Curious Cures: Cambridge publicará asombrosos manuscritos médicos medievales

La Biblioteca de la Universidad de Cambridge acaba de lanzar una nueva y ambiciosa iniciativa que dará como resultado la publicación de una vasta colección de manuscritos de la época medieval. Se espera que el proyecto Curas curiosas en las bibliotecas de Cambridge continúe durante dos años e implique la catalogación y digitalización de más de 180 manuscritos médicos medievales que se descargarán y pondrán a disposición de académicos y miembros del público a través de la colección en línea de la universidad.

Escritos en francés, latín e inglés medio, estos textos de más de 800 años contienen una gran cantidad de información sobre las prácticas médicas en la Edad Media. Esto incluye más de 8.000 recetas de remedios médicos, que supuestamente podrían curar o aliviar los síntomas de una serie de dolencias, síndromes y enfermedades comunes y menos comunes diagnosticadas entre las personas que vivían en la Gran Bretaña medieval.

Algunos de estos remedios parecen razonables incluso hoy. Incluyen ingredientes vegetales que se sabe que tienen efectos beneficiosos para la salud. Pero muchos de los remedios son extraños y sugieren una falta de conocimiento sobre cómo se desarrollaron y progresaron realmente las condiciones médicas.

Dibujo de un personaje, probablemente destinado a ser Guy de Chauliac, autor del tratado de cirugía 'Cyrurgie' (©Universidad de Cambridge)

Dibujo de una figura, probablemente destinado a ser Guy de Chauliac, autor del tratado sobre cirugía 'Cyrurgie' (©Universidad de Cambridge )

Índice
  1. Componentes curiosos y cuestionables
  2. Dar esperanza al sufrimiento humano
  3. Un tesoro medieval abierto al público

Componentes curiosos y cuestionables

Muchas recetas médicas que deben transferirse a formato digital incluyen lo que los participantes del proyecto describen en un Comunicado de prensa de la Biblioteca de la Universidad de Cambridge como "componentes curiosos o cuestionables, especialmente los derivados de animales".

¿Cuáles son estos curiosos componentes? Algunas sustancias mencionadas incluyeron excrementos de paloma, grasa de anguila y pulmones de zorro. Una cura para la gota sugiere que el lector mate a un cachorro y lo rellene con caracoles y salvia, antes de asarlo al fuego para hacer grasa derretida que puede usarse como ungüento. Otro tratamiento para la gota anima a la víctima a salar un búho muerto y luego hornearlo en el horno hasta que esté lo suficientemente cocido para que pueda ser pulverizado. Este polvo de lechuza se mezcló luego con manteca de cerdo para hacer otra forma de ungüento curativo. Para aquellos que desarrollan cataratas, otro manuscrito sugiere mezclar la vesícula biliar picada de una liebre con miel y luego pintar esta sustancia directamente en el ojo con una pluma durante tres noches consecutivas.

La práctica médica en la época medieval se conocía como sanguijuela. Esta referencia a las criaturas acuáticas chupadoras de sangre que se aplicaban con frecuencia a los cuerpos de las personas enfermas para "sorber" las toxinas destaca la naturaleza inusual de las creencias medievales sobre la enfermedad y la curación. Se prescribió una amplia gama de mezclas exóticas para diversas dolencias, según las ideas de un practicante particular de sanguijuelas sobre las cualidades curativas que poseían los ingredientes específicos.

Diagrama del cuerpo humano, que muestra las venas que se abren para sangrar, siglo XVI. (©Universidad de Cambridge)

Diagrama del cuerpo humano, que muestra las venas que se abren para sangrar, siglo XVI. ( ©Universidad de Cambridge )

Presumiblemente, la investigación médica en ese momento incluía al menos algunos experimentos de prueba y error. Pero la naturaleza extraña e improbable de algunos de los remedios sugiere que los resultados de estos experimentos pueden haber sido pasados ​​por alto repetidamente.

Dar esperanza al sufrimiento humano

Los tipos de curas recomendados por los médicos medievales parecen extraños a la sensibilidad moderna. En algunos casos, incluso pueden parecer peligrosos u ofrecer una clara evidencia de charlatanería.

Pero debe recordarse que las versiones medievales de los médicos no tenían acceso a los medicamentos sofisticados y la tecnología de diagnóstico precisa que los médicos dan por sentado en el siglo XXI. Hicieron todo lo posible para ayudar a las personas en circunstancias extraordinariamente difíciles, y eso puede haberlos motivado a pensar creativamente.

“Estas recetas recuerdan el dolor y la precariedad de la vida medieval: antes de los antibióticos, antes de los antisépticos y antes de los analgésicos como todos los conocemos hoy”, dijo el Dr. James Freeman, especialista en manuscritos de la Biblioteca de la Universidad de Cambridge, que supervisa el proyecto de digitalización. Si bien algunas de las enfermedades y dolencias a las que se hace referencia en los documentos medievales son familiares para los lectores modernos, los manuscritos también mencionan enfermedades y lesiones espantosas que no son tan comunes (si es que lo son) en la actualidad.

"Detrás de cada receta, por lejana que sea, hay una historia humana: experiencias de enfermedad y dolor, pero también el deseo de vivir y estar saludable", dijo el Dr. Freeman. Piensa que los estudiosos y estudiantes modernos se sentirán particularmente conmovidos cuando descubran "remedios que hablan de las esperanzas o trágicas desilusiones de los pueblos de la Edad Media: una receta 'para hacer que un hombre y una mujer tengan hijos', para saber si una mujer embarazada está embarazada de un niño o una niña, y "liberar a una mujer de un niño muerto".

Recopilación de textos médicos del siglo XIV encuadernados en cuero repujado en frío del siglo XVI sobre tablas de madera. (©Universidad de Cambridge)

Recopilación de textos médicos del siglo XIV encuadernados en cuero repujado en frío del siglo XVI sobre tablas de madera. ( ©Universidad de Cambridge )

Un tesoro medieval abierto al público

La colección de recetas y remedios médicos medievales de Cambridge es una de las más grandes y detalladas del Reino Unido. Los manuscritos que contienen más de 8000 recetas están actualmente encuadernados en gruesos libros manuscritos de gran antigüedad, y no sobrevivirán en el futuro a menos que se transfieran pronto a las bibliotecas en línea.

Los manuscritos datan principalmente de los siglos XIV y XV, el más antiguo tiene alrededor de 1.000 años. Además de recetas médicas, estos documentos repetitivos también incluyen textos científicos, alquímicos, legales y religiosos de varios tipos. Muchos manuscritos están en malas condiciones, dentro de libros centenarios con papel y encuadernaciones desmoronadas. Tendrán que pasar por procedimientos de conservación antes de que puedan abrirse y transcribirse.

“Cada manuscrito estará acompañado por una introducción accesible dirigida a una audiencia general”, dijo el Dr. Freeman, al describir el objetivo final del proyecto. “Estos explicarán de qué trata un libro, lo ubicarán en un contexto más amplio, describirán a quién perteneció o seleccionarán algo importante sobre su historia. El objetivo es ayudar a los investigadores y al público a comprender, estudiar y valorar estos artefactos únicos e insustituibles.

El proyecto Curious Cures está financiado por Wellcome Trust, que ha donado 500 000 libras esterlinas (casi 600 000 dólares) para apoyar estos esfuerzos de conservación. Imágenes digitales de alta resolución, transcripciones de texto completo y resúmenes fáciles de leer estarán disponibles para todos los usuarios en línea del Biblioteca digital de Cambridge sistema, lo que significa que los manuscritos serán fácilmente accesibles para investigadores y entusiastas medievales de todo el mundo.

Imagen de Portada: Manuscrito de medicina medieval con dibujos de frascos de orina, que ilustran los diferentes colores de la orina de un paciente, con sus dolencias descritas al lado, siglo XV. Fuente: © Universidad de Cambridge

Por Nathan Falde

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