El inodoro de Helle: el asiento del inodoro para tres personas era un símbolo de estatus medieval inusual

El inodoro de Helle es el nombre que se le da a un asiento de inodoro medieval que se descubrió durante una excavación arqueológica en Londres. Es especialmente notable por ser un raro ejemplo de un asiento de inodoro triple. Aparte de esto, su estado de conservación, a pesar de su antigüedad, también es destacable.

Aunque hecho de madera, el Retrete de Helle ha podido sobrevivir hasta nuestros días gracias a su fortuito entierro en tierra anegada, que preserva la materia orgánica. En 2019, Helle's Toilet se exhibió como parte de la exposición Secret Rivers en el Museo de los Docklands de Londres.

El baño de Helle. (Museo de Londres)

El baño de Helle. ( Museo de Londres )

Índice
  1. Descubrimiento de los baños de Helle
  2. "Uno de los ríos más malolientes y sucios de Londres"
  3. La historia de un artefacto bastante inusual.
  4. ¿Por qué tres asientos?
  5. Las referencias

Descubrimiento de los baños de Helle

El inodoro de Helle fue descubierto en la década de 1980, durante una serie de excavaciones arqueológicas cerca del río Fleet. El asiento del inodoro triple se encontró enterrado en tierra anegada, sobre un pozo negro que drenaba hacia la flota fluvial. Dado que los ambientes anegados tienen bajos niveles de oxígeno, la actividad biológica se reduce considerablemente, lo que resulta en la preservación de los restos orgánicos. Así, se conservó el inodoro de Helle, que estaba hecho de una sola tabla de roble. Los agujeros en el asiento, por cierto, fueron cavados toscamente con un hacha.

Este asiento de inodoro triple no es el único artefacto orgánico del pasado de Londres descubierto en un entorno inundado. En 2017, por ejemplo, una colección de zapatos de la era Tudor se encontraba entre los artefactos descubiertos durante el trabajo en la ruta Crossrail cerca de la estación de Farringdon, donde se descubrió el arroyo Faggeswell perdido.

Zapatos del período Tudor encontrados durante el trabajo en la ruta Crossrail cerca de la estación Farringdon, donde se descubrió el arroyo Faggeswell perdido. (MOLA)

Zapatos del período Tudor encontrados durante el trabajo en la ruta Crossrail cerca de la estación Farringdon, donde se descubrió el arroyo Faggeswell perdido. ( MOLA)

El River Fleet es el más grande de los ríos subterráneos de Londres y tiene una interesante historia detrás. Este río es un afluente del Támesis y ha estado en uso desde la época romana. El río tenía dos eyots o islas pequeñas. Uno de estos eyots, el del sur, dejó de ser isla en el siglo XI, cuando se recuperaron los terrenos de alrededor y se rellenó el canal.

Además, fue el sitio donde se construyó un puente sobre el río Fleet, que estaba conectado a una ruta este-oeste. El trabajo arqueológico en la década de 1980 reveló una hilera de edificios que daban a la carretera. Dado que el inodoro de Helle se encontró en esta zona, se cree que pudo haber pertenecido a uno de los inquilinos de estos edificios.

"Uno de los ríos más malolientes y sucios de Londres"

Durante la Edad Media, la flota fluvial se ahogó y contaminó cada vez más, debido a los edificios industriales y residenciales que se construyeron a lo largo de sus orillas. De hecho, el River Fleet había sido conocido durante siglos como uno de los ríos más malolientes y sucios de Londres. Ben Jonson, dramaturgo y poeta inglés que vivió entre los siglos XVI y XVII, describió el río en un poema satírico, Durante el famoso viaje , como un lugar donde “en lugar de ranas se oye croar a los asnos”.

Un intento de "rehabilitar" el río tuvo lugar durante la segunda mitad del siglo XVII, tras el Gran Incendio de Londres. Después de este desastre, el río recibió nuevos terraplenes de piedra y se construyeron cuatro puentes decorativos sobre él. Este proyecto pretendía convertirlo en la versión londinense del Gran Canal de Venecia.

Desafortunadamente, el río Fleet no logró atraer a las barcazas, para quienes se emprendió el proyecto en primer lugar. Como estaba infrautilizada, la flota fluvial volvió a contaminarse. Entre las décadas de 1730 y 1870, la flota fluvial se construyó en varias fases. Como resultado, se convirtió en un río subterráneo y finalmente fue olvidado. El río no fue redescubierto hasta la segunda mitad del siglo XX.

Puente sobre el nuevo canal en Holborn: ilustración de la

Puente sobre el Canal Nuevo en Holborn: ilustración de 'Dunciad' de Alexander Pope (1728). Los bañistas están incluidos en la alusión satírica a la mala calidad del agua. ( Dominio publico )

La historia de un artefacto bastante inusual.

La excavación que encontró el inodoro de Helle fue la excavación arqueológica más grande en Londres en ese momento. Desafortunadamente, los fondos se agotaron antes de que se pudiera completar el trabajo. Por lo tanto, los resultados nunca se publicaron. En cuanto al retrete de Helle, estuvo almacenado y nunca se exhibió hasta la exposición temporal en el Museo de los Docklands de Londres en 2019. Dado que el retrete de Helle es un artefacto bastante inusual, fue uno de los aspectos más destacados de la exposición y recibió mucha publicidad. Además, los curadores de esta exhibición pudieron descubrir información interesante sobre el artefacto.

Uno de los fragmentos de información más intrigantes sobre el baño de Helle está en el nombre que se le da al artefacto. Los conservadores pudieron encontrar registros históricos del siglo XIII que muestran que uno de los edificios que dan a la carretera este-oeste conectada con el puente sobre el río Fleet (como se mencionó anteriormente) se conocía como "Helle". Fue a partir de este edificio que el asiento del inodoro triple adquirió su nombre actual. Los curadores también descubrieron que "Helle" una vez fue propiedad de un fabricante de gorras llamado John de Flete y su esposa, Cassandra. Se ha especulado que el asiento del inodoro triple perteneció alguna vez a la familia de Flete.

Independientemente de si el baño de Helle pertenecía o no a la familia de Flete, era casi seguro que era algún tipo de símbolo de estatus. Esto se debe a que el baño habría sido una instalación privada. Esto se sustenta en la presencia de una letrina común, que era utilizada por el público en general, en las cercanías. Desafortunadamente, la estructura que rodeaba los baños no sobrevivió. Sin embargo, se ha especulado que esta estructura habría sido construida de acacia y mazorca.

Aunque la estructura que cubre el inodoro no ha sobrevivido, el "mecanismo" debajo se ha conservado, lo que permite a los arqueólogos reconstruir cómo se eliminaban los desechos humanos en el Londres medieval. El inodoro de Helle se encontró encima de un pozo negro revestido de mimbre. Este arreglo habría permitido que los desechos líquidos se drenaran y se filtraran a través del piso. Los desechos sólidos, por otro lado, se acumularían con el tiempo. Esto significaba que cada vez que se llenaba un pozo negro, había que cavar uno nuevo.

El baño de Helle solo podía acomodar a tres personas, a diferencia de estos baños públicos. (Herencia inglesa)

El baño de Helle solo podía acomodar a tres personas, a diferencia de estos baños públicos. ( Herencia inglesa )

¿Por qué tres asientos?

No está del todo claro por qué se hizo un asiento de inodoro triple en primer lugar, y parece que nadie se ha molestado en especular al respecto todavía. Tal vez fue querido para ser práctico, es decir, ¿tres miembros de la familia de Flete (o la familia propietaria) podrían usar el baño en cualquier momento? ¿O tal vez permitió a los usuarios de los baños socializar mientras hacían sus necesidades? Por otra parte, sin más evidencia, es posible que nunca sepamos con certeza por qué el inodoro de Helle se hizo con tres asientos.

El retrete de Helle fue uno de los artefactos expuestos en la exposición Secret Rivers del Museo de los Docklands de Londres. Esta exposición temporal estuvo abierta del 24 de mayo de 2019 al 27 de octubre de 2019 y presentó no solo artefactos, sino también fotografías, películas y obras de arte relacionadas con los ríos perdidos de Londres.

Detalle de los baños de Helle. Fuente: Museo de Londres

Detalle de los baños de Helle. La fuente: Museo de Londres

En preparación para esta exposición, el inodoro de Helle fue tratado por un restaurador arqueológico. Además del artefacto real, también se hizo una réplica del asiento del inodoro completo para la exhibición. Sin duda, esto habría dado a los visitantes una idea de cómo era usar este asiento de inodoro triple en la Edad Media, aunque los detalles 'más finos' se habrían dejado (sabiamente) a su propia imaginación.

Imagen superior: Dentro de un inodoro de principios del siglo XVIII en Townsend House, Leominster, que muestra un armario de barro de 3 asientos. Conservado en el Museo de Edificios Históricos en Avoncroft, Worcestershire. (De facto/ CC BY-SA 4.0 )

Por Wu Mingren

Las referencias

Addley, E., 2019. Inodoro de Helle: se exhibe un asiento de inodoro para tres personas del siglo XII. [Online]
Disponible en: https://www.theguardian.com/culture/2019/feb/13/helles-toilet-12th-centu...

Cooper, J., 2017. Los ingenieros de Crossrail encuentran zapatos de 500 años de antigüedad en el lodo de Clerkenwell. [Online]
Disponible en: http://islingtontribune.com/article/crossrail-engineers-find-500-year-ol...

Miguel, 2020. La Flota del Río Perdido. [Online]
Disponible en: https://www.atlasobscura.com/places/river-fleet

Señorita Cellania, 2019. Baños para llevar de Helle en exhibición. [Online]
Disponible en: https://www.neatorama.com/2019/02/18/Helles-Toilet-to-Go-on-Display/

Museo de Londres, 2019. Ríos secretos. [Online]
Disponible en: https://www.museumoflondon.org.uk/museum-london-docklands/whats-on/exhib...

Spector, B., 2019. Inusual inodoro triple del siglo XII que permite que tres personas vayan al número dos a la vez. [Online]
Disponible en: https://www.livescience.com/64783-triple-toilet-let-three-go-number-two....

Sumnall, K. & Collinson, A., 2019. La triple amenaza: este baño medieval tiene capacidad para tres personas. [Online]
Disponible en: https://www.museumoflondon.org.uk/discover/triple-medieval-toilet-seat-s...

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