El salto evolutivo a la bipedestación se produjo en los árboles

La sabiduría convencional dice que los humanos antiguos pasaron de gatear a andar en dos piernas porque necesitaban viajar de manera más eficiente a través de sabanas abiertas en África. Pero en base a nuevos hallazgos sorprendentes que se acaban de publicar en la revista Los científicos progresan parece que esta conclusión no es correcta.

Investigadores afiliados a tres prestigiosas universidades en el Reino Unido y los EE. UU. dicen que es probable que los primeros ancestros humanos se convirtieran en bípedos mientras aún deambulaban por los árboles junto a otras especies de primates. .

Índice
  1. Conclusiones sobre la marcha de pie extraídas de la observación de chimpancés
  2. El salto evolutivo a la bipedestación
  3. Mirando hacia atrás en las teorías apreciadas durante mucho tiempo de la evolución humana
  4. Más evidencia de humanos prehistóricos caminando en los árboles
  5. Resuelve el próximo rompecabezas en evolución.

Conclusiones sobre la marcha de pie extraídas de la observación de chimpancés

La investigación que llevó a esta fascinante conclusión no incluyó el análisis directo de ninguna evidencia paleontológica, es decir, fósil. En cambio, los antropólogos del University College London, la Universidad de Kent y la Universidad de Duke en Carolina del Norte pasaron 15 meses observando el comportamiento de los chimpancés que viven en el valle de Issa en Tanzania.

Los chimpancés son los primates vivos más cercanos a la humanidad. Como tal, se cree que sus acciones y reacciones pueden arrojar luz sobre lo que los antiguos ancestros homínidos de Homo sapiens o los humanos modernos, hacían millones de años atrás.

Además de la estrecha conexión genética, estos chimpancés tienen algo más en común con los humanos prehistóricos. Estos animales viven en una ecorregión conocida como el mosaico de la sabana, un área que coincide casi perfectamente con el entorno en el que los primeros humanos evolucionaron y desarrollaron la capacidad de caminar erguidos sobre dos piernas.

Los investigadores concluyeron que el cambio evolutivo hacia el bipedalismo ocurrió en los árboles. En la imagen, un chimpancé macho adulto camina erguido para navegar por las ramas flexibles en el dosel abierto, en un comportamiento característico del hábitat de mosaico de sabana del valle de Issa. (Rhianna Drummond-Clarke/Ciencia)

Los investigadores concluyeron que el cambio evolutivo hacia el bipedalismo ocurrió en los árboles. En la imagen, un chimpancé macho adulto camina erguido para navegar por las ramas flexibles en el dosel abierto, en un comportamiento característico del hábitat de mosaico de sabana del valle de Issa. (Rhianna Drummond-Clarke/ Ciencias)

El salto evolutivo a la bipedestación

El término 'mosaico de sabana' se usa para describir un hábitat que incluye grandes áreas de tierra seca, en su mayoría desprovistas de árboles, intercaladas con parches de bosque denso. Saber que los humanos evolucionaron en este tipo de paisaje sugiere que habrían obtenido una ventaja al poder cruzar espacios abiertos sobre dos piernas. Esto habría creado una presión evolutiva que eventualmente condujo al salto transformador hacia el bipedalismo.

El objetivo de este nuevo estudio era ver si los chimpancés de mosaico de sabana realmente pasaban más tiempo en el suelo que los chimpancés que vivían en otras partes de África, dada la mayor disponibilidad de pastizales abiertos. La creencia era que lo haría, y apoyaría indirectamente la idea de que las presiones evolutivas creadas por este tipo de entorno habrían ayudado a fomentar el bipedalismo en los ancestros humanos.

Pero, contrariamente a lo esperado, los científicos descubrieron que los chimpancés del valle de Issa pasaban tanto tiempo en los árboles como sus primos de la selva, a pesar de las variaciones ecológicas de sus hábitats.

Los investigadores descubrieron algo más que era igualmente revelador. Al observar a los chimpancés en la sabana abierta, esperaban verlos de pie sobre dos patas y caminando con más frecuencia que en los árboles. Pero, de hecho, más del 85% de los incidentes de bipedismo observados ocurrieron cuando los chimpancés trepaban a los árboles.

Un chimpancé caminando erguido. (Sam D'Cruz / Adobe Stock)

Un chimpancé caminando erguido. ( Sam D´Cruz /Acción de Adobe)

Mirando hacia atrás en las teorías apreciadas durante mucho tiempo de la evolución humana

Los autores del estudio dicen que sus hallazgos contradicen directamente las teorías sobre los humanos prehistóricos que desarrollaron la capacidad de caminar erguidos porque pasaron mucho tiempo en la sabana abierta. "Naturalmente, asumimos que debido a que Issa tiene menos árboles que las selvas tropicales típicas, donde vive la mayoría de los chimpancés, veríamos individuos con más frecuencia en el suelo que en los árboles", explicó el antropólogo. 'UCL y coautor del estudio, el Dr. Alex Piel, en un Comunicado de prensa del University College de Londres .

"Además, debido a que muchos de los impulsores tradicionales del bipedismo (como cargar objetos o ver sobre la hierba alta, por ejemplo) están asociados con estar en el suelo, pensamos que naturalmente veríamos más bipedismo aquí también", señaló Piel. . "Sin embargo, eso no es lo que encontramos".

El Dr. Piel ahora cree que una gran pérdida de tierras forestales en el este de África en el pasado lejano no afectó a la evolución humana de la manera que se suponía anteriormente. "Nuestro estudio sugiere que el retroceso de los bosques del Mioceno tardío-Plioceno hace unos cinco millones de años y los hábitats de sabana más abiertos no fueron, de hecho, un catalizador para la evolución del bipedalismo", concluyó. "En cambio, los árboles probablemente siguieron siendo fundamentales para su evolución: la búsqueda de árboles productores de alimentos probablemente impulsó este rasgo".

En otras palabras, según esta teoría, fue la caza de los recursos alimentarios del bosque, cada vez más escasos, lo que fomentó el bipedalismo. El desarrollo de este rasgo habría ayudado a nuestros antiguos ancestros homínidos a trepar más árboles a mayores alturas, por lo que el bipedalismo ofreció una ventaja evolutiva incluso a los habitantes de los árboles casi a tiempo completo.

Más evidencia de humanos prehistóricos caminando en los árboles

Si bien este nuevo estudio tiene implicaciones innovadoras, no es la primera investigación que sugiere que los humanos prehistóricos caminaron por primera vez en los árboles. En un artículo de 2019 publicado en la revista La naturaleza, un equipo de científicos escribió sobre su descubrimiento de un mono muy singular que vivió hace casi 12 millones de años y se movía de una manera completamente diferente a cualquier otro homínido.

Los científicos, afiliados a la Universidad Eberhard Karls en Tübingen, Alemania, afirmaron que un simio fosilizado descubierto durante las excavaciones en Baviera tenía una mezcla híbrida de piernas y brazos humanos que se parecían a los de un orangután. Ellos teorizaron que este animal de hecho habría sido capaz de moverse de forma bípeda a las copas de los árboles cuando fuera necesario, tal vez mientras intentaba huir de los depredadores felinos gigantes que podrían trepar rápidamente a los árboles.

Los investigadores alemanes especularon que este mono fosilizado, que identificaron como un tipo de homínido conocido como danubio guggenmosi, podría ser una especie de eslabón perdido que podría ayudar a cerrar la brecha evolutiva entre los antiguos ancestros humanos que desarrollaron habilidades bípedas y sus primos los grandes simios que permanecieron a cuatro patas todo el tiempo.

Huesos de la mano de un antepasado humano masculino, Danuvius guggenmosi, que los investigadores creen que era un eslabón perdido en el salto evolutivo hacia el bipedalismo. (Christoph Jäckle / Naturaleza)

Huesos de la mano de un antepasado humano masculino, Danuvius guggenmosi, que los investigadores creen que era un eslabón perdido en el salto evolutivo hacia el bipedalismo. (Christoph Jäckle / La naturaleza)

Resuelve el próximo rompecabezas en evolución.

Aunque están seguros de que su estudio ha revelado algo importante sobre la evolución humana, los científicos involucrados en el proyecto de investigación de Issa Valley reconocen que queda una gran pregunta sin respuesta. ¿Por qué los antepasados ​​humanos desarrollaron la capacidad de caminar sobre dos piernas mientras que sus primos cercanos en la familia de los simios continuaron caminando a cuatro patas, usando los nudillos para mantener el equilibrio?

Presumiblemente, las presiones evolutivas que alentaron bipedismo en humanos también lo habría alentado en otros primates. Y, sin embargo, el bipedalismo fue un desarrollo raro que solo ocurrió en unos pocos homínidos antiguos, lo que plantea otra pregunta: ¿por qué los primates prefieren permanecer en los árboles?

"Hasta la fecha, las muchas hipótesis sobre la evolución del bipedalismo comparten la idea de que los homínidos (ancestros humanos) descendieron de los árboles y caminaron erguidos sobre el suelo, especialmente en hábitats más áridos, abiertos y sin árboles", dijo el coautor del estudio. . autora Dra. Fiona Stewart, antropóloga del University College London.

“Desafortunadamente, la idea tradicional de que menos árboles equivalen a más tierra (habitación terrenal) simplemente no se confirma con los datos de Issa”, explicó. "En lo que debemos centrarnos ahora es en cómo y por qué estos chimpancés pasan tanto tiempo en los árboles, y eso es en lo que nos centraremos a continuación para armar este complejo rompecabezas evolutivo".

Imagen superior: Al observar a los chimpancés en Tanzania, los investigadores concluyeron que los humanos habían evolucionado para volverse bípedos mientras aún vivían en los árboles. Fuente: Izquierda; marido_arte /Acción de Adobe; Correcto; Sam D´Cruz /Adobe Stock

Por Nathan Falde

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