Cráneo de 'Hombre Dragón' descubierto en China puede ser otra nueva especie humana

En el último número de la revista innovación un equipo de científicos evolutivos dirigido por el profesor Qiang Ji de la Universidad Hebei GEO en Shijiazhuang, China, anunció el descubrimiento de una nueva especie humana . Su sorprendente conclusión se basa en los resultados de un sofisticado análisis informático de un extraño cráneo humano que emergió hace tres años de una fuente en el norte de China.

Los científicos dicen que el cráneo de Harbin perteneció a un hombre de 50 años que vivió hace entre 146.000 y 296.000 años. Esto lo data del Pleistoceno Medio, o Edad de Piedra Media.

El cráneo (cráneo) estaba intacto y se distinguía sobre todo por su tamaño extraordinariamente grande. La combinación de características del cráneo nunca se había visto antes, dicen los científicos, y parece representar un tipo de híbrido entre humanos arcaicos y humanos modernos (Homo sapiens).

"El descubrimiento del cráneo de Harbin y nuestros análisis sugieren que existe una tercera línea humana arcaica [that] una vez vivió en Asia, y este linaje ha [a] relación más estrecha con H. sapiens que los neandertales", dijo Xijun Ni paleoantropólogo de la Universidad GEO de Hebei y coautor de este nuevo estudio.

Basado en su enorme cabeza, el equipo nombró a su nueva especie. Homo largo que significa 'Hombre Dragón' en chino.

Un retrato que muestra cómo podría haber sido el llamado Hombre Dragón. (Chuang Zhao / La Innovación)

Un retrato que muestra cómo podría haber sido el llamado Hombre Dragón. (Chuang Zhao / innovación )

Índice
  1. El cráneo de homínido más grande jamás descubierto
  2. El análisis evolutivo revela resultados sorprendentes
  3. Teorías alternativas: ¿Era el hombre dragón un denisovano?

El cráneo de homínido más grande jamás descubierto

Sorprendentemente, el gran cráneo fue descubierto hace más de 80 años cerca de la ciudad de Harbin en la provincia china de Heilongjiang. Un trabajador lo encontró enterrado en el lodo del río, mientras trabajaba con un equipo de construcción que construía un puente sobre el río Songhua a principios de la década de 1930.

Por razones desconocidas, el hombre que descubrió el cráneo mantuvo su existencia en secreto hasta 2018. Fue solo entonces, cuando se estaba muriendo, que reveló que tenía el cráneo y lo había depositado en un pozo para guardarlo en un lugar seguro. Después de su muerte, su familia accedió a donar el cráneo al Museo de Geociencias de la Universidad GEO de Hebei, donde los científicos evolutivos iniciaron su investigación de tres años sobre sus posibles orígenes.

El cráneo apodado Dragon Man, que puede ser una nueva especie de humano antiguo. (NHM)

El cráneo apodado Dragon Man, que puede ser una nueva especie de humano antiguo. ( NHM)

La característica principal del cráneo es su tamaño. Es el cráneo de homínido más grande jamás descubierto.

"Es el cráneo humano más grande que he visto, y he visto algunos", dijo Chris Stringer, paleoantropólogo del Museo de Historia Natural de Londres y experto en evolución humana que participó en la investigación.

En comparación con un cráneo humano moderno, existen similitudes y diferencias. El cráneo de Harbin tiene arcos superciliares gruesos y cuencas oculares cuadradas, como un hombre arcaico. El cráneo también es más largo que el de Homo sapiens . Pero en general, la forma y los contornos de su rostro se asemejan a los de un ser humano increíblemente alto. La cavidad cerebral del cráneo también es similar en tamaño a la de un humano moderno.

“Tiene una combinación de características muy interesante”, señaló Stringer. “La morfología muestra que, de hecho, es un linaje distinto en el este de Asia. No es neandertal y no es Homo sapienses algo bastante especial.

El análisis evolutivo revela resultados sorprendentes

Una cosa que quedó clara para los científicos fue que el cráneo de Harbin no encajaría perfectamente en una especie ya descubierta. Muchas de sus características eran familiares, pero su combinación era confusa e inusual.

Para averiguar dónde pertenecía el cráneo de Dragon Man en la tabla evolutiva de los homínidos, los investigadores utilizaron información obtenida de 95 cráneos, mandíbulas y dientes fósiles, que representan diferentes grupos de homínidos. En total, tenían más de 600 cráneos y rasgos faciales para usar como puntos de comparación.

Con esta información como base, programaron una supercomputadora para construir miles de millones de árboles evolutivos teóricos. Cuando se recibieron los resultados, los investigadores se sorprendieron mucho al descubrir que la computadora había colocado el cráneo de Harbin en su propia rama evolutiva separada. Había identificado el cráneo como perteneciente a una especie completamente nueva de homínido, un tipo arcaico de hombre estrechamente relacionado con Homo sapiens pero no idéntico a cualquier otra cosa.

Aquí, el análisis filogenético sitúa al cráneo en el contexto del desarrollo humano. (Innovación / Célula)

Aquí, el análisis filogenético sitúa al cráneo en el contexto del desarrollo humano. (Innovación / Célula)

"Me sorprendió ver eso", dijo Stringer. Tenía la intención de que el cráneo fuera etiquetado como una rama de los neandertales, no como un pariente cercano de los humanos modernos.

Para ubicar el cráneo en el Pleistoceno medio, los científicos se basaron en los resultados obtenidos a partir de dos tipos de tecnología de datación avanzada, la fluorescencia de rayos X y la datación directa en serie con uranio. Estas pruebas mostraron que el cráneo de Dragon Man debe tener al menos 146.000 años.

Teorías alternativas: ¿Era el hombre dragón un denisovano?

El anuncio del equipo de investigación Dragon Man Skull está siendo recibido con cierto escepticismo. Descubrir una nueva especie de hombre arcaico es raro, y algunos científicos se preguntan si la evidencia de un solo cráneo es suficiente para probar la existencia de Homo largo .

"Si este cráneo es una especie válida o no, ciertamente está en debate", dijo el antropólogo. michel petraglia del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, le dijo a la revista Smithsonian .

El cráneo de Harbin es solo uno de los muchos fósiles de homínidos únicos recuperados de China que datan del Pleistoceno Medio. La rareza de tales hallazgos plantea preguntas sobre posibles conexiones ocultas.

"¿Cómo encajan en términos de relaciones evolutivas, qué tan bien se cruzan con las poblaciones de Eurasia y cuánto se aíslan, lo que da como resultado sus características distintivas?" Petraglia preguntó retóricamente. "Plantea muchas preguntas interesantes y en la evolución humana, China sigue siendo realmente una gran desconocida".

Sorprendentemente, el participante del estudio Chris Stringer también duda de que su equipo haya descubierto una nueva especie distinta de hombre antiguo. Señala intrigantes similitudes entre el cráneo de Harbin y el cráneo de Dali, un cráneo fosilizado de 250.000 años de antigüedad descubierto en la provincia china de Shaanxi. Actualmente, Stringer cree que estos dos cráneos deberían agruparse y etiquetarse como una especie diferente conocida como Homo daliensis .

Una de las sugerencias más intrigantes es que el cráneo de Harbin en realidad puede pertenecer a los misteriosos denisovanos. Esta antigua especie de homínido estaba bien establecida en Asia durante el Pleistoceno medio. Los denisovanos estaban estrechamente relacionados con los neandertales y se sabe que se cruzaron con el Homo sapiens (los humanos modernos llevan rastros de ADN denisovano).

Solo se han encontrado unos pocos fósiles de Denisovan, ninguno de los cuales era un cráneo intacto. Pero la mandíbula recuperada de Denisovan tenía dientes muy grandes, como el cráneo de Harbin.

¿Es esto una pista de que el cráneo de Harbin podría dar a los científicos su primer vistazo al verdadero rostro de los denisovanos? Por ahora, esta no es la conclusión oficial. Pero a medida que aumenta la cantidad de restos fosilizados recuperados en China, se pueden observar nuevas relaciones entre las especies humanas arcaicas y, como resultado, las teorías pueden cambiar drásticamente.

Imagen superior: Una impresión artística completa de cómo podría haber sido la especie humana "Hombre Dragón". (Chuang Zhao/ innovación )

Por Nathan Falde

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