La dieta de los neandertales era carnívora, muestra un estudio del esmalte dental

Un equipo de científicos del Centro Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS), en colaboración con colegas de varias instituciones científicas de Alemania, acaba de publicar un nuevo estudio sobre las prácticas dietéticas de los neandertales en la revista PNAS. Al aplicar una técnica recientemente desarrollada para estudiar las firmas químicas del esmalte dental antiguo, pudieron determinar que un hombre de Neandertal que vivía en una cueva en la Península Ibérica durante el Paleolítico Medio (hace 50.000 años) tenía una dieta estrictamente carnívora.

Este no es el primer estudio que reporta tal resultado. Sin embargo, es un descubrimiento único e importante, ya que da como resultado la creación de una nueva metodología analítica que podría usarse para buscar detalles de la dieta y el estilo de vida de los neandertales que vivieron en otras partes de Eurasia en un pasado lejano.

Las excavaciones en el sitio de Gabasa en España desenterraron un diente que sirvió de base para estudiar la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

Las excavaciones en el sitio de Gabasa en España desenterraron un diente que sirvió de base para estudiar la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

Índice
  1. Desentrañando el enigma de la dieta neandertal
  2. Las proporciones de isótopos de zinc proporcionan evidencia para la dieta neandertal
  3. Intento revolucionario de rastrear la dieta de los neandertales
  4. Conclusiones sobre las dietas neandertales

Desentrañando el enigma de la dieta neandertal

Se han puesto en marcha muchos proyectos de investigación para estudiar la dieta y los hábitos alimentarios de los neandertales. Pero produjeron resultados contradictorios. Las dietas de los "neandertales" son objeto de debate permanente, sobre todo porque a menudo se ha atribuido su desaparición a su estrategia de subsistencia", escriben los científicos del CNRS en su PNAS papel. "No hay un consenso claro sobre la variabilidad de su dieta en el tiempo y el espacio".

Como reconocen los investigadores del CNRS, las pruebas convencionales de proporciones de isótopos de nitrógeno en general han apoyado la idea de que la dieta de los neandertales era exclusivamente carnívora. Sin embargo, ha habido algunos estudios que muestran indicaciones claras de que al menos algunos neandertales eran omnívoros.

Por ejemplo, un estudio de 2014 fue publicado en La ciencia quien analizó excrementos neandertales fosilizados encontrados en el yacimiento de El Salt en Alicante, sur de España. Esta caca de 50.000 años de antigüedad contenía compuestos relacionados con el colesterol que provenían exclusivamente de fuentes alimenticias de origen vegetal.

El diente de neandertal utilizado en el estudio se recuperó de la cueva de Gabasa (marcada en la imagen) en el noreste de España y se utilizó para proporcionar evidencia sobre la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

El diente de neandertal utilizado en el estudio se recuperó de la cueva de Gabasa (marcada en la imagen) en el noreste de España y se utilizó para proporcionar evidencia sobre la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

Las proporciones de isótopos de zinc proporcionan evidencia para la dieta neandertal

El método tradicional para determinar la dieta de los antiguos homínidos requiere la extracción de proteínas del colágeno óseo. Estas proteínas contienen isótopos de nitrógeno, que actúan como una señal química que puede vincularse con las elecciones de alimentos de ese individuo en particular.

En este nuevo estudio, científicos del CNRS y sus asociados alemanes examinaron un molar de neandertal recuperado del yacimiento arqueológico de la cueva de Gabasa, en el norte de España. Siguieron el mismo esquema básico de los protocolos de investigación normales, pero en este caso, la investigadora del CNRS Klevia Jaouen y sus colegas reemplazaron las mediciones de las proporciones de isótopos de zinc con las de isótopos de nitrógeno.

Modificando aún más el procedimiento, tomaron estas medidas no de muestras de colágeno óseo, sino del recubrimiento de esmalte del diente. Esta capa externa del diente homínido está hecha de fosfato de calcio, un mineral muy duro que resiste las caries y las caries. La creación del esmalte también está influenciada por las elecciones dietéticas, y las proporciones de isótopos de zinc medidas dentro del esmalte ofrecen interesantes posibilidades para descubrir lo que habría comido un neandertal hace miles de años.

Se utilizó un primer molar de un neandertal, analizado para este estudio, para proporcionar información sobre la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

Se utilizó un primer molar de un neandertal, analizado para este estudio, para proporcionar información sobre la dieta de los neandertales. (© Lourdes Montes / CNRS)

Intento revolucionario de rastrear la dieta de los neandertales

Este método de seguimiento de las preferencias alimentarias de un neandertal muerto hace mucho tiempo nunca se había intentado antes. Pero los investigadores del CNRS sabían que una dieta carnívora debería producir proporciones relativamente bajas de isótopos de zinc en dientes y huesos, y eso es exactamente lo que encontraron en su análisis del molar del Paleolítico Medio.

A modo de comparación, utilizaron la misma metodología para estudiar las proporciones de isótopos de zinc en dientes y huesos recuperados de animales herbívoros y carnívoros de la misma región y período de tiempo. Los resultados de todas las pruebas demostraron que el neandertal propietario del diente debía ser un devoto carnívoro que no complementaba su dieta con ningún tipo de fruta o verdura.

Los huesos de animales rotos encontrados en la misma capa de excavación que produjo el molar sugieren que este individuo comió médula ósea además de carne, pero más allá de eso no hay evidencia de que se haya consumido otro alimento. Ahora que el análisis de isótopos de zinc ha demostrado su eficacia, los científicos involucrados en este estudio planean usarlo para analizar huesos y dientes de neandertal encontrado en otros sitios europeos.

Conclusiones sobre las dietas neandertales

De hecho, los neandertales habrían preferido una dieta carnívora. Pero algunos grupos pueden haberse visto obligados por circunstancias geográficas, ecológicas o climatológicas a adaptar su dieta a los paisajes que ocupaban. También es posible que la cultura neandertal fuera inherentemente diversa, lo que llevó a algunos grupos a elegir una dieta omnívora simplemente porque podían.

Si bien los arqueólogos y antropólogos han podido sacar conclusiones sólidas sobre el estilo de vida de los neandertales, quedan elementos significativos de misterio. Incluso si las respuestas definitivas resultan difíciles de encontrar, cada nuevo descubrimiento de artefactos y restos neandertales, y cada nuevo análisis de descubrimientos anteriores utilizando las últimas herramientas científicas, agrega nuevos puntos de datos valiosos que ayudarán a los científicos a agregar un poco más. juntas las piezas de este complejo rompecabezas.

Dado que la mayoría de los humanos llevan entre uno y dos por ciento de ADN neandertal en su genoma, estudiar a los neandertales es literalmente una búsqueda de la verdad sobre nuestros antepasados.

Imagen de portada: un estudio encuentra que la dieta de los neandertales era carnívora. La fuente: Gorodenkoff /Adobe Stock

Por Nathan Falde

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