Esqueleto de un niño arcaico Homo naledi encontrado en la cueva de la estrella naciente

Un equipo de arqueólogos sudafricanos y estadounidenses que exploran el sistema de cuevas Rising Star en el centro de Sudáfrica ha descubierto algo que parece ser bastante anómalo. En los recovecos más profundos y oscuros de una parte casi inaccesible de una cueva, encontraron los restos óseos de un niño pequeño que probablemente vivió hace entre 250.000 y 300.000 años, en la época del Pleistoceno medio. El niño pertenecía a la misteriosa especie humana arcaica. Homo naledi , que se conoce exclusivamente a partir de exploraciones del sistema de cuevas Rising Star.

Una ilustración de Boniswa Khumalo del cráneo del niño Homo naledi conocido como Leti. (Boniswa Khumalo / Universidad de Witwatersrand, Johannesburgo)

Una ilustración de Boniswa Khumalo del cráneo del niño Homo naledi conocido como Leti. (Boniswa Khumalo / Universidad de Witwatersrand, Johannesburgo )

Índice
  1. el Homo naledi Niña Leti encontrada en la cueva más profunda
  2. ¿Quiénes fueron los Homo naledi ?
  3. Signos inequívocos de un entierro intencional
  4. Prácticas funerarias del hombre antiguo

el Homo naledi Niña Leti encontrada en la cueva más profunda

En los últimos ocho años, los exploradores del Rising Star System han recuperado casi 2000 muestras de Homo naledi dientes y huesos Pero el esqueleto del niño pequeño se encontró a mayor profundidad que cualquier otro espécimen, y eso es lo que hace que este hallazgo sea tan extraordinario.

Los descubridores llamaron a la niña "Leti", que significa "perdida" en el idioma indígena sudafricano setswana.

Los restos del desafortunado joven fueron encontrados enterrados en una estrecha grieta en la pared de una cueva, en lo profundo de la cueva. Los científicos recuperaron seis dientes y 28 fragmentos de cráneo en total de su lugar de descanso eterno. Según el tamaño de los dientes y el cráneo, estiman que Leti tenía entre cuatro y seis años cuando murió.

El camino hacia la cornisa donde se encontraron los restos del niño era extremadamente difícil de alcanzar. Presentaba varios pasos apretados a través de pasajes estrechos que causaban claustrofobia, así como caídas verticales empinadas que deben caminarse con mucho cuidado. El recorrido termina en una estrecha grieta ubicada a 150 metros (492 pies) bajo tierra, lejos de toda luz natural.

"Nadie involucrado en esto tenía ninguna expectativa de que íbamos a encontrar naledi los huesos en estas situaciones”, john halcones , un paleoantropólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison, dijo geografía nacional . Empujamos en lugares que son metros y metros en pasajes imposibles.

Los cráneos de 4 homínidos arcaicos conocidos con Homo naledi en el extremo derecho. (Chris Stringer / CC BY 4.0)

Los cráneos de 4 homínidos arcaicos conocidos con Homo naledi en el extremo derecho. (Chris Stringer / CC POR 4.0 )

¿Quiénes fueron los Homo naledi ?

Cualquier descubrimiento que ilumine Homo naledi Esta práctica es bien recibida por los científicos, que deben depender completamente del sistema de cuevas de Rising Star para obtener información sobre este primo humano extinto hace mucho tiempo.

"Homo naledi sigue siendo uno de los parientes humanos antiguos más enigmáticos jamás descubiertos”, dijo el líder de la expedición Rising Star. lee berger , un paleoantropólogo de la Universidad Sudafricana de Witwatersrand, explicó en Comunicado de prensa en el último hallazgo.

"Claramente es una especie primitiva, que existió en un momento en que anteriormente pensábamos que solo los humanos modernos estaban en África. Su sola presencia entonces y aquí complica nuestra comprensión de quién hizo qué primero con respecto a la invención. culturas de herramientas de piedra complejas e incluso prácticas rituales .”

Físicamente, esta especie fue construida de la misma manera que australopitecos, un posible precursor anterior de Homo sapiens (humanos modernos) que vivieron en África hace tres millones de años. En plus de la construction robuste et des petits cerveaux archaïques qu'ils partageaient avec cette espèce, ils possédaient également de nombreuses caractéristiques similaires à celles des humains modernes, ce qui révèle des détails intéressants sur la façon dont l'évolution humaine s'est déroulée a lo largo del tiempo.

Citas en Rising Star sugiere Homo naledi se extinguió hace al menos 236.000 años. Por ahora, se desconoce la extensión total de su territorio (aunque seguramente deben haber vivido en lugares alejados de las Rising Star Caves).

El cráneo LES1 Homo naledi encontrado en un nivel más alto que los restos de Leti en las Rising Star Caves. (John Hawks, et al / CC BY 4.0)

El cráneo LES1 Homo naledi encontrado en un nivel más alto que los restos de Leti en las Rising Star Caves. (John Hawks, et al / CC POR 4.0 )

Signos inequívocos de un entierro intencional

Como explican científicos sudafricanos y estadounidenses en un nuevo articulo aparece en la reseña Paleoantropología, los restos óseos del niño se encontraron durante un proyecto de mapeo arqueológico de Rising Star Caves 2017-2018. Los científicos mapearon más de 305 metros (1,000 pies) de nuevos pasajes durante esta iniciativa, muchos de los cuales seguían caminos que se internaban profundamente en la tierra.

El proyecto de mapeo los introdujo bien en el subsistema interior de la cueva Dinaldi, donde casi todos Homo naledi Se han recuperado restos a lo largo de los años. En particular, solo se puede acceder a esta parte de la cueva mediante un descenso empinado y arriesgado en una rampa de 12 metros (40 pies), o arrastrándose a lo largo de un camino sinuoso inusualmente estrecho que serpentea a través de la roca.

La espaciosa entrada al subsistema se conoce como la cámara de Dinaldi, y la pequeña Homo naledi el esqueleto del niño fue descubierto a unos 12 metros de este lugar central de reunión. El suyo es uno de los cinco esqueletos que los exploradores encontraron fuera de la cámara principal, donde permanece vinculado a 15 Homo naledi se han identificado esqueletos.

Se han encontrado esqueletos antiguos en lo profundo de cuevas que no fueron colocados allí por humanos. Las cuevas son propensas a inundarse, y se sabe que el agua del exterior deposita restos óseos humanos y animales dentro de las cuevas de vez en cuando. Los grandes depredadores que ocasionalmente se alimentan de humanos pueden arrastrar a sus presas a las cuevas antes de consumirlas también.

En este caso, no hay evidencia que sugiera que alguna de estas cosas le sucedió a ninguno de los restos humanos arcaicos encontrados en el Rising Star System. No se observaron signos de inundación dentro y alrededor de la cámara Dinaldi. Tampoco hay signos de roer o morder los huesos, lo que sería un signo revelador de actividad depredadora.

Si se pueden eliminar estas posibilidades, la única otra alternativa es que los huesos fueron colocados dentro de la cueva intencionalmente por miembros vivos de un Homo naledi grupo. Por definición, esto sería un tipo de práctica funeraria, donde los muertos son enterrados cuidadosa y deliberadamente para proteger o preservar sus cuerpos de los carroñeros y los elementos, y posiblemente también para prepararlos para el más allá.

“No vemos ninguna otra razón por la que el cráneo de este niño pequeño esté en una posición extremadamente difícil de alcanzar y peligrosa”, dijo Berger.

La grieta donde se colocó Leti habría sido elegida por su forma y tamaño ideales. Su fondo formaba un borde plano de unas seis pulgadas (15 centímetros) de diámetro y 31 pulgadas (80 centímetros de profundidad). Era demasiado pequeño para un adulto, pero habría sido un lugar de descanso perfectamente adecuado para un niño pequeño. Su ubicación era de difícil acceso, pero desde el Homo naledi perspectiva que podría haber dado la impresión de que era un lugar seguro para descansar.

Reconstrucción esquelética con los restos conocidos de un espécimen juvenil de Homo naledi conocido como DH7. (Debra R. Bolter, et al / CC BY-SA 4.0)

Reconstrucción esquelética con los restos conocidos de un espécimen juvenil de Homo naledi conocido como DH7. (Debra R. Bolter, et al / CC BY-SA 4.0 )

Prácticas funerarias del hombre antiguo

Homo naledi tenían costumbres funerarias o reglas sobre cómo se debía tratar a los muertos, esto significaría que poseían un nivel de sofisticación cultural que alguna vez se consideró imposible para la especie humana arcaica.

Otros descubrimientos han demostrado que las costumbres relacionadas con la disposición adecuada de los muertos se remontan a un largo camino en la historia.

Ahora se cree ampliamente que los neandertales tenían prácticas funerarias distintivas, como lo revelan los hallazgos de varios esqueletos de neandertales enterrados deliberadamente en el suroeste de Francia en el sitio arqueológico de La Ferrassie.

A principios de este año, los arqueólogos anunciaron que habían descubierto los restos de un niño de tres años de 78.000 años de antigüedad que fue enterrado intencional y cuidadosamente cerca de la boca de la cueva Panga ya Saidi en Kenia.

Algunos arqueólogos incluso han argumentado que un depósito de huesos humanos de 430.000 años de antigüedad encontrado en la cueva española de Sima de los Huesos es muy probablemente el resultado de un entierro intencional (aunque esta tesis se considera controvertido ).

No hay forma de saber qué significaban los rituales funerarios de una especie humana arcaica para las personas que los realizaban. Sus motivos podrían haber sido profundamente espirituales, o simplemente podrían haber querido proteger los restos del difunto de los animales carroñeros. Pero cualquiera que sea su propósito, la existencia de tales prácticas muestra que los humanos arcaicos eran seres complejos, y quizás no tan diferentes de los humanos modernos como algunos podrían haber imaginado.

Imagen de Portada: El cráneo del niño Homo naledi llamado Leti encontrado en los niveles inferiores del sistema de cuevas Rising Star en Sudáfrica. La fuente: Universidad de Witwatersrand, Johannesburgo

Por Nathan Falde

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