torsión. Esta tecnología fue introducida por primera vez por los griegos y luego adoptada por los romanos.

En la Edad Media europea se desarrolló una variante del "onagro" romano. Se llamaba mangonel, que significa “máquina de guerra” (mangonel también puede referirse a otras máquinas de asedio). La principal diferencia entre un "onagro" y un mangonel es que este último lanza sus proyectiles desde un recipiente estacionario en lugar de una honda. Esto significaba que, en lugar de un solo proyectil grande, el mangonel también podría usarse para lanzar algunos proyectiles más pequeños.

Detalle de una miniatura de un mangonel diseñado por Nicholas Polo, su hermano y su hijo, para el Asedio de Saianfu. ( Dominio publico )

El tirón se encuentra con el giro

Si bien los ejércitos europeos utilizaron catapultas de torsión, la tecnología china de catapultas de tracción también se había extendido hacia el oeste durante y alrededor del siglo VI d.C. Se ha especulado que el conocimiento de esta tecnología fue en parte responsable de las victorias obtenidas por los ejércitos islámicos en siglos posteriores.

Sin embargo, el primer encuentro occidental registrado con la catapulta de tracción no fue una batalla con un ejército musulmán, sino con una tribu nómada conocida como los ávaros. Según Juan, arzobispo de Tesalónica, durante el asedio de la ciudad en el año 597 d. C., los ávaros utilizaron 50 grandes catapultas de tracción que arrojaron piedras a los defensores.

https://www.youtube.com/watch?v=hKtb8pSpUHY

Se ha especulado que los ávaros interactuaron con los Wei del Norte en China y aprendieron de ellos la tecnología de catapultas de tracción. Los encuentros europeos con las catapultas de tracción de los musulmanes (comúnmente llamadas "al-manjaniq") no llegarían hasta más tarde durante la conquista islámica de la Península Ibérica. Sin embargo, se ha argumentado que fue solo durante las Cruzadas que dicha tecnología se adoptó en Europa.

La evolución del trabuquete

La catapulta finalmente evolucionó hasta convertirse en la catapulta de contrapeso con bisagras, una máquina de asedio que tenía mucha mayor precisión y alcance, así como una trayectoria más alta que la catapulta. Si bien el fundíbulo dominó el campo de batalla europeo durante varios siglos, rápidamente quedó obsoleto en China debido a la introducción de las armas de pólvora.

Ilustración del siglo XIII de los mongoles asediando una ciudad del Medio Oriente usando un trebuchet. ( Dominio publico )

La llegada de la pólvora a Europa también marcó el final del uso generalizado de estas máquinas de asedio. Sin embargo, se cree que el último uso importante de catapultas en combate fue durante la Primera Guerra Mundial, cuando las tropas francesas usaron estos dispositivos para lanzar granadas en las trincheras alemanas.

Soldados franceses usando una catapulta de granadas durante la Primera Guerra Mundial.

Soldados franceses usando una catapulta de granadas en la Primera Guerra Mundial. ( Dominio publico )

Imagen de Portada: Una catapulta medieval de madera. La fuente: Tomasz Zajda /Adobe Stock

Por: Ḏḥwty

Actualizado el 26 de febrero de 2021.

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