La trágica historia del sitio del hombre de Pekín en Zhoukoudian

Nada despierta más la imaginación humana que la pregunta, ¿qué pasó antes? Filósofos, teólogos e innumerables religiones han pasado milenios pontificando sobre lo que precedió a la humanidad tal como la conocemos hoy. Podría decirse que pocos sitios arqueológicos han hecho tanto como el Sitio del Hombre de Pekín, también conocido como Zhoukoudian, para ayudarnos a aprender más sobre nuestros primeros antepasados. Si bien muchas personas están familiarizadas con el Hombre de Pekín, pocas conocen la trágica y sinuosa historia del sitio del Hombre de Pekín.

Índice
  1. Un buen comienzo: descubrir el sitio del Hombre de Pekín
  2. Subiendo de nivel: el proyecto Zhoukoudian
  3. Protegiendo el Patrimonio: El Laboratorio de Investigación del Cenozoico
  4. Una mina de oro metafórica
  5. La tragedia golpea y los especímenes desaparecen
  6. Conclusión

Un buen comienzo: descubrir el sitio del Hombre de Pekín

El sitio del Hombre de Pekín, o Zhoukoudian, está ubicado en el distrito de Fangshan de Beijing, China. Es un sitio relativamente joven, las exploraciones comenzaron en 1918. El primer hombre en la escena fue el geólogo sueco Johan Gunnar Andersson.

Las exploraciones comenzaron en un área llamada Colina de hueso de pollo , supuestamente porque el área estaba repleta de lo que parecían ser huesos pequeños. Lo que los lugareños habían identificado erróneamente como huesos de pollo eran fósiles de roedores. Andersson supo que estaba en algo especial desde el principio y dijo: "Aquí viene el hombre primitivo, ahora todo lo que tenemos que hacer es encontrarlo".

Los fósiles de roedores son interesantes, pero la emoción realmente no comenzó hasta 1921. Fue entonces cuando Andersson y su colega estadounidense, el paleontólogo Walter W. Granger, fueron llevados a un nuevo sitio, Colina de Hueso de Dragón . Dragon Bone Hill ciertamente suena mejor que Chicken Bones Hill.

En lugar de huesos de dragón, encontraron algo más que no pertenecía allí, cuarzo blanco ajeno a esa parte de China. O se habían topado con el tesoro de un dragón o con evidencia probable de que el hombre primitivo había vivido en el área.

Las excavaciones comenzaron en 1921, seguidas de una segunda en 1923, dirigida por el paleontólogo austriaco Otto Zdansky, uno de los asistentes de Andersson. Desenterraron una gran cantidad de material que enviaron a la Universidad de Uppsala en Suecia para su análisis. Fue un proceso lento, pero el resultado fue que en 1926 Andersson pudo anunciar el descubrimiento de dos molares humanos.

Un año después, Zdansky publicó con cautela sus hallazgos, afirmando que creían haber encontrado evidencia del hombre primitivo en el sitio. Pronto, paleontólogos de todo el mundo llegaron a la zona para hacerse un nombre.

Una reconstrucción del Hombre de Pekín, que se encontró en el sitio del Hombre de Pekín en Beijing, China, a principios del siglo XX, en el Museo Nacional Chino. (Gary Todd / CC0)

Una reconstrucción del Hombre de Pekín, que se encontró en el sitio del Hombre de Pekín en Beijing, China, a principios del siglo XX, en el Museo Nacional Chino. (Gary Todd / CC0)

Subiendo de nivel: el proyecto Zhoukoudian

Una de las muchas personas entusiasmadas con el artículo de Zdansky fue el paleontólogo canadiense Davidson Black. Black trabajó en el Peking Union Medical College y no perdió el tiempo solicitando fondos para la investigación a la Fundación Rockefeller.

La financiación se aprobó rápidamente y, en 1927, el Proyecto Zhoukoudian comenzó las excavaciones bajo la atenta mirada del paleontólogo chino Li Jie. En el otoño de 1927, se desenterró otro diente. Black propuso que el diente provenía de una especie previamente desconocida a la que denominó Sinanthropus pekinensis .

Al año siguiente se descubrieron aún más fósiles. Se encontraron dientes, la mayor parte de una mandíbula juvenil y una mandíbula adulta con tres dientes. Estos le dieron a Black otra ronda de financiación, que utilizó para establecer un laboratorio.

Protegiendo el Patrimonio: El Laboratorio de Investigación del Cenozoico

Había solo un problema. Los chinos se estaban poniendo más que un poco ansiosos. Los investigadores occidentales tenían la mala costumbre de traer a casa importantes descubrimientos. Como dice el viejo chiste, ¿qué parece británico pero no lo es? ¡El plus del Museo Británico!

En 1927, un geólogo chino llamado Weng Wenhao redactó un acuerdo con todos los científicos de Zhoukoudian que establece que todos los restos permanecen en China. En 1928, el gobierno chino fue más allá, cualquier exportación de artefactos chinos o hallazgos arqueológicos al oeste fue declarado un "ataque imperialista".

Si los eruditos occidentales querían estudiar artefactos chinos, tenían que hacerlo en China. Para asegurarse de que su investigación pudiera continuar, Black hizo arreglos para que su empleador, el Colegio Médico de la Unión de Pekín, el Servicio Geológico de China y la Fundación Rockefeller unieran fuerzas. ¿El resultado? El Laboratorio de Investigación del Cenozoico.

Reconstrucción de 1937 por Franz Weidenreich de un cráneo femenino del Hombre de Pekín. (Franz Weidenreich / Dominio público)

Reconstrucción de 1937 por Franz Weidenreich de un cráneo femenino del Hombre de Pekín. (Franz Weidenreich/ Dominio publico )

Una mina de oro metafórica

Todo el tiempo y el dinero fueron bien gastados. En 1929 se descubrió una gorra casi completa. Esto fue solo el comienzo y pronto se encontraron una multitud de restos humanos, herramientas de piedra y evidencia del uso potencial del fuego. El sitio del Hombre de Pekín fue el sitio de Homo erectus más productivo del mundo.

Ni siquiera la muerte de Black pudo frenar las cosas. Encontrado muerto en su tienda con un casquete en su escritorio, fue reemplazado rápidamente. A pesar de las condiciones primitivas del sitio, atrajo a los grandes y buenos del mundo de la paleontología. En total, se han descubierto más de 200 fósiles humanos de más de 40 individuos únicos.

La tragedia golpea y los especímenes desaparecen

Desafortunadamente, ese no es el final de la historia. En 1937, las excavaciones en el sitio del Hombre de Pekín se detuvieron con la invasión japonesa de China. Las peleas entre los dos fueron particularmente brutales. Se informó que los trabajadores del lugar habían sido torturados y asesinados y que al menos tres de ellos habían sido asesinados a bayonetazos.

En 1941 se decidió que los hallazgos debían ser salvados y por lo que se decidió que el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos transportaría los fósiles de la Facultad de Medicina de la Unión de Pekín a la Presidente SS Harrison que iba a atracar en el puerto de Qinhuangdao.

Trágicamente, el barco nunca llegó, luego de ser atacado por la Armada japonesa y encallar. Las cajas que contenían los fósiles simplemente desaparecieron y nadie parece saber qué pasó con ellos después del hundimiento del barco.

Los rumores abundan, pero nunca se han corroborado. Algunos afirman que de alguna manera llegaron al barco japonés. Awá Maru . Otros dijeron que los llevaron a otro barco estadounidense que finalmente se hundió. Incluso los chinos no estaban libres de sospechas: algunos creían que el fósil había sido molido para hacer medicina tradicional china.

Los rumores eventualmente tomaron un giro político. Durante la campaña "Resist America, Help Korea" de 1950 y 1951, se hicieron denuncias de robo contra Estados Unidos para despertar sentimientos antiestadounidenses.

Quizás lo más prometedor es que el marinero Richard Bowen afirmó haber encontrado una caja llena de huesos mientras cavaba una trinchera en Qinhuangdao. Fue en 1947 durante la Guerra Civil China. Si el relato de Bowen es exacto, significaría que hoy en día los fósiles están enterrados en algún lugar debajo de una carretera, un almacén o un estacionamiento en la Qinhuangdao moderna.

Algunos de los fósiles de animales encontrados en el sitio del Hombre de Pekín parecen haber sido modificados por humanos, con evidencia de marcas humanas sobre marcas de mordiscos de hiena en lugar de al revés. Reconstrucción de hienas en el Museo Zhoukoudian. (xiquinhosilva / CC BY 2.0)

Algunos de los fósiles de animales encontrados en el sitio del Hombre de Pekín parecen haber sido modificados por humanos, con evidencia de marcas humanas sobre marcas de mordiscos de hiena en lugar de al revés. Reconstrucción de hienas en el Museo Zhoukoudian. (xiquinhosilva / CC POR 2.0 )

Conclusión

Afortunadamente, se habían hecho copias de los fósiles antes de que se perdieran por el reemplazo de Black, por lo que no todo estaba perdido. Las excavaciones comenzaron de nuevo en 1949 y pronto se descubrieron nuevos fósiles. Las excavaciones continuaron durante las siguientes décadas, pero enfrentaron nuevos desafíos. Bajo Mao, el sitio se volvió extremadamente importante en la reestructuración de la identidad china. Pero los investigadores se vieron limitados en el sentido de que se vieron obligados a vincular de alguna manera todos los hallazgos que hicieron con el socialismo.

Por el contrario, durante la Revolución Cultural, los académicos a menudo fueron perseguidos, lo que obstaculizó su trabajo. Más tarde, el sitio enfrentará lluvia ácida y la amenaza de daños por la minería cercana.

Afortunadamente, el sitio del Hombre de Pekín se convirtió en Patrimonio de la Humanidad en 1987. No solo nos brinda información importante sobre la vida de nuestros primeros antepasados. También da un vistazo triste de nuestro más reciente. La historia del sitio del Hombre de Pekín es una de cooperación internacional, guerra, avaricia humana y persecución antes de regresar una vez más a la cooperación internacional.

Imagen de Portada: Una réplica del cráneo del Hombre de Pekín, ya que todos los originales han desaparecido, del Sitio del Hombre de Pekín, en exhibición en el Museo Paleozoológico de China. Fuente: Yan Li / CC BY-SA 3.0

Por Robbie Mitchell

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