La Revolución Neolítica estimuló el crecimiento mental y físico de los europeos.

Una nueva investigación acaba de ser publicada en la revista Fronteras en genética revela fascinantes detalles sobre la evolución de los europeos, humanos que vivieron en Europa durante el Neolítico (10.000 a. C. a 4.500 a. C.). Parece que durante este período tumultuoso, cuando la agricultura reemplazó a la caza y la recolección como el principal organizador de la sociedad y la cultura, los antiguos europeos experimentaron cambios fisiológicos notables.

En general, estos antiguos europeos se volvieron más altos, de color de piel más claro, más propensos a las enfermedades cardiovasculares y más inteligentes. Los investigadores plantean la hipótesis de que las presiones evolutivas desempeñaron un papel importante en estos cambios, ya que las personas se adaptaron de manera que aumentaron sus posibilidades de supervivencia en un mundo dominado por la agricultura.

Índice
  1. La cultura neolítica aceleró la evolución de los europeos
  2. Comprender la evolución de los europeos
  3. La evolución de las enfermedades cardiovasculares.
  4. ¿Eran realmente más altos los europeos del Neolítico?
  5. La cultura cambia, pero la evolución nunca se detiene

La cultura neolítica aceleró la evolución de los europeos

Los resultados de este notable estudio fueron anunciados por un equipo de investigadores genéticos afiliados al Centro Médico de la Universidad de Radboud en Nijmegen, Países Bajos, y al Centro Helmholtz de Enfermedades Infecciosas en Hannover, Alemania. Estos científicos estudiaron los perfiles genéticos de más de 800 antiguos europeos, que fueron compilados a partir de muestras de ADN extraídas de restos óseos recuperados de varios sitios arqueológicos.

Luego, estos resultados se compararon con muestras de ADN de europeos modernos, para ver qué diferencias se podían identificar. El propósito de esta investigación fue rastrear la evolución de los humanos durante los últimos 50.000 años, para ver qué se podía aprender sobre cómo los humanos han cambiado genéticamente durante este tiempo.

Los científicos han estudiado cuidadosamente conjuntos de genes que se sabe que están asociados con una amplia gama de características, que incluyen la pigmentación de la piel, el peso o el índice de masa corporal, el metabolismo relacionado con el colesterol, el funcionamiento cardiovascular y la actividad del cerebro (inteligencia). A medida que avanzaba su investigación, acabaron interesándose por la evolución de los europeos en el Neolítico. Fue en este punto cuando el contenido de estos ensamblajes de genes cambió más, dando a la evolución humana un comienzo medible.

"En general, vemos un cambio claro en algunos de estos rasgos antes y después de la Revolución Neolítica, como si hubiera una aceleración de los procesos evolutivos", dijo Mihai Netea, médico del Centro Médico Radboud y autor del estudio. un comunicado de prensa de Radboud .

Diorama de un poblado del Neolítico temprano. (Biswarup Ganguly / CC BY 3.0)

Diorama de un poblado del Neolítico temprano. (Biswarup Ganguly / CC BY 3.0)

Comprender la evolución de los europeos

Antes del Neolítico, las poblaciones humanas en otras partes de Europa vivían exclusivamente en grupos de cazadores-recolectores. Pero la revolución neolítica lo cambió todo. La gente dejó de deambular y se asentó en pequeñas aldeas o parcelas fijas de tierra, cultivando, criando animales de granja y confiando en la inventiva y el trabajo duro para aumentar la producción de alimentos a niveles antes inimaginables.

El cambio fue drástico y representa quizás el cambio cultural más dramático y completo en la historia humana. Alteró por completo la forma en que los humanos vivían y organizaban sus sociedades, y aparentemente también afectó el curso de la evolución humana.

"Durante este período de transición, no solo vimos un cambio claro en el tamaño del cuerpo, sino también en el color de la piel", dijo Yang Li, investigador del Centro Helmholtz. “Los europeos, por ejemplo, mantuvieron su color de piel oscuro durante mucho tiempo, y realmente se iluminó durante ese tiempo. Esto puede deberse a la migración de personas de Medio Oriente con piel menos pigmentada.

La evolución de las enfermedades cardiovasculares.

Uno de los cambios más interesantes fue el que hizo que los europeos del Neolítico fueran más vulnerables a los problemas cardiovasculares. Puede que no parezca una alteración genética positiva, pero de hecho tenía ventajas y desventajas.

"En muchos genes involucrados en el metabolismo y el riesgo de enfermedades cardiovasculares, vimos pocos cambios, con una excepción: el colesterol HDL, a menudo denominado colesterol 'bueno', mostró una marcada disminución", explicó Yang Li. "Aumenta el riesgo de osteoartritis. , pero también hay un vínculo con la inteligencia".

“Puede ser en el desarrollo de las funciones cognitivas, porque el colesterol es fundamental para el desarrollo y funcionamiento del cerebro”, continuó. "Algunos pequeños cambios en los genes del metabolismo del colesterol se han relacionado con funciones cognitivas, mientras que los cambios en los niveles de HDL y LDL se han relacionado con cambios en la inteligencia, el aprendizaje y la memoria". Entonces, si bien el riesgo de enfermarse o morir aumentó por la pérdida de colesterol bueno, todos podrían haberse beneficiado de los aumentos en la inteligencia que se produjeron con este cambio.

Al menos algunos de los nuevos rasgos descubiertos por los científicos deben haber sobrevivido y proliferado porque aumentaron las posibilidades de supervivencia en las sociedades agrícolas. Esto muestra cómo las presiones evolutivas pueden tener un impacto medible en unos pocos cientos o miles de años.

Huesos largos incluidos en estimaciones de tamaño osteológico y mapa de individuos incluidos en el estudio. (Kuijpers, Y. et. al / Frontiers in Genetics)

Huesos largos incluidos en estimaciones de tamaño osteológico y mapa de individuos incluidos en el estudio. (Kuijpers, Y. et.al/ Fronteras en genética )

¿Eran realmente más altos los europeos del Neolítico?

Los hallazgos de la Universidad de Radboud y el Centro Helmholtz habrían rastreado los aumentos de tamaño entre las poblaciones europeas del Neolítico. Pero un segundo estudio a gran escala, recién publicado en la revista PNASdescubrió que las personas que vivieron durante el período neolítico no crecieron tanto como podrían o deberían haber crecido.

El equipo internacional de investigadores que participan en este proyecto analizó la información genética extraída de los restos óseos bien conservados de 167 antiguos europeos encontrados durante varias excavaciones arqueológicas. También analizaron los datos obtenidos de los estudios de los esqueletos en su conjunto, que identificaron varios tipos de anomalías y deformidades además del seguimiento de la altura.

Contradiciendo cualquier suposición sobre el determinismo genético, los científicos descubrieron que los pueblos del Neolítico no alcanzaron las alturas predichas por sus perfiles de ADN. En comparación con los individuos que habían vivido en períodos anteriores, en particular los períodos Paleolítico Superior y Mesolítico (hace 50.000 a 12.000 años), los europeos del Neolítico tenían un promedio de 3,82 centímetros (1,5 pulgadas) más bajos. En comparación con los que vivieron más tarde, en la Edad del Hierro, los europeos del Neolítico eran 2,21 centímetros (0,87 pulgadas) más bajos. Estas diferencias no tenían sus raíces en la genética, sino que debían haber sido causadas por otros factores.

En particular, los restos óseos del Neolítico han revelado múltiples ejemplos de anomalías que afectaron el desarrollo óseo. Estas condiciones eran de un tipo que se creía que se habían desarrollado como resultado del estrés o la angustia de la niñez causados ​​por una dieta y nutrición deficientes o por enfermedades infecciosas.

Se sabe que la revolución agrícola provocó un aumento de la densidad de población. Pero las densidades de población más altas significaban una mayor susceptibilidad a las enfermedades infecciosas, algunas de las cuales, si se contraían en la infancia, podían atrofiar el crecimiento. El estilo de vida agrícola también ha creado disparidades de riqueza que pueden haber dejado a los agricultores más pobres luchando para proporcionar a sus hijos una nutrición adecuada. Las largas horas que muchos niños trabajaban sin duda también contribuyeron a su desnutrición, ya que sus necesidades calóricas habrían sido más altas y, por lo tanto, más difíciles de satisfacer para los padres que luchan.

Cualquiera que sea la fuente del problema, parece que el estilo de vida del Neolítico causó niveles únicos de estrés infantil que afectaron la estatura. El estudio de Radboud/Helmholtz asumió una mayor altura para los europeos del Neolítico en función del potencial genético, pero aparentemente las condiciones de vida en el período Neolítico impidieron que la mayoría alcanzara su potencial. Los factores culturales, económicos y ambientales han interferido con el desarrollo normal, desafiando la idea de que la expresión de las características físicas está controlada exclusivamente por los genes.

La cultura cambia, pero la evolución nunca se detiene

Como demuestran estos nuevos hallazgos sobre la evolución de los europeos del Neolítico, la relación entre sociedad, cultura, medio ambiente y genética es dinámica y compleja. Independientemente de cómo se interprete o se desentrañe la imagen, comprender cómo progresa la evolución humana es sin duda relevante para la era moderna, como señala Milhai Netea al mencionar una tendencia demográfica moderna.

“Mira la migración masiva del campo a las ciudades, que va acompañada de grandes cambios en los hábitos sociales y culturales, los comportamientos alimentarios y los factores ambientales”, dijo. "¿Qué significará esto para los rasgos fisiológicos humanos importantes, para las presiones evolutivas sobre los rasgos y genes humanos, y para las enfermedades humanas en las sociedades modernas?"

Preguntas como estas podrían volverse más relevantes que nunca en las próximas décadas, ya que el cambio climático y las perturbaciones sociales que causa podrían impulsar migraciones masivas en una escala nunca antes vista en la historia. Un nuevo día puede estar amaneciendo, y los cambios que trae, cultural y genéticamente, pueden resultar tan drásticos y transformadores como los experimentados durante el período neolítico .

Imagen de Portada: Evolución de los europeos. La fuente: Gorodenkoff /Adobe Stock

Por Nathan Falde

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