El "Dragón de la Muerte" de Argentina: ¡el pterosaurio más grande de Sudamérica!

Un equipo de paleontólogos ha descubierto los restos fosilizados de una nueva especie de reptil volador en los Andes del oeste argentino. Apodado el "Dragón de la Muerte" por sus descubridores, este enorme miembro de la familia de los pterosaurios es el pterosaurio más grande conocido que existió en América del Sur durante el período Cretácico, si no en algún momento de la historia de la región.

Los huesos fosilizados que identificaron por primera vez a esta especie se encontraron en la provincia argentina de Mendoza, ubicada a lo largo de la costa occidental de Argentina en la región montañosa de Cuyo. Los huesos recuperados del pterosaurio más grande incluían varias vértebras y una variedad de huesos de las extremidades delanteras y traseras, que provenían de dos criaturas separadas.

En tamaño completo, estos increíbles reptiles voladores habrían tenido una envergadura de 30 pies (nueve metros) de diámetro, y sus cuerpos habrían tenido una longitud similar de punta a punta. En vuelo, habría sido una vista aterradora, volando alto en el cielo y bloqueando el sol mientras escaneaba el suelo debajo en busca de presas para abalanzarse y atrapar.

La presentación de una reconstrucción a escala uno a uno de Thanatosdrakon amaru de Argentina, el pterosaurio más grande jamás encontrado en América del Sur. (Universidad de Cuyo)

La presentación de una reconstrucción a escala uno a uno de Thanatosdrakon amaru de Argentina, el pterosaurio más grande jamás encontrado en América del Sur. ( Universidad de Cuyo )

Índice
  1. Maravilla del Cretácico: ¡El pterosaurio más grande de Sudamérica de todos los tiempos!
  2. Recordando a los pterosaurios

Maravilla del Cretácico: ¡El pterosaurio más grande de Sudamérica de todos los tiempos!

La excavación in situ de los huesos del antiguo pterosaurio se llevó a cabo bajo la dirección del Dr. Leonardo Ortiz David, paleontólogo argentino. El Dr. Ortiz es investigador postdoctoral en el Laboratorio y Museo de Dinosaurios de la FCEN y en el Instituto Interdisciplinario de Ciencias Básicas (CONICET), ambos adscritos a la Universidad Nacional de Cuyo en Mendoza. Las excavaciones que dirigió se encargaron originalmente debido a un proyecto de obras públicas en el área, y fue necesario buscar fósiles o artefactos antes de que este proyecto pudiera continuar.

Luego del descubrimiento inicial, Ortiz pasó varios años analizando los huesos recuperados para identificar a qué especie pertenecían, bajo la supervisión de sus directores de tesis doctoral, el Dr. Bernardo González Riga de la FCEN y el Dr. Alexander Kellner, director del Museo Nacional de Río. de Janeiro en Brasil. Ortiz comenzó este arduo trabajo en 2014, y solo ahora, en 2022, Ortiz, González y Kellner finalmente se sintieron seguros al presentar sus sorprendentes hallazgos a la comunidad científica, en un artículo recién publicado. Investigación del Cretácico .

Este depredador notable y extinguido hace mucho tiempo del período Cretácico de América del Sur ha sido nombrado oficialmente Thanatos Drakon Amaru . Ortiz creó el apodo de esta especie al combinar las palabras griegas para muerte (Thanatos) y dragón (drakon).

"Parecía apropiado llamarlo así", dijo a Reuters. "Es el dragón de la muerte".

En cuanto al 'Amaru', es el nombre de una serpiente o dragón volador en la mitología andina, a veces representado en el arte inca con patas de pájaro y alas que evocan a un dragón.

Se ha determinado que los huesos fosilizados del pterosaurio más grande de América del Sur están enterrados en una capa de roca del período Cretácico, que duró entre 145 y 66 millones de años. Ortiz y los otros científicos estiman que los dos dragones de la muerte encontrados en los Andes argentinos habrían vivido hace unos 86 millones de años, o 20 millones de años antes de que un asteroide o meteorito de 14 kilómetros de ancho se estrellara contra la península de Yucatán (ahora México). y cambió el clima tan dramáticamente que los dinosaurios no pudieron sobrevivir.

"No tenemos registro actual de un pariente cercano que incluso tenga una modificación corporal similar a estas bestias", dijo Ortiz, señalando la verdadera singularidad de Thanatosdrakon amaru de otros antiguos reptiles voladores encontrados en el registro fósil.

Un paleontólogo excavando huesos y fósiles pertenecientes a una especie de pterosaurio descubierta recientemente, Thanatosdrakon amaru, en Aguada del Padrillo, Mendoza, Argentina (Leonardo Ortiz David/Universidad de Cuyo)

Un paleontólogo excavando huesos y fósiles pertenecientes a una especie de pterosaurio recientemente descubierta, Thanatosdrakon amaru, en Aguada del Padrillo, Mendoza, Argentina (Leonardo Ortiz David / Universidad de Cuyo )

Recordando a los pterosaurios

Los pterosaurios existieron en la Tierra durante más de 160 millones de años, desde hace unos 228 millones de años hasta hace 66 millones de años. Se extinguieron con los dinosaurios, pero contrariamente a la concepción popular, ellos mismos no eran dinosaurios.

"Los pterosaurios (reptiles voladores) fueron un grupo muy singular de animales que vivieron desde el Triásico hasta el Cretácico y representan los primeros vertebrados en adquirir la capacidad de volar activamente. Comúnmente se los confunde con el grupo estrechamente relacionado con los dinosaurios", explicó Ortiz en comunicado de prensa de la Universidad Nacional de Cuyo .

Estos animales deben haber sido cazadores prodigiosos y extraordinariamente hábiles, ya que nunca podrían haber crecido a dimensiones tan impresionantes si hubieran tenido dificultades para encontrar fuentes de alimento.

Si bien Thanatosdrakon amaru es el primero de su tipo que se haya encontrado, los científicos saben algo sobre su linaje. El Dragón de la Muerte pertenecía a un grupo de pterosaurios conocidos como Azharchidae que vivieron principalmente en el Cretácico superior y se sabía que crecían hasta alcanzar un tamaño enorme. El miembro más conocido de este grupo es el pterosaurio más grande jamás encontrado, Quetzalcoatlus, que vivía en lo que ahora es América del Norte y tenía una envergadura de unos 11 metros (36 pies).

Los fósiles de dinosaurios o pterosaurios de cualquier tipo son difíciles de encontrar, debido al inmenso paso del tiempo y las fuerzas erosivas o destructivas que pueden romper y dispersar lentamente los huesos antiguos durante millones de años. Pero los huesos dejados por los dos Dragones de la Muerte estaban notablemente bien conservados.

“Es inusual encontrar muchos huesos grandes de pterosaurio en buen estado de conservación”, confirmó Ortiz. "Este aspecto es crucial, ya que Thanatosdrakon conserva elementos nunca antes descubiertos en otros azdárquidos gigantes".

Debido a que estas muestras de huesos estaban en tan buenas condiciones, los científicos que las estudian podrían aprender muchos detalles nuevos sobre la anatomía de los pterosaurios como clase, y sobre Thanatosdrakon, el pterosaurio más grande jamás encontrado en América del Sur.

Sigue siendo incierto si se encontrarán más fósiles de Thanatosdrakon en Argentina o en otros lugares de América del Sur o cuándo. Pero incluso si no lo son, los paleontólogos ya saben con certeza que la especie existió y gobernó los cielos de su tierra natal hace 86 millones de años.

Imagen de Portada: Se han encontrado huesos fosilizados del pterosaurio o reptil volador más grande jamás encontrado en América del Sur, del tamaño de un autobús escolar amarillo, en las montañas del oeste de Argentina. La fuente: pintura de guerra cobra /Acciones de Abobe

Por Nathan Falde

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