El descubrimiento de un diente revela cuándo los hipopótamos gigantes vagaban por Gran Bretaña

Hipopótamo antiguo , o el hipopótamo europeo, es una especie ahora extinta de hipopótamo gigante que una vez deambuló por Europa mucho antes de la última edad de hielo. En la muy explorada cueva de Westbury, Somerset, un molar superior fosilizado del hipopótamo antiguo fue descubierto, fechado entre 1 y 2 millones de años. Este descubrimiento es objeto de un estudio de acceso abierto publicado recientemente en La revista trimestral de ciencia .

Hasta ahora, el ejemplo fósil más antiguo de un hipopótamo gigante descubierto en Gran Bretaña tenía 750.000 años, por lo que este descubrimiento al menos duplica esa cifra, dice Neil Adams, autor principal del estudio y estudiante de doctorado en la Universidad de Leicester. "El diente se parece mucho a otros fósiles pertenecientes a la especie extinta Hipopótamo antiguo “, escribió Adams en su Gorjeo página.

El diente fosilizado de un hipopótamo gigante (Hippopotamus antiquus) descubierto en Somerset. (Neil Adams/Universidad de Leicester)

El diente fosilizado de un hipopótamo gigante (Hippopotamus antiquus) descubierto en Somerset. (Neil Adams / Universidad de Leicester )

Índice
  1. Europa antes de la última glaciación y la deriva continental
  2. Los retos de la reconstrucción prehistórica

Europa antes de la última glaciación y la deriva continental

Con un peso promedio de 3 toneladas, o 3200 kilogramos (7040 libras), el antiguo era el doble del tamaño del hipopótamo moderno, conocido como hipopótamo anfibio . Se han encontrado ejemplos anteriores de fósiles de esta especie en Francia, Grecia y Alemania, teniendo en cuenta que en ese momento Gran Bretaña estaba conectada con la Europa continental como resultado de la deriva de los continentes.

"Este no es solo el registro más antiguo de un hipopótamo en el sitio, sino también el fósil de hipopótamo más antiguo conocido de cualquier sitio en Gran Bretaña de más de 750.000 años", explicó Adams. registro fósil ". Anteriormente, los registros más antiguos de hipopótamos en Gran Bretaña procedían de East Anglian Crag Basin, donde se han registrado restos de hipopótamos en numerosos sitios.

"Los hipopótamos no solo son animales fabulosos para encontrar, sino que también revelan evidencia sobre climas pasados", dijo Danielle Schreve, paleontóloga de la Universidad de Londres, coautora del estudio. “Muchas especies de megafauna (aquellas que pesan más de una tonelada) son bastante tolerantes a las fluctuaciones de temperatura, pero en contraste, sabemos que los hipopótamos modernos no pueden hacer frente a cuerpos de agua congelados estacionalmente”, explicó en el sitio. Universidad de Leicester sitio de Internet.

El paleoclima en la época del hipopótamo europeo era cálido y húmedo, en consonancia con la trayectoria general del clima global justo antes de la última edad de hielo. Los autores del estudio escribieron que "... el hipopótamo puede haber sido parte de una colonización temprana del noroeste de Europa por parte de estos megaherbívoros... destaca una migración actualmente críptica hacia el norte durante una fase templada aún más temprana. En cualquier caso, es probable que el miembro silíceo represente un período cálido no reconocido previamente en los registros del Cuaternario Británico.

Mapa que muestra la biogeografía de los hipopótamos gigantes en Europa occidental a finales del Pleistoceno inferior. (Adams et al. / The Journal of Quarterly Science)

Mapa que muestra la biogeografía de los hipopótamos gigantes en Europa occidental a finales del Pleistoceno inferior. (Adams et al. / La revista trimestral de ciencia )

Los retos de la reconstrucción prehistórica

La evidencia de este período ha sido particularmente difícil de reconstruir debido a la erosión del hielo, el agua y el viento causada por el movimiento de ida y vuelta de la cubierta y las capas de hielo antes y después del período glacial. También trae la imaginación a una época en que el Reino Unido tenía un clima cálido y húmedo, muy lejos de los patrones modernos de lluvia, viento y frío, con un toque ocasional de sol.

Mediante el estudio de la anatomía y otras evidencias de la estructura y la anatomía del cuerpo, los expertos pueden decir que H. antiguo vivió un estilo de vida acuático dominante, mucho más que incluso su avatar moderno. Esto está sostenido por una masa corporal más grande, con patas más cortas, lo que lo hace ideal para flotar, con ojos para espiar en la superficie del agua: sus cuencas oculares estaban ubicadas más arriba en el cráneo. No pasó tanto tiempo tambaleándose en la hierba tratando de pastar, lo que hace el hipopótamo moderno, concluye. Alerta científica .

La otra conclusión lógica que se ha extraído de la H. antiquus' hábitos acuáticos era que los cuerpos de agua congelados obviamente no formaban parte del paisaje general. Estos habrían impedido que el antiguo hipopótamo migrara y flotara en el agua para alimentarse de plantas acuáticas, sabiendo que el hipopótamo es un megaherbívoro. Esto también implica que los inviernos fueron templados, nuevamente a diferencia de los inviernos modernos en Gran Bretaña.

“Nuestra investigación ha demostrado que en el registro fósil, hipopótamos solo se encuentran en Gran Bretaña durante los períodos de clima cálido, cuando las temperaturas de verano eran un poco más cálidas que las actuales, pero lo que es más importante, las temperaturas de invierno estaban por encima del punto de congelación”, concluyó el profesor. Universidad de Leicester sitio de Internet.

Imagen de Portada: Un hipopótamo gigante moderno (Hippopotamus amphibious) en el agua. La fuente: jwjarret /Adobe Stock

Por Sahir Pandey

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