Java Man y el descubrimiento del "eslabón perdido" en la teoría de la evolución

La segunda mitad del siglo XIX fue una época increíblemente emocionante y controvertida para explorar los orígenes de la humanidad. La teoría de Darwin, "Sobre el origen de las especies por medio de la selección natural", se publicó en 1869 y provocó una gran controversia. Esto parecía estar en desacuerdo con la narrativa cristiana, y el debate sobre las nuevas ideas provenientes de la comunidad científica ahora estaba llegando a un punto álgido. ¿Podría ser correcto este nuevo desafío radical a la línea creacionista religiosa?

Tener una teoría era una cosa, pero dependía de los científicos proporcionar (al igual que su método) una prueba concluyente. Se necesitaría evidencia física para llenar los vacíos. Darwin había inventado una pieza entera provocada por sus avistamientos de pinzones en las Islas Galápagos. ¿Se sumó? Una de las primeras pruebas nuevas que pareció dar más peso a la teoría llegó en forma de Java Man.

Índice

    El descubrimiento del hombre de Java

    Hombre de Java es el nombre que recibe un conjunto de fósiles pertenecientes a un homínido extinto que fueron descubiertos en la isla indonesia de Java. Los fósiles fueron encontrados a finales del siglo XIX. y y fueron los primeros fósiles conocidos de una especie de humanos arcaicos conocidos como Homo erecto. El descubrimiento de Java Man causó mucha controversia y durante un tiempo incluso se pensó que era un engaño. Aunque el descubrimiento no se tomó en serio en ese momento, Java Man finalmente se clasificó como un Homo erectus , y se ha ganado su lugar en la historia de la evolución humana.

    La historia de Java Man comienza en la década de 1880, cuando un anatomista y geólogo holandés llamado Eugène Dubois viajó al sudeste asiático. Estudiante de Ernst Haeckel, quien a su vez fue un defensor de la teoría de la evolución de Darwin, Dubois tenía la misión de encontrar el "eslabón perdido" entre los humanos y los simios. Comenzó su trabajo en Sumatra, otra isla de Indonesia. Cuando Dubois se enteró del descubrimiento de huesos humanos antiguos cerca de Wajak, un pueblo javanés no lejos de Tulung Agung en el este de Java, se mudó a esa isla. Por cierto, los huesos humanos descubiertos se identificaron más tarde como pertenecientes a un humano moderno, a diferencia de uno antiguo, como se pensaba anteriormente.

    Los tres fósiles principales del Hombre de Java descubiertos en 1891-1892: un casquete craneal, un molar y un fémur, cada uno visto desde dos ángulos diferentes. (Dominio publico)

    Los tres principales fósiles del hombre de Java descubiertos en 1891-1892: un gorra, a molar, y un fémur, cada uno visto desde dos ángulos diferentes. ( Dominio publico )

    De todos modos, Dubois llegó a Java en 1890 y comenzó su trabajo en agosto de 1891 a lo largo del río Solo en Trinil. Su "equipo" estaba formado por dos sargentos del ejército y 50 trabajadores de las Indias Orientales condenados. En octubre de ese año se descubrió un casquete craneal y poco después se encontró en la misma fosa un fémur y un diente. Usando semillas de mostaza, Dubois midió la capacidad craneal del cráneo y concluyó que el dueño del casquete tenía un cerebro pequeño. En cuanto al fémur, Dubois notó que tenía un aspecto moderno y lo consideró prueba de que su dueño tenía una postura erguida. Inicialmente, Dubois llamó a su descubrimiento Anthropithecus erectus (que significa 'hombre-mono erecto'), pero luego lo cambió a Pithecanthropus erectus (que se traduce como 'hombre-mono erecto').

    1922 reconstrucción de un cráneo de hombre de Java. El cráneo y el cerebro de Pithecanthropus, el hombre mono de Java, restaurados por JH McGregor a partir de los restos raros. La restauración muestra la frente baja y hundida y los arcos superciliares prominentes. (Dominio publico)

    1922 reconstrucción de un cráneo de hombre de Java. El cráneo y el cerebro de Pithecanthropus, el hombre mono de Java, restaurados por JH McGregor a partir de los restos raros. La restauración muestra la frente baja y hundida y los arcos superciliares prominentes. ( Dominio publico )

    Un rechazo predecible

    Dubois publicó su hallazgo en 1894, lo que provocó una tormenta de controversia en ese momento. Su afirmación de que había descubierto el escurridizo "eslabón perdido" se encontró con la resistencia de la comunidad científica y el público en general. Esta experiencia amargó a Dubois, quien decidió guardar los fósiles en un cofre durante las próximas tres décadas. Este comportamiento encubierto dio lugar a algunas especulaciones de que el Hombre de Java era un engaño. Dubois murió amargado en 1940, porque su descubrimiento no había sido tomado tan en serio como le hubiera gustado. Cuatro años más tarde, los restos fueron examinados por Ernst Mayr, un biólogo estadounidense, y Java Man fue reclasificado como un Homo erectus .

    La localidad del hallazgo Pithecanthropus, en el río Solo, cerca de Trinil, Java. Los dos cuadrados blancos muestran dónde se descubrieron el fémur (izquierda) y la tapa (derecha). (Dominio publico)

    La localidad de Pithecanthropus encuentra, en la río solo , cerca Trinil, JAVA. Los dos cuadrados blancos muestran dónde se descubrieron el fémur (izquierda) y la tapa (derecha). ( Dominio publico )

    Confirmación de nuevos descubrimientos.

    Posteriormente, otros fósiles de Homo erectus se han encontrado en Java, más precisamente en Sangiran y Modjokerto, ofreciendo así una mejor visión de esta especie de homínido extinto. De acuerdo con la entrada de Java Man en el Enciclopedia Británica , Java Man tenía una capacidad craneal promedio de 900 cc, y su cráneo se describe como "de perfil plano con una frente pequeña". En la parte superior de la cabeza hay una cresta, que estaba unida a los poderosos músculos de la mandíbula. Además, Java Man tenía "huesos craneales muy gruesos, arcos superciliares pesados ​​y una enorme mandíbula sin mentón". Si bien los dientes de Java Man eran similares a los de los humanos modernos, también tenían características similares a las de los simios, como "caninos parcialmente superpuestos". Finalmente, los fémures mostraron que el hombre de Java caminaba erguido y se estimó que esta especie podía alcanzar una altura de 170 cm (5 pies 8 pulgadas).

    Una reconstrucción de 1922 del cráneo de Java Man basada en el descubrimiento de Trinil 2. (Dominio público)

    Una reconstrucción de 1922 del cráneo de Java Man basada en el descubrimiento de Trinil 2. ( Dominio publico )

    Finalmente, se puede decir que los especímenes de Homo erectus también fueron descubiertos en China en las décadas de 1920 y 1930. Aunque esto confirmaba la teoría de Dubois de que el hombre de Java era una especie de humanos primitivos, el propio holandés se negó a aceptarla, ya que consideraba que los fósiles chinos eran "neandertales degenerados".

    Imagen de Portada: Los fósiles originales del Hombre de Java, Museo Nacional de Historia Natural, Leiden, Países Bajos. Fuente de la foto: Wikimedia.

    Por Wu Mingren

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