¿Es la lente asiria de Nimrud el telescopio más antiguo del mundo?

La lente de Nimrud es una pieza de cristal de roca de 3000 años de antigüedad desenterrada por Sir John Layard en 1850 en el palacio asirio de Nimrud en el actual Irak. Desde su descubrimiento hace más de un siglo, los científicos e historiadores han debatido su uso, y un destacado profesor italiano afirmó que los antiguos asirios usaban la lente como parte de un telescopio. Esto se ha usado para explicar cómo los asirios sabían tanto sobre astronomía.

El objetivo de Nimrud. (Museo Británico / CC BY-NC-SA 4.0)

El objetivo de Nimrud. (El museo británico / CC BY-NC-SA 4.0 )

Índice
  1. Comprender el artefacto de la lente de Nimrud
  2. El Museo Británico y la Lente de Nimrud
  3. Suposiciones para el propósito de la lente de Nimrud
  4. Las serpientes de Saturno: ¿Evidencia de astronomía asiria avanzada?

Comprender el artefacto de la lente de Nimrud

La lente de Nimrud (también llamada lente de Layard), fechada entre el 750 y el 710 a. AD, está hecho de cristal de roca natural y tiene una forma ligeramente ovalada. Fue molido toscamente, tal vez en una rueda lapidaria. Tiene un punto focal de unos 11 centímetros (4,33 pulgadas) desde el lado plano y una distancia focal de unos 12 cm (4,72 pulgadas).

Estas dimensiones harían que la lente de Nimrud fuera equivalente a una lupa de 3 aumentos. Combinado con otra lente, podría lograr un aumento mucho mayor. La superficie de la lente se creó con doce cavidades que se abrieron durante el pulido. Estos habrían contenido nafta u otro fluido atrapado en el cristal crudo. Se dice que la lente puede enfocar la luz del sol, aunque el enfoque está lejos de ser perfecto.

Sir Austen Henry Layard, el asiriólogo inglés que dirigió las excavaciones en Nimrud, donde se descubrió la lente de Nimrud en 1850. (Dominio público)

Sir Austen Henry Layard, el asiriólogo inglés que dirigió las excavaciones en Nimrud, donde se descubrió la lente de Nimrud en 1850. ( Dominio publico )

El Museo Británico y la Lente de Nimrud

Ha habido mucho debate sobre el uso original de la lente de Nimrud. Algunos creen que se usó como lupa o como vidrio ardiente para iniciar incendios al concentrar la luz solar, mientras que otros han propuesto que la lente era parte de un telescopio. Sin embargo, si se cree en la descripción del Museo Británico, la lente de Nimrud "habría sido de poca o ninguna utilidad práctica".

Aunque reconocen que "esta pieza de cristal de roca fue cuidadosamente molida y pulida, y sin duda posee propiedades ópticas", llegan a la inusual conclusión de que las propiedades ópticas fueron "probablemente accidentales". Me pregunto si el Museo Británico también sostiene que los cientos de otros lentes cuidadosamente elaborados y pulidos encontrados en el mundo antiguo también fueron "accidentales".

En su descripción, el Museo Británico concluye diciendo que: "No hay evidencia de que los asirios usaran lentejas, ya sea para lupas o para hacer fuego, y es mucho más probable que fueran de incrustaciones, quizás para muebles". Sin embargo, muchos no están de acuerdo con esta afirmación.

1859 imagen de la página 323 de "Descubrimientos entre las ruinas de Nínive y Babilonia; con Viajes en Armenia, Kurdistán y el Desierto: siendo el resultado de una segunda expedición realizada para los Fideicomisarios del Museo Británico" por Austen Henry Layard. (Dominio publico)

1859 Imagen de la página 323 de "Descubrimientos entre las ruinas de Nínive y Babilonia; con viajes en Armenia, Kurdistán y el desierto: siendo el resultado de una segunda expedición realizada por los fideicomisarios del Museo Británico" por Austen Henry Layard. ( Dominio publico )

Suposiciones para el propósito de la lente de Nimrud

Layard sugirió que los artesanos asirios usaban la lente como una lupa para hacer grabados minuciosos e intrincados, como los que se encuentran en los sellos y en las tablillas de arcilla usando escritura en forma de cuña. Pero los expertos en arqueología asiria permanecieron escépticos. Afirmaron que la lente Nimrud es de tan mala calidad que habría sido una mala ayuda para la visión.

Otra hipótesis es que la lente se utilizó como vidrio ardiente para iniciar el fuego. Los vasos ardientes eran conocidos en el mundo antiguo. Aristófanes se refirió a "la hermosa piedra transparente con la que encienden el fuego" en su obra Las nubes (424 a. C.). Mientras tanto, Plinio el Viejo (23-79 d. C.) describió cómo las bolas de vidrio llenas de agua podían incendiar la ropa cuando se alineaban con el sol. Sin embargo, no hay pruebas claras que respalden la teoría de que este fue el propósito por el cual se creó la lente de Nimrud.

El científico italiano Giovanni Pettinato de la Universidad de Roma ha propuesto que la lente fue utilizada por los antiguos asirios como parte de un telescopio. Según las perspectivas convencionales, el telescopio fue inventado por el fabricante de anteojos holandés Hans Lippershey en 1608 dC, y Galileo fue el primero en apuntarlo hacia el cielo y usarlo para estudiar el cosmos. Pero incluso el propio Galileo notó que los llamados "antiguos" sabían de telescopios.

El escriba sentado, o el escriba agazapado, es una obra de arte del antiguo Egipto que representa a un escriba sentado en el trabajo. Sus ojos están incrustados con cristal de roca y son uno de los primeros ejemplos de lentes descubiertos hasta la fecha. (Rama / CC BY-SA 3.0 EN)

El escriba sentado, o el escriba agazapado, es una obra de arte del antiguo Egipto que representa a un escriba sentado en el trabajo. Sus ojos están incrustados con cristal de roca y son uno de los primeros ejemplos de lentes descubiertos hasta la fecha. (Rama / CC BY-SA 3.0 ES )

Si bien las lentes existían antes que la lente de Nimrud, Pettinato creía que era una de las primeras en usarse en un telescopio. Las primeras lentes identificadas hasta la fecha se remontan a unos 4.500 años, a las Dinastías IV y V del Antiguo Egipto (por ejemplo, la soberbia El escriba agazapado o Escriba Sentado, y el kai en el Louvre), donde parecen haber sido utilizados como estructuras oculares esquemáticas (inserciones de iris/pupila) asociadas con estatuas funerarias.

Estos últimos ejemplos se encontraron en Knossos hace unos 3.500 años. En total, hay varios cientos de lentejas reportadas del mundo antiguo, por lo que parece que los antiguos sabían mucho más sobre las lentejas de lo que algunos, como el Museo Británico, les atribuyen.

Vista de Saturno. (elen31/Adobe Stock)

Vista de Saturno. ( elen31 /Acción de Adobe)

Las serpientes de Saturno: ¿Evidencia de astronomía asiria avanzada?

Una de las razones por las que Pettinato creía que los asirios usaban la lente de Nimrud como parte de un telescopio es que parte de su conocimiento de la astronomía parece imposible de adquirir sin un telescopio.

Por ejemplo, los antiguos asirios veían al planeta Saturno como un dios rodeado por un anillo de serpientes, que según Pettinato era su interpretación de los anillos de Saturno vistos a través de un telescopio. Sin embargo, otros expertos dicen que las serpientes son comunes en la mitología asiria y señalan que no se menciona un telescopio en ninguno de los muchos escritos astronómicos asirios sobrevivientes.

Cualquiera que sea su propósito, como adorno, como lupa, lupa o parte de un telescopio, el Nimrud el objetivo ciertamente parece ser más que un accidente. Pero exactamente cómo se usó, es posible que nunca lo sepamos.

Imagen de Portada: La lente de Nimrud. Fuente: El Museo Británico / CC BY-NC-SA 4.0

Por Joanna Gillan

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