Fósiles de homínidos de Sterkfontein datan de hace un millón de años

Investigadores de las cuevas de Sterkfontein en Sudáfrica, famosas por encontrar 'Little Foot' y una resma de otros restos de homínidos antiguos, han arrojado resultados de datación que podrían alterar la línea de tiempo evolutiva de grupos de ancestros humanos. Un estudio más reciente ha revelado que algunos de los restos de Australopithecus encontrados en esta cueva son mucho más antiguos de lo que se pensaba anteriormente, alrededor de un millón de años, lo que podría colocarlos en una posición diferente en el árbol evolutivo. El estudio acaba de ser publicado en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias .

Índice
  1. Mayores que Lucy: Sterkfontein y los australopitecinos
  2. La riqueza de las cuevas de Sterkfontein
  3. Ciencia y metodología detrás del nuevo proceso de datación
  4. Lo que esto significa para la cadena escalable
  5. Referencias

Mayores que Lucy: Sterkfontein y los australopitecinos

Fue en 1936 cuando Sterkfontein alcanzó la fama internacional, con el descubrimiento del primer Australopithecus adulto. Australopithecus es un género de homínidos antiguos que existió en África durante el Plioceno Superior y el Pleistoceno Inferior. Se cree que el género es el predecesor más probable del género. Homolo que eventualmente llevaría a Homo sapiens o "humanos modernos", informes pasante de negocios .

La cueva de Sterkfontein se encuentra en la región de Sudáfrica considerada la “cuna de la humanidad”, donde se encuentran un número significativo de los fósiles de homínidos más antiguos que se conocen. Pero fue el famoso australopithecus afarensis Un individuo, Dinkinesh, apodado "Lucy", se encontró en África oriental y se creía que era el homínido más antiguo jamás encontrado cuando se descubrió en 1974 en Etiopía. Los fósiles de Sterkfontein fueron fechados como más jóvenes, colocándolos más abajo en la cadena evolutiva.

Pero utilizando este último método de datación, los científicos de las universidades de Witwatersrand y Purdue encontraron que los fósiles de Australopithecus en Sterkfontein "eran contemporáneos con otros fósiles primitivos". australopiteco especie, como australopithecus afarensis en el este de África", explica el profesor Dominic Stratford, director de Cave Research y uno de los autores del papel.

Según la datación radiométrica de la ceniza volcánica, Dinkinesh (Lucy) data de hace 3,2 millones de años, y la nueva datación en Sterkfontein ubica al Australopithecus hace entre 3,4 y 3,67 millones de años. Esto tiene "implicaciones significativas para el papel de Sudáfrica en la etapa de evolución de los homínidos", dice Stratford en un Salida de la Universidad de Wits .

Reconstrucción de una hembra de Australopithecus afarensis, Museo de Historia Natural de Viena. (CC BY-SA 4.0)

Reconstrucción de una hembra de Australopithecus afarensis, Museo de Historia Natural de Viena. ( CC BY-SA 4.0 )

La riqueza de las cuevas de Sterkfontein

"Sterkfontein tiene más fósiles de Australopithecus que cualquier otro lugar del mundo", dijo el geólogo y geofísico Darryl Granger de Universidad de Purdue . “Pero es difícil tener una buena cita con ellos. Las personas observaron los fósiles de animales que se encontraron cerca de ellos y compararon la edad de las características de las cuevas, como los flujos de lava, y obtuvieron un rango de fechas diferentes. Nuestros datos resuelven estas controversias. Muestra que estos fósiles son antiguos, mucho más antiguos de lo que pensábamos originalmente”, explicó Granger, quien es el autor principal del estudio actual.

Darryl Granger de la Universidad de Purdue desarrolló la tecnología que actualizó la edad de un Australopithecus encontrado en la cueva Sterkfontein. (Lena Kovalenko/Universidad de Purdue)

Darryl Granger de la Universidad de Purdue desarrolló la tecnología que actualizó la edad de un Australopithecus encontrado en la cueva Sterkfontein. (Lena Kovalenko/ Universidad de Purdue )

Las cuevas de Sterkfontein en Johannesburgo contienen más de un tercio de los primeros fósiles de homínidos del mundo, sin los cuales no sería posible el tipo de evidencia que tenemos sobre los primeros humanos en la actualidad. También dejaría enormes brechas en la cadena evolutiva, que ya es difícil de reconstruir. Una nueva investigación de la cueva titulada "Miembro 4" y la cueva de Jacovec ha reevaluado la edad de los fósiles de homínidos encontrados aquí.

"Las nuevas edades oscilan entre 3,4 y 3,6 millones de años para el Miembro 4, lo que indica que los homínidos de Sterkfontein fueron contemporáneos de otras especies de Australopithecus tempranas, como Australopithecus afarensis, en Sudáfrica. Este", dice el profesor Stratford.

Ciencia y metodología detrás del nuevo proceso de datación

Granger explica la ciencia y la metodología detrás del nuevo proceso de datación. Dentro de la comunidad científica, se le atribuye haber ideado un método para datar los sedimentos de cuevas enterradas. Este método ha sido adoptado por científicos e investigadores de todo el mundo. Con su equipo, se utilizó un método llamado "espectrometría de masas con acelerador" (que acelera iones a energías cinéticas muy altas) para medir los nucleidos cosmogénicos en las rocas.

El estudio se centró en la desintegración radiactiva de los isótopos de aluminio-26 y berilio-10 que se encuentran en el cuarzo mineral, que se forman por reacciones de rayos cósmicos de alta energía cerca de la superficie terrestre. La desintegración radiactiva, a su vez, ayuda a fechar cuándo se enterraron las rocas en la cueva, cayendo en la entrada con los fósiles. Anteriormente, el Miembro 4 había sido fechado a través de los depósitos de flujo de calcita en la cueva, informa El Daily Mail . Un mejor método es fechar las rocas en las que se encontraron los fósiles.

Lo que esto significa para la cadena escalable

"Esta reevaluación de la edad de los fósiles de australopitecinos del Miembro 4 de Sterkfontein tiene implicaciones importantes para el papel de Sudáfrica en la etapa de evolución de los homínidos. Los homínidos jóvenes, incluidos parantropo y nuestro tipo Homo Aparecen hace unos 2,8 a 2 millones de años. Según las fechas sugeridas previamente, las especies de Australopithecus de Sudáfrica eran demasiado jóvenes para ser sus ancestros, por lo que se consideró más probable que Homo y Paranthropus evolucionaran en África Oriental”, agrega Stratford.

Con el nuevo método de datación que muestra que los australopitecinos existieron casi un millón de años antes que Paranthropus y Homo, esto implica que tuvieron mucho más tiempo para evolucionar aquí. Algunos de los fósiles más interesantes, como la Sra. Ples, también se remontan un millón de años atrás y coexisten con los primeros homínidos como Lucy en África Oriental.

"La nueva datación de los rellenos que contienen australopitecinos en las cuevas de Sterkfontein sin duda reavivará el debate sobre las diversas características de los australopitecinos en Sterkfontein y si podría haber ancestros sudafricanos para los homínidos posteriores", concluye Granger.

Imagen de Portada: dos de los cuatro cráneos de Australopithecus diferentes que se han encontrado en las cuevas de Sterkfontein, Sudáfrica. Fuente: Jason Heaton y Ronald Clarke, en colaboración con el Museo de Historia Natural Ditsong / universidad de la mente

Por Sahir Pandey

Referencias

Curtis, S. 2022. Los fósiles de nuestros primeros ancestros en la 'Cuna de la Humanidad' son un MILLÓN de años más antiguos de lo que se pensaba, según un estudio . Disponible en: https://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-10957571/Fossils-Cradle-Humankind-one-MILLION-years-older-previously-Thought.html.

Granger, DE, Stratford, D., y otros . 2022. Nucleidos cosmogénicos que datan de Australopithecus en Sterkfontein, Sudáfrica . PNAS, 119 (27). Disponible en: https://doi.org/10.1073/pnas.2123516119.

Rosa-Aquino, P. 2022. Los fósiles de la antigua 'cuna de la humanidad' son más de un millón de años más antiguos de lo que se pensaba . Disponible en: https://www.businessinsider.in/science/news/antiguos-fosils-in-the-cradle-of-humankind-are-more-than-1-million-years-older-than-previously-pensed/articleshow/ 92504229.cms.

Starr, M. 2022. Los fósiles de la "Cuna de la Humanidad" pueden ser un millón de años más antiguos de lo que se pensaba. Disponible en: https://www.sciencealert.com/cradle-of-humankind-fossils-may-be-a-million-years-older-than-we-previously-pensemos.

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