¿Las leyendas de los cíclopes se inspiraron en cráneos de elefantes antiguos?

La mitología griega antigua está llena de bestias y monstruos fantásticos. Uno de los ejemplos más famosos es la brutal carrera de los gigantes tuertos, los cíclopes. Varios cíclopes diferentes han aparecido en varios mitos. Un grupo fue fundamental para ayudar a Zeus a derrotar a los titanes, mientras que otro tenía la mala costumbre de darse un festín con los mortales. Pero, ¿de dónde sacaron su inspiración los griegos? ¿Fueron los Cíclopes solo un producto de su imaginación, o había algo más en el trabajo?

Índice
  1. ¿Qué eran los Cíclopes?
  2. Fósiles de elefante y cíclope
  3. Desacreditando la afirmación de los fósiles pigmeos
  4. Conclusión

¿Qué eran los Cíclopes?

En la mitología griega, había tres grupos distintos de cíclopes, todos apareciendo en diferentes mitos. Los más conocidos son los cíclopes homéricos que aparecen en el Odisea. Cuando pensamos en el cíclope que prevalece en la cultura pop actual, es en el cíclope homérico en el que pensamos.

Estos cíclopes eran un grupo de gigantes salvajes tuertos que eran pastores devoradores de hombres. Odiseo y sus hombres se encontraron en la isla de los Cíclopes en busca de provisiones durante su largo y accidentado viaje a casa. Uno de los cíclopes, Polifemo (hijo de Poseidón), capturó a Odiseo y sus hombres. Empezó a comerse a los hombres de Odiseo uno por uno. Usando su ingenio, Odiseo emborrachó al cíclope y lo cegó, antes de huir con los hombres que le quedaban.

Estatua que representa El cegamiento de Polifemo (Carole Raddato / CC BY SA 2.0)

Estatua que representa El cegamiento de Polifemo (Carole Raddato / CC POR SA 2.0 )

El segundo grupo más famoso fueron los cíclopes hesiódicos. Estos se ajustan a la misma descripción física, pero son bastante diferentes. En el teogonía, Hesíodo describió tres cíclopes: Brontes, Steropes y Arges. Eran los hijos de Urano y Gaia. También eran hermanos de los Titanes y los Gigantes de las Cien Manos.

En el teogonía, estos cíclopes fueron desterrados al Tártaro (infierno griego), pero fueron salvados por Zeus. Desempeñaron un papel clave en el mito de la sucesión griega al armar a Zeus con sus rayos, que se convirtieron en su arma principal en la mitología griega. También crearon el Yelmo de invisibilidad de Hades y el Tridente de Poseidón. En lugar de monstruos salvajes, estos cíclopes eran maestros artesanos de baja categoría.

Una cabeza de cíclope del siglo I EC, una de las esculturas que adornan el Coliseo romano (Steven Lek/CC BY SA 4.0)

Una cabeza de cíclope del siglo I d.C., una de las esculturas que adornan el Coliseo romano (Steven Lek / CC POR SA 4.0 )

El tercer grupo eran los constructores de muros ciclópeos. Los griegos creían que las grandes murallas de Micenas, Tirinto y Argos fueron todas construidas por Cíclopes primordiales. Además de ser maestros artesanos, no se sabe mucho sobre estos cíclopes. Solo se usaron para explicar algo que los griegos tenían problemas para explicar de otra manera: muros gigantes de piedra que ningún hombre podía levantar.

Fósiles de elefante y cíclope

A principios del siglo XXI, los restos de un Deinotherium giganteum fueron encontrados en Creta por primera vez. los Deinotherium giganteum era un antiguo pariente del elefante moderno. Tenía 15 pies (4,6 metros) de altura, con colmillos de 4,5 pies (1,3 metros) de largo.

Su cráneo lo mostró como mucho más primitivo y voluminoso que su contraparte moderna. Más importante aún, también tenía una abertura nasal extremadamente larga en el centro de su cráneo. Para los paleontólogos de hoy, o cualquiera que haya visto un elefante, el gran agujero indica una gran trompa.

Pero, ¿qué pasa con las personas sin educación científica? ¿Una calavera gigante con un gran agujero en el centro? ¿Encontrado cerca de huesos grandes? Podría parecerse mucho al cráneo de un cíclope.

Adrienne Mayor, historiadora de la ciencia antigua y folclorista clásica, cree que eso es lo que pensaban los griegos cuando descubrieron un Deinotherium giganteum cráneo. Ella argumentó que los griegos y los romanos tenían una larga historia de uso de evidencia fósil para respaldar los mitos existentes e incluso crear otros nuevos.

La idea de que la mitología y la religión se han utilizado a lo largo de la historia para explicar lo desconocido no es nueva. Como especie, los humanos anhelan explicaciones y respuestas. Los griegos eran agricultores y encontraron fósiles de vez en cuando. Cuando una persona que no comprende la evolución se encuentra con un hueso gigante que de otro modo no podría explicar, tiene sentido que lo reconstruyan en su mente como monstruos gigantes.

en su libro Los primeros cazadores de fósiles: la paleontología en la época griega y romana , El alcalde tomó esta idea y la siguió. Señaló que las áreas donde han tenido lugar muchos mitos albergan muchos depósitos de fósiles. Además, según el alcalde, muchos mitos involucran monstruos que emergen del subsuelo después de las tormentas. No es raro que una fuerte tormenta erosione el suelo y revele los fósiles subyacentes.

Cráneo de Deinotherium del Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford (Ballista / CC BY SA 3.0)

Cráneo de Deinotherium del Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford (Ballista / CC POR SA 3.0 )

Desacreditando la afirmación de los fósiles pigmeos

Sin embargo, el alcalde no fue la primera persona en relacionar los fósiles de elefantes con el mito de los cíclopes. Hace un siglo, el paleontólogo austriaco Othenio Abel propuso por primera vez la idea. Sugirió que el mito de los cíclopes se originó con el descubrimiento griego de cráneos de elefantes pigmeos fosilizados.

Todo parecía alinearse. Los cráneos de los elefantes pigmeos tienen cuencas oculares muy pequeñas en comparación con la gran cavidad nasal que deja la trompa. Los fósiles también se encuentran comúnmente con otros huesos fosilizados. Para los griegos, esto podría haber aparecido como evidencia de la dieta salvaje de los cíclopes.

Abel también afirmó que el escritor griego Empédocles vio restos de elefantes pigmeos en cuevas en Sicilia. Había solo un problema; según el alcalde, Abel estaba equivocado. Empédocles no hizo tal afirmación y nunca vio ningún fósil de elefante pigmeo. Por lo tanto, Abel estaba en el camino correcto, pero puede haberse equivocado sobre el tipo específico de fósil de elefante que inspiró el mito.

Cráneo de elefante en el Parque Nacional Serengeti. (CC BY-SA 2.0)

Cráneo de elefante en el Parque Nacional Serengeti. ( CC BY-SA 2.0 )

Conclusión

Nunca sabremos si Mayor y Abel tienen razón o no. Sin una máquina del tiempo, no hay forma científica de confirmar cómo se les ocurrió a los griegos el mito. La teoría todavía tiene sentido. De lo contrario, ¿de qué otra manera explicarían los antiguos griegos sus descubrimientos de fósiles aparentemente extraños que no sea inventando cuentos para explicarlos?

Los griegos tampoco estaban solos. Otras civilizaciones han hecho lo mismo. Tome el dragón por ejemplo. El dragón aparece en la mitología de culturas de todo el mundo. ¿Qué más puedes encontrar en cualquier parte del mundo? Fósiles de dinosaurios. Probablemente no sea una coincidencia que muchas representaciones de dragones se parezcan a nuestra comprensión moderna de cómo se veía un dinosaurio.

Incluso hoy en día, algunos creacionistas todavía señalan con el dedo la evidencia fósil y la usan para afirmar que los fósiles son prueba de criaturas como Leviatán, que aparece en la Biblia, en lugar de prueba de animales de millones de años. . Así que al final, no es tan sorprendente que los griegos vieran un viejo cráneo de elefante y lo confundieran con el de un cíclope.

Imagen de portada: Los cíclopes eran gigantes mitológicos de un solo ojo de la antigua Grecia. Pero, ¿se originó el mito a partir de cráneos de elefante como este? Fuente: Izquierda; Juan Cummings, CC BY-SA 3.0 Correcto; gran jom/Adobe Stock

Por Robbie Mitchell

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