¡La tumba de un niño de las cavernas de Kenia ha sido declarada el entierro humano más antiguo de África!

Hace 78.000 años, alguien enterró a un niño pequeño en una cueva. Ahora, los investigadores dicen que la tumba de un niño en Kenia es el ejemplo más antiguo conocido de entierro humano deliberado por humanos modernos en África. El descubrimiento de la tumba del niño arroja nueva luz sobre los entierros oficiales y cómo la gente trataba a sus muertos durante el período de la Edad de Piedra Media en África.

Nuevo estudio sobre el primer entierro humano en África aparece en la revista La naturaleza. En el artículo, los investigadores explican que hay muchos estudios que se han centrado en la evolución del comportamiento humano en la Edad de Piedra Media de África (que duró alrededor de 280.000 a 25.000 años), pero pocos han explorado el comportamiento humano en relación con formas formales. entierros en este momento. Esto se debe principalmente a la falta de tumbas humanas claras e intencionales de este período encontradas en el continente hasta el día de hoy.

Reconstrucción virtual ideal de la posición de Mtoto en la fosa funeraria. (Jorge González / Elena Santos / La naturaleza)

Índice
  1. Encontrar la tumba del niño en la cueva no fue un proceso sencillo
  2. Revelan la tumba humana deliberada más antigua de África
  3. ¿En qué se diferencia el primer entierro en África de otros?

Encontrar la tumba del niño en la cueva no fue un proceso sencillo

Un comunicado de prensa de Nature indica que María Martinón-Torres del CENIEH (Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana), en Burgos, España, y sus colegas analizaron los restos del niño de Panga ya Saidi, un sitio de cuevas en la costa de Kenia.

Vista general del sitio de la cueva Panga ya Saidi. Tenga en cuenta la excavación de trincheras donde se descubrió el primer entierro humano en África. (Mohammad Javad Shoae / La naturaleza)

Arqueólogos del Instituto Max Planck (MPI) para la ciencia de la historia humana (Jena, Alemania) y los museos nacionales de Kenia (Nairobi) comenzaron sus excavaciones en Panga ya Saidi en 2010. La profesora Nicole Boivin, investigadora principal de este proyecto y directora del Departamento de Arqueología del MPI para la ciencia de la historia humana, explicó cuán especial es el sitio para el descubrimiento de comportamientos sociales complejos en los primeros humanos modernos. Según un comunicado del CENIEH, el profesor Boivin dijo:

“Desde nuestra primera visita a Panga ya Saidi, supimos que era especial. El sitio es verdaderamente único. Las repetidas temporadas de excavación en Panga ya Saidi ahora han ayudado a convertirlo en un sitio tipo clave para la costa este de África, con un registro extraordinario de 78,000 años de actividades simbólicas, tecnológicas y culturales humanas tempranas.

Excavación de trincheras en Panga ya Saidi. El entierro humano fue encontrado en el fondo de esta excavación de trinchera. (Mohammad Javad Shoae / La naturaleza)

Aunque algunos de los huesos del niño se encontraron durante las excavaciones de la cueva en 2013, no fue hasta 2017 que el pozo completo para el entierro humano quedó completamente expuesto. Los huesos se encontraron muy agrupados en el pozo circular tres metros (9,84 pies) por debajo del suelo de la cueva. Estaban tan descompuestos que tuvieron que ser estabilizados y revestidos en su lugar.

El Dr. Emmanuel Ndiema de los Museos Nacionales de Kenia explicó que el equipo estaba emocionado de saber que estaban en la cúspide de un descubrimiento importante: “En este momento no estábamos seguros de lo que habíamos encontrado. Los huesos eran simplemente demasiado delicados para ser estudiados en el campo. Así que tuvimos un descubrimiento que nos emociona, pero pasará algún tiempo antes de que comprendamos su importancia”, dijo el Dr. Ndiema en el comunicado de prensa del CENIEH.

Revelan la tumba humana deliberada más antigua de África

De ahí, el elenco de los restos se dirigió al Museo Nacional de Nairobi y luego al CENIEH. Cuando llegó al laboratorio en Burgos, España, la imagen más completa del significado de este entierro humano prehistórico llegó después de meses de arduo trabajo.

Vista externa del bloque principal de Panga ya Saidi con el esqueleto parcial articulado (arriba) y vista externa del lado izquierdo del cráneo y la mandíbula de Mtoto (abajo). (Martinón-Torres, et al., 2021 / La naturaleza)

Excavaciones posteriores, tratamientos especializados y análisis de los restos revelaron por primera vez que ambos dientes son humanos modernos ( Homo sapiens ). Las características dentales también sugieren que los restos y el esqueleto parcial provienen de un niño que murió entre la edad de 2,5 a 3 años. La profesora María Martinón-Torres describió los hallazgos de laboratorio de la siguiente manera:

“Empezamos a encontrar partes del cráneo y la cara, con la articulación de la mandíbula intacta y algunos dientes no expulsados ​​en su lugar. La articulación de la columna vertebral y las costillas también se conservó sorprendentemente, conservando incluso la curvatura de la caja torácica, lo que sugiere que se trató de un entierro intacto y que la descomposición del cuerpo tuvo lugar en la fosa donde se encontraron los huesos.

El niño, a quien el equipo llamó "Mtoto" (que significa "niño" en swahili), fue enterrado hace 78.300 años de costado con las piernas dobladas hacia el pecho. En su artículo, los investigadores escriben que Mtoto fue enterrado en un pozo que fue "cavado deliberadamente" y que el cuerpo del niño fue "rápidamente cubierto con sedimentos después de que lo colocaron". El cuerpo aparentemente se descompuso in situ.

Reconstrucción virtual de los restos homínidos de Panga ya Saidi en el sitio (izquierda) y reconstrucción ideal de la posición original del niño en el momento de su descubrimiento (derecha). (Jorge González / Elena Santos / La naturaleza)

Quizás aún más sorprendente es el descubrimiento de que el entierro pudo haber incluido algún tipo de ritual funerario. Martinón-Torres mencionó en el comunicado de prensa del CENIEH que “la posición y el hundimiento de la cabeza en la fosa sugirieron que pudo haber presente un soporte perecedero, como una almohada, lo que indica que la comunidad pudo haber realizado una especie de rito funerario”.

El equipo también sugiere que puede haber algo especial en la forma en que Homo sapiens trataron a sus hijos que murieron en esta era prehistórica. En su artículo, se refieren al entierro de un bebé en Border Cave y al "entierro en caché" de un menor en Taramsa, ambos cadáveres preservados intencionalmente de miembros más jóvenes de sus grupos, que fueron enterrados hace entre 78.000 y 69.000 años.

Combinando todos estos detalles, el equipo afirma que este entierro humano de la Edad de Piedra Media fue intencional; de hecho, los investigadores escriben que esta es la primera evidencia conocida de un entierro humano deliberado en todo el mundo.

¿En qué se diferencia el primer entierro en África de otros?

Cabe mencionar que aunque el entierro humano de Panga ya Saidi es el entierro intencional más antiguo conocido en África, otros investigadores han encontrado tumbas humanas neandertales y modernas -de adultos, niños y jóvenes- en Eurasia hace 120.000 años.

De acuerdo a La naturaleza En el comunicado de prensa, la evidencia que los investigadores presentan en su artículo demuestra la diversidad regional en las prácticas funerarias, ya que "sugiere que los comportamientos mortuorios de los humanos modernos en África diferían de los de los neandertales y los primeros humanos modernos en Eurasia". Los investigadores sugieren que la falta de entierros tempranos en África puede demostrar esta diferencia, o que simplemente pueden reflejar una "falta de trabajo de campo en gran parte del continente africano", según el comunicado de prensa del CENIEH.

Sin embargo, el profesor Michael Petraglia del MPI Jena también explicó en el mismo comunicado de prensa que existen similitudes entre los entierros humanos y los de neandertales:

“El entierro de Panga ya Saidi demuestra que el entierro de los muertos es una práctica cultural compartida por el Homo sapiens y los neandertales. Este descubrimiento plantea preguntas sobre el origen y la evolución de las prácticas mortuorias entre dos especies humanas estrechamente relacionadas, y hasta qué punto nuestros comportamientos y emociones difieren entre sí.

Finalmente, el nuevo estudio se suma al cuerpo de investigación que documenta los complejos comportamientos sociales de los primeros humanos modernos. El entierro humano se ubicó en un nivel arqueológico de la cueva que también contenía herramientas de piedra. Anteriormente, estas herramientas de piedra estaban vinculadas a una variedad de especies de homínidos, pero una nueva investigación proporciona una fuerte evidencia de que Homo sapiens probablemente fueron los fabricantes de las herramientas de la Edad de Piedra Media.

El estudio, titulado "El entierro humano más antiguo conocido en África", se publica en la revista La naturaleza.

Imagen de portada: Interpretación artística del funeral de Mtoto. La tumba de Mtoto ha sido nombrada el primer entierro humano deliberado en África. Fuente: Fernando Fueyo / La naturaleza

Por Alicia McDermott

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