Los antepasados ​​humanos ya eran bípedos hace 7 millones de años

Los humanos modernos tardaron millones de años en evolucionar de criaturas parecidas a monos a las criaturas de hoy. Homo sapiens, eso es. tu y yo. En varios puntos de este largo y arduo camino se alcanzaron ciertos hitos importantes, y uno de los más significativos fue cuando los humanos arcaicos comenzaron a caminar sobre dos piernas en lugar de cuatro, convirtiéndose en bípedos que caminan erguidos. Debido a que esta adaptación fue tan importante, los científicos evolutivos han luchado durante décadas para descubrir exactamente cuándo tuvo lugar este cambio vital.

Este no ha sido un desafío fácil, ya que los fósiles bien conservados de humanos antiguos y especies relacionadas son muy difíciles de encontrar. Pero acaba de aparecer un nuevo análisis en la revista. La naturaleza sostiene que el cambio de la locomoción cuadrúpeda a bípeda en los primeros humanos ocurrió hace unos siete millones de años, un millón de años antes de lo que se creía.

Esta conclusión se basa en un estudio detallado de fósiles de muslo (fémur) y antebrazo (cúbito) recuperados durante excavaciones en el país africano de Chad en 2001. Los huesos fosilizados pertenecían a una especie de homínido identificada como Sahelanthropus tchadensis un primate extinto que vivió en el norte de África durante la era del Mioceno.

Esta especie era desconocida antes de su descubrimiento en el sitio del desierto de Chad conocido como Toros-Menalla, y si los científicos responsables del estudio discutieron en La naturaleza tienen razón, es el primer antepasado humano que camina erguido en el continente africano.

Un análisis de modelos 3D de fósiles de aproximadamente 7 millones de años de Chad, África, indica que este individuo era bípedo o caminaba erguido sobre dos pies. Un hueso de la parte superior de la pierna visto desde dos ángulos, en el extremo izquierdo, y dos huesos del antebrazo, cada uno también mostrado desde dos ángulos. (Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers)

Un análisis de modelos 3D de fósiles de aproximadamente 7 millones de años de Chad, África, indica que este individuo era bípedo o caminaba erguido sobre dos pies. Un hueso de la parte superior de la pierna visto desde dos ángulos, en el extremo izquierdo, y dos huesos del antebrazo, cada uno también mostrado desde dos ángulos. ( Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers )

Índice
  1. Encontrando el eslabón perdido en el bipedalismo
  2. La evolución hace su magia
  3. Surge la controversia

Encontrando el eslabón perdido en el bipedalismo

En este nuevo proyecto de investigación, científicos afiliados al departamento de paleontología de la Universidad de Poitiers en Francia se han asociado con colegas de la Universidad de N'Djamena en Chad, África, para llevar a cabo un nuevo análisis comparativo de fósiles descubiertos en más de dos hace decadas. . Para los propósitos de este estudio, compararon la Sahelanthropus tchadensis huesos del muslo y del antebrazo a los mismos huesos tomados de chimpancés, gorilas y humanos modernos.

Ya conocían los patrones de locomoción y las características fisiológicas de estas otras criaturas, por lo que pudieron sacar conclusiones sobre cómo Sahelanthropus tchadensis se habrían movido en base a sus similitudes y diferencias.

Los científicos examinaron los fósiles en busca de datos sobre 20 rasgos diferentes que ayudarían a determinar si Sahelanthropus tchadensis podía caminar sobre dos piernas. Examinaron tanto la forma exterior de los fósiles como sus características internas, siendo estas últimas accesibles a través de la tecnología de imágenes microtomográficas. Concluyeron que la estructura de la Sahelanthropus tchadensis los fósiles eran más consistentes con una especie que normalmente caminaba sobre dos pies, a pesar de que algunos de sus ancestros conservaban la capacidad de trepar a los árboles.

Fue el "patrón total de características" de los huesos y no un solo "rasgo mágico" lo que llevó al equipo de investigación a concluir que Sahelanthropus tchadensis era bípedo, dijo Franck Guy, paleoantropólogo de la Universidad de Poitiers y autor principal del estudio. La ciencia.

Si esta determinación es correcta, significa que hubo una especie de humano arcaico que caminaba erguido sobre dos piernas a través de los bosques que rodeaban el prehistórico lago Chad al menos un millón de años antes que cualquiera de los dos. orrogina tugensis Dónde Ardipithecusdos ancestros humanos que previamente habían sido identificados como los primeros en hacer la transición a la locomoción bípeda.

Curiosamente, a pesar de que todavía estaban trepando árboles Sahelanthropus tchadensis no lo hizo exactamente como lo hicieron algunos de sus primos primates.

Mientras los gorilas y los chimpancés trepan a los árboles con los dedos, Sahelanthropus tchadensis pudo trepar de rama en rama con un firme apretón de manos (de la misma manera en que los humanos modernos trepan a los árboles en la actualidad).

"La curvatura y las propiedades geométricas de la sección transversal del cúbito... son indicativas de comportamientos arbóreos habituales, incluida la escalada y/o la 'escalada cautelosa', en lugar del cuadrupedismo terrestre", explicaron los investigadores en su informe. La naturaleza papel.

El tipo de cambio evolutivo descubierto en este caso es indicativo de una especie en transición. Sahelanthropus tchadensis no habían abandonado por completo los viejos hábitos, a pesar de que podían moverse eficientemente mientras estaban de pie.

El cráneo de Toumai, encontrado en Chad, África, visto desde diferentes ángulos, lo que previamente había sugerido que esta especie era muy avanzada y probablemente podía caminar erguida sobre dos patas, pero sin evidencia científica que probara la misma afirmación hecha en los estudios científicos recientes. (Didier Descouens / CC BY-SA 4.0)

El cráneo de Toumai, encontrado en Chad, África, visto desde diferentes ángulos, lo que previamente había sugerido que esta especie era muy avanzada y probablemente podía caminar erguida sobre dos patas, pero sin evidencia científica que probara la misma afirmación hecha en los estudios científicos recientes. ( Didier Descouens / CC BY-SA 4.0 )

La evolución hace su magia

En el estudio de 2002 quien presentó por primera vez Sahelanthropus tchadensis En el mundo, los científicos examinaron un cráneo de la especie que se recuperó del mismo sitio que los huesos del muslo y el antebrazo. Ciertas características de este artefacto esquelético sugirieron que estos ancestros humanos parecidos a los simios podían caminar sobre dos piernas, pero se necesitaba más evidencia para confirmar esta sorprendente hipótesis, evidencia que aparentemente se ha descubierto ahora.

Ya se sabía que los humanos modernos se separaron de los linajes evolutivos de los chimpancés hace entre seis y ocho millones de años, cuando Sahelanthropus tchadensis pisó literalmente la tierra. El cambio a la locomoción bípeda ahora puede verse como una de las adaptaciones que ayudaron a causar esta divergencia.

Estos primeros antepasados ​​humanos residían en un entorno de la era del Mioceno que presentaba una mezcla de bosques, palmerales y praderas. Ser capaz de caminar sobre dos pies mientras trepa fácilmente a los árboles les habría permitido navegar con éxito en cada sección de este complejo ecosistema, dándoles la capacidad de obtener todos los alimentos que necesitaban para sobrevivir.

Dos huesos del brazo y un hueso de la pierna pertenecientes a Sahelanthropus tchadensis escaneados por tecnología de imágenes microtomográficas. (Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers)

Dos huesos del brazo y un hueso de la pierna pertenecientes a Sahelanthropus tchadensis escaneados por tecnología de imágenes microtomográficas. ( Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers )

Surge la controversia

Aunque identificado como procedente de Sahelanthropus tchadensis En 2004, el hueso del muslo y el fémur permaneció sin explorar hasta 2017. Fue entonces cuando Franck Guy y su asociado de la Universidad de Poitiers Guillaume Daver comenzaron a interesarse seriamente en los huesos, tratando de aprender más sobre cómo Sahelanthropus tchadensis vivió y se mudó. Eventualmente reclutaron a más especialistas para ayudar con su análisis, lo que les permitió realizar la larga lista de pruebas que aparentemente demostraron las habilidades bípedas del antepasado humano recién descubierto.

Cabe señalar, sin embargo, que la afirmación hecha por Guy, Daver y los miembros de su equipo no ha sido universalmente aceptada dentro de la comunidad científica. De hecho, sus hallazgos actualmente despiertan cierto escepticismo.

Varios científicos contactados por Science expresaron sus dudas de que los investigadores hubieran logrado un avance significativo.

"La evidencia es consistente con el bipedalismo", pero no lo prueba, dijo el morfólogo funcional Chris Ruff de la Universidad Johns Hopkins en el artículo de Science. La paleoantropóloga Carol Ward de la Universidad de Missouri, Colombia, reconoció que “todos los fósiles que hablan de esto son realmente importantes”, pero agregó que “estos no brindan la información concluyente que esperábamos”.

Naturalmente, los investigadores de la Universidad de Poitiers y la Universidad de N'Djamena discrepan respetuosamente.

"La hipótesis más parsimoniosa sigue siendo que la morfología poscraneal de sahelántropo indica bipedalismo, y que cualquier otra hipótesis tendría menos poder explicativo para el conjunto de características exhibidas por el material de Chad", dijeron los científicos en su La naturaleza papel.

Esto podría eventualmente convertirse en la conclusión de consenso. Pero al menos por ahora, está claro que el debate sobre el origen de la locomoción de dos piernas en humanos está lejos de resolverse.

Imagen de Portada: Representación de los modos de locomoción practicados por Sahelanthropus en Chad, África, hace 7 millones de años, un millón de años antes de los orígenes bípedos actuales. (Sabine Riffaut, Guillaume Daver, Franck Guy / PALEVOPRIM / CNRS – Universidad de Poitiers )

Por Nathan Falde

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