La evidencia genética sugiere la presencia de Denisovan en las Islas del Pacífico

Un nuevo estudio genético ha proporcionado datos importantes para los científicos evolutivos que buscan rastrear los movimientos migratorios y las interacciones culturales de los pueblos que se establecieron en las islas del Pacífico Sur de Oceanía. Lo más intrigante es un hallazgo que parece vincular a los habitantes de las tierras altas de Papúa Nueva Guinea (PNG) con los famosos denisovanos, los primos extintos de los neandertales que se dice que residían exclusivamente en el este de Asia. Si bien muchas islas en el Pacífico exhiben rastros de ADN de Denisovan de encuentros que tuvieron lugar antes de que sus antepasados ​​​​migraran a sus hogares actuales, la última evidencia sugiere un mestizaje más reciente, que data de la era posterior a la colonización insular.

Índice

    La creciente evidencia de las islas del Pacífico apunta a los denisovanos.

    Dentro un estudio publicado en abril en la revisión La naturaleza, un equipo de genetistas evolutivos afiliado principalmente al Instituto Pasteur de París presentó los resultados de su análisis genómico en profundidad, durante el cual secuenciaron el ADN de 317 individuos de 20 poblaciones diferentes de las Islas del Pacífico.

    Una amplia gama de interesantes revelaciones surgieron de este proyecto de investigación, cuyo objetivo era desentrañar las complejas relaciones genéticas, evolutivas y culturales entre estos grupos. El hallazgo más notable fue que algunos habitantes de las tierras altas de Papúa Nueva Guinea portaban hebras de ADN de Denisovan en su genoma que sus antepasados ​​habían recolectado hace unos 25.000 años. Esto fue mucho después de que sus antepasados ​​emigraran a la Cercana Oceanía desde el continente de Asia Oriental.

    Este descubrimiento fue revelador y podría tener implicaciones de largo alcance. Agregando peso a su autenticidad hay otro estudio, publicado en 2019, que encontró esencialmente lo mismo.

    Una casa de pueblo de Tamuniai sobre pilotes frente a la isla de Nueva Bretaña, Papúa Nueva Guinea. (Marc Dozier)

    Una casa de pueblo de Tamuniai sobre pilotes frente a la isla de Nueva Bretaña, Papúa Nueva Guinea. ( marc dozier )

    En este proyecto, un equipo internacional de investigadores analizó los genomas de 161 personas de 14 grupos que viven en Indonesia y Papua Nueva Guinea. Entre un grupo de Papua Nueva Guinea, encontraron evidencia de tres tipos distintos de ADN de Denisovan. Dos estaban vinculados a períodos anteriores de mestizaje, pero aparentemente uno había entrado en el genoma de PNG en los últimos 15.000 a 30.000 años.

    Sorprendentemente, este hallazgo fue solo el segundo eslabón de la cadena, lo que sugiere que los descendientes de Denisovan se mezclaron con la población local de Papúa Nueva Guinea hace relativamente poco tiempo. El primer estudio que involucró tal revelación fue realizado por genetistas de la Universidad de Washington, y fue presentado por primera vez en un artículo de la edición de marzo de 2018 de la revista Célula.

    Esta investigación genética concluyó que el ADN de Denisovan encontrado en Papua Nueva Guinea era de alguna manera distinto y separado del encontrado en los asiáticos orientales. Los investigadores de la Universidad de Washington no vincularon esto con ninguna línea de tiempo en particular, pero su trabajo encaja claramente con estudios más recientes que han revelado la naturaleza anómala de la variación de Papúa Nueva Guinea.

    Dado que nunca se han encontrado restos de Denisovan en ninguna de las islas del Pacífico, los científicos no tenían motivos para sospechar previamente que eran viajeros del océano. Se suponía que todos los cruces entre los denisovanos y los pueblos del este de Asia y sus descendientes de las islas del Pacífico habían ocurrido decenas de miles de años antes, como habían sugerido estudios genéticos anteriores.

    Pero los últimos hallazgos han cuestionado estas suposiciones pasadas, creando la necesidad de nuevas explicaciones que cubran toda la evidencia disponible.

    Papúa Nueva Guinea, Provincia de Tierras Altas del Sur, Lago Kutubu, Isla de Kutubu. (Marc Dozier)

    Papúa Nueva Guinea, Provincia de Tierras Altas del Sur, Lago Kutubu, Isla de Kutubu. ( marc dozier )

    Surgen teorías contrapuestas, pero elusivas respuestas claras

    Hasta ahora se han propuesto tres teorías para explicar estos misteriosos descubrimientos.

    La primera es que un grupo de Denisovan sí vivió en la isla de Papua Nueva Guinea hace unos 25.000 años, a pesar de la ausencia de fósiles o cualquier otro tipo de evidencia física que pudiera confirmar su existencia.

    Cabe señalar que los hallazgos de fósiles de Denisovan en el continente asiático han sido extremadamente raros y, si bien su población era relativamente pequeña en Papua Nueva Guinea, es posible que hayan dejado poca o ninguna evidencia física para el descubrimiento por parte de los arqueólogos.

    La segunda teoría afirma que es posible que Papua Nueva Guinea no se haya cruzado con los denisovanos en absoluto, sino que puede haber compartido su material genético con otra especie de homínido ahora extinta que descendió de los denisovanos.

    Esqueleto reensamblado (o casi) de un Homo floresiensis individual. (Emöke Dénes / CC BY-SA 4.0)

    Esqueleto reensamblado (o casi) de un Homo floresiensis individual. (Emöke Dénes / CC BY-SA 4.0 )

    Los dos candidatos en este escenario son Homo luzonensis y Homo floresiensis , dos especies que se sabe que vivieron en las islas de Oceanía antes de la llegada de los humanos modernos. Si alguna de estas especies antiguas persistió hace 25.000 años, sus interacciones con Papua Nueva Guinea podrían haber proporcionado una ruta para que el ADN de Denisovan ingresara en el genoma del grupo de las tierras altas.

    A partir de ahora, todos los intentos de extraer muestras de ADN de Homo luzonensis y Homo floresiensis los fósiles fallaron, lo que hace que esta teoría actualmente no sea verificable.

    La tercera teoría proviene de fuentes que se muestran escépticas de que los denisovanos pudieran haber vivido en las islas del Pacífico en cualquier momento, y mucho menos hace menos de 30.000 años.

    Esta teoría, tal como la elucida el paleogenético Cosimo Posth del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Alemania, postula que dos grupos de humanos modernos que vivieron en las Islas del Pacífico hace 25.000 años fueron originalmente un grupo, antes de divergir (física y progresivamente). ) en algún momento del pasado. Eventualmente se volvieron a conectar en las tierras altas de Papúa Nueva Guinea, pero debido a su separación anterior, cada uno ahora portaba un conjunto ligeramente diferente de genes de Denisovan, que habían evolucionado a partir del material genético de Denisovan que ya estaba presente en sus genomas antes de su divergencia.

    El cruce en este punto habría resultado en la introducción de nuevos genes denisovanos en los códigos genéticos del grupo existente de montañeros, dando la impresión de que se habían apareado con verdaderos denisovanos.

    Actualmente, las tres teorías se basan, al menos parcialmente, en especulaciones, lo que hace imposible emitir un juicio final.

    La expansión y evolución de los denisovanos de África a Indonesia y luego, de una forma u otra, según las últimas investigaciones, a las Islas del Pacífico. (John D. Croft en Wikipedia en inglés / CC BY-SA 3.0)

    La expansión y evolución de los denisovanos de África a Indonesia y luego, de una forma u otra, según las últimas investigaciones, a las Islas del Pacífico. (John D. Croft en Wikipedia en inglés / CC BY-SA 3.0 )

    Tras la pista de los fantasmales denisovanos

    Incluso con inmensas reservas de datos genéticos a su disposición, los científicos que intentan reconstruir las historias migratorias y reproductivas de las especies de homínidos se enfrentan a una tarea extraordinariamente difícil. Constantemente se descubren nuevas conexiones sorprendentes, creando piezas de rompecabezas adicionales que deben integrarse en un todo complejo.

    El desafío de ser lo más minucioso posible y "hacerlo bien", incluso si los conceptos previamente sostenidos que parecían grabados en piedra deben cambiarse o eliminarse drásticamente. Esta misión es especialmente complicada cuando involucra a los denisovanos, quienes dejaron a los científicos con poco que hacer más que unos pocos restos óseos fosilizados y una presencia fantasmal omnipresente en el ADN de los pueblos de las islas de Asia, el Este y el Pacífico.

    La evidencia más reciente sugiere que los denisovanos tuvieron interacciones bastante extensas con al menos algunos humanos modernos, especialmente con una población aislada de las islas del Pacífico que no habría viajado al continente asiático oriental para encontrarse con ellos.

    Pero hasta que se acumule nueva evidencia, no habrá forma de saber con certeza si los denisovanos estuvieron realmente presentes en Papua Nueva Guinea hace solo 25,000 años.

    Imagen de Portada: Una ilustración poética de una canoa que deja un rastro de ADN a su paso. Los marineros navegan hacia las Pléyades, que habrían servido de coordenadas a los polinesios de las islas del Pacífico durante los viajes por mar. Fuente: Annette Gunzel / La naturaleza

    Por Nathan Falde

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