Las tasas de cáncer medievales eran sorprendentemente altas, según un nuevo estudio

Un equipo de investigadores de la Universidad de Cambridge acaba de publicar los resultados de su estudio sobre la incidencia del cáncer en la Gran Bretaña medieval y preindustrial. Los científicos examinaron los restos de 143 hombres y mujeres, recuperados de seis cementerios antiguos en Cambridge y sus alrededores, en busca de evidencia de cáncer. Con base en sus hallazgos y proyecciones estadísticas, pudieron determinar que las tasas de cáncer medievales eran mucho más altas de lo que se creía anteriormente.

Según los hallazgos del equipo de investigación de Cambridge, las tasas de cáncer medievales eran hasta 10 veces más altas de lo esperado. Estudios anteriores habían concluido que menos del uno por ciento de los residentes británicos medievales habían padecido cáncer en el momento de su muerte. Pero esta nueva investigación mostró que era más probable que el número real estuviera entre el 9 y el 14 %. En otras palabras, un aumento de diez veces de lo que se había supuesto previamente. Estos resultados reveladores ahora se han publicado en la revista médica revisada por pares. Cáncer.

Índice
  1. Excavaciones biológicas revelan verdades medievales sobre el cáncer
  2. Uso de la investigación moderna sobre el cáncer para hacer proyecciones estadísticas
  3. ¿Podrían las tasas medievales de cáncer haber sido aún más altas?
  4. El cáncer, un riesgo atemporal para la salud humana

Excavaciones biológicas revelan verdades medievales sobre el cáncer

Para buscar signos de cáncer potencialmente mortal en la época medieval, los investigadores de Cambridge tomaron radiografías y tomografías computarizadas de los restos óseos de 96 hombres, 46 mujeres y una persona de sexo indeterminado que habían vivido, muerto y sido enterrados en Cambridge. -cementerios en la zona entre la sexta y la 16 y siglos de nuestra era. Los investigadores se centraron en muestras de hueso tomadas del fémur, la pelvis y la columna vertebral, las áreas con mayor probabilidad de verse afectadas por cánceres que se propagan desde los tejidos blandos o los órganos hasta los huesos.

Entre este grupo de 143 personas, cinco mostraron signos de daño óseo interno causado por el cáncer. Esto significa que el 3,5 % de los hombres y las mujeres de la muestra de población tenían formas graves de cáncer en el momento de su muerte, y es probable que el cáncer contribuya significativamente a estas muertes. Todas las personas que tenían cáncer eran de mediana edad o mayores cuando fallecieron.

Estudios previos solo han buscado lesiones externas en huesos recuperados. Esto explica por qué sus estimaciones de las tasas de cáncer medievales eran tan bajas en comparación con estos nuevos hallazgos. "Solo algunos cánceres se propagan al hueso, y de estos, solo unos pocos son visibles en su superficie, por lo que buscamos en el hueso signos de malignidad", explicó el investigador principal del estudio, el Dr. Dr. Piers Mitchell, quien es el director. del Laboratorio de Parásitos Antiguos del Departamento de Arqueología de la Universidad de Cambridge.

Este nuevo estudio destaca que la tasa de cáncer medieval era más alta de lo que se creía anteriormente. Esta imagen muestra un hueso espinal excavado con signos de metástasis de cáncer, indicado por la flecha blanca. (Jenna Dittmar)

Este nuevo estudio destaca que la tasa de cáncer medieval era más alta de lo que se creía anteriormente. Esta imagen muestra un hueso espinal excavado con signos de metástasis de cáncer, indicado por la flecha blanca. (Jenna Dittmar)

Uso de la investigación moderna sobre el cáncer para hacer proyecciones estadísticas

Haciendo proyecciones estadísticas lógicas a partir de los datos disponibles, los investigadores calcularon que entre el 9 y el 14 % de los residentes británicos medievales habrían padecido cáncer en el momento de su muerte. "La investigación moderna muestra que entre un tercio y la mitad de las personas con cánceres de tejidos blandos verán que el tumor se propaga a sus huesos", dijo Mitchell. "Combinamos estos datos con evidencia de metástasis ósea de nuestro estudio para estimar las tasas de cáncer en la Gran Bretaña medieval".

Los hombres y mujeres cuyos huesos fueron exhumados y examinados incluían una sección transversal de personas que representaban todos los ámbitos de la vida y los ámbitos de la vida. “Teníamos remanentes de los pobres que vivían dentro de la ciudad, teníamos los ricos que vivían dentro de la ciudad, teníamos un convento agustino dentro de la ciudad y teníamos un hospital, así que teníamos una mezcla real de los diferentes tipos de subpoblaciones que obtienes. la edad Media. vida”, dijo el Dr. Mitchell. Confirmó que la población de muestras óseas también incluía personas que cultivaban y residían en áreas rurales.

Mitchell espera que este proyecto sirva como modelo para futuras investigaciones. "Necesitamos más estudios que utilicen tomografía computarizada de esqueletos aparentemente normales de diferentes regiones y períodos de tiempo, para ver qué tan común era el cáncer en civilizaciones clave del pasado", dijo.

Como parte de su estudio medieval sobre el cáncer, esta tomografía computarizada de un hueso del cráneo muestra la metástasis oculta en su interior. (Bram Mulder)

Como parte de su estudio medieval sobre el cáncer, esta tomografía computarizada de un hueso del cráneo muestra la metástasis oculta en su interior. (Bram Mulder)

¿Podrían las tasas medievales de cáncer haber sido aún más altas?

A pesar de su integración pionera de tecnología de imagen avanzada, el estudio de Cambridge tiene algunas limitaciones. Por un lado, el tamaño de la muestra era relativamente pequeño, especialmente dado el amplio lapso cronológico (1000 años) que el estudio intentaba cubrir. Un tamaño de muestra más grande podría haber revelado tasas de cáncer algo más altas o más bajas en general, y habría permitido a los investigadores distinguir entre tasas en diferentes siglos.

Además, todos los huesos recuperados provenían de la misma área geográfica pequeña, donde las tasas de cáncer podrían haber sido más altas o más bajas que en otros lugares dentro o fuera de Gran Bretaña. Otro problema es la sensibilidad de los rayos X y las tomografías computarizadas. Es posible que hayan pasado por alto signos de cáncer de huesos en algunas personas si todavía estaban en la etapa inicial. En algunos casos, los investigadores encontraron signos de daño que no pudieron vincular definitivamente con el cáncer, aunque la enfermedad podría haber sido la causa.

También puede haber habido un sesgo en la distribución de la muestra. Es posible que los huesos plagados de cáncer tengan menos probabilidades de sobrevivir al paso del tiempo cuando están enterrados bajo tierra, lo que significa que la muestra podría haber estado sobrerrepresentada con huesos que no contienen residuos cancerosos. Otra posible distorsión es que el cáncer, en algunos casos, podría haberse diseminado a otros huesos además de los del fémur, la columna y la pelvis, que son las salidas más comunes pero no exclusivas para la metástasis ósea. Todo esto implica que las tasas de cáncer en la época medieval podrían haber sido incluso más altas de lo que sugiere la nueva investigación.

El cáncer, un riesgo atemporal para la salud humana

"Hasta ahora, se pensaba que las causas más importantes de la mala salud en la gente medieval eran enfermedades infecciosas como la disentería y la peste bubónica, así como la desnutrición y las lesiones por accidentes o guerras", dijo la coautora del estudio Jenna Dittmar, asociada. investigador del Instituto McDonald para la Investigación Arqueológica en Cambridge, CNN salud . "Ahora debemos agregar el cáncer como una de las principales clases de enfermedades que aquejaron a los pueblos medievales".

Sin embargo, las tasas de cáncer en el mundo moderno siguen siendo mucho más altas. Actualmente, en el Reino Unido, entre el 40 y el 50 % de las personas tendrán cáncer en el cuerpo cuando mueran. Este riesgo mucho mayor se ha relacionado con opciones de estilo de vida poco saludables, como fumar y malos hábitos alimenticios, así como con altos niveles de exposición a contaminantes químicos introducidos en el medio ambiente a través de diversas prácticas industriales y agrícolas y la combustión de combustibles fósiles.

A pesar de estos factores, resulta que el cáncer siempre ha estado con nosotros, incluso antes de que la Revolución Industrial cambiara drásticamente la forma en que la gente trabajaba y vivía. Este estudio "realmente destaca que el cáncer no era una enfermedad rara en el pasado que la mayoría de la gente piensa que era", concluyó Mitchell en El guardián . Parece que el cáncer es un riesgo crónico y generalizado para la salud humana, y los factores que pueden desencadenar su desarrollo han estado presentes en relativa abundancia a lo largo de la historia. Razón de más para invertir en la comprensión de la historia del cancer y sus posibles remedios.

Imagen de Portada: La imagen muestra restos humanos desenterrados en el antiguo Hospital St. John the Evangelist en Cambridge, como parte de un estudio de las tasas de cáncer en la Edad Media. La fuente: Unidad Arqueológica de Cambridge / Colegio de San Juan

Por Nathan Falde

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