Los británicos han estado luchando contra las plagas desde la Edad del Bronce, muestra una nueva investigación

Un equipo interdisciplinario de arqueólogos y biólogos de la Universidad de Oxford completó recientemente un estudio de infecciones parasitarias en la antigua Gran Bretaña. Su estudio exhaustivo cubrió un período de más de 4.000 años y concluyó que las personas que vivían en Inglaterra han luchado contra los parásitos a lo largo de la historia, sufriendo infecciones por gusanos intestinales desde la Edad del Bronce, que comenzó alrededor del 2500 a.

Índice

    Los efectos de los parásitos intestinales a lo largo de la historia

    En un artículo recién publicado en la revista PLOS Enfermedades Tropicales Desatendidas Los autores del estudio presentaron los resultados de su proyecto de investigación innovador y revelador, que ofrece información nueva y única sobre cómo los parásitos intestinales han afectado a las personas en diferentes momentos históricos.

    Para obtener los datos que buscaban, los científicos de Oxford recolectaron muestras de suelo dentro de las tumbas de 464 personas que fueron enterradas en 17 sitios arqueológicos en su mayoría antiguos en toda Gran Bretaña. Estos sitios han sido fechados desde la Edad del Bronce británica hasta la Edad Industrial Cercana a la Moderna, lo que significa que cubren más de 4000 años de historia británica.

    Luego, los investigadores analizaron estas muestras en busca de huevos de gusanos parásitos latentes, sabiendo que si los encontraban, significaría que las personas enterradas en estas tumbas habían sido infectadas con parásitos cuando murieron.

    Imagen representativa de un esqueleto humano. El estudio tomó muestras de suelo debajo de las áreas pélvicas de los esqueletos para analizar los restos de gusanos parásitos. (Mulderphoto/Adobe Stock)

    Imagen representativa de un esqueleto humano. El estudio tomó muestras de suelo debajo de las áreas pélvicas de los esqueletos para analizar los restos de gusanos parásitos. ( Mulderphoto /Acción de Adobe)

    Analizar parásitos de personas fallecidas hace mucho tiempo

    Las muestras de suelo que tomaron los científicos provenían de la parte inferior de las áreas pélvicas de los esqueletos que desenterraron. Los gusanos parásitos se habrían alojado en los intestinos de las personas fallecidas hace mucho tiempo que los portaban, y los restos de los huevos de los gusanos se habrían depositado debajo de la palangana a medida que los cuerpos enterrados se descomponían.

    Mediante el uso de este enfoque inteligente para estudiar la biología de las personas cuyos cuerpos ya no existían, los investigadores de Oxford pudieron confirmar que los británicos de la Edad del Bronce sí sufrían infecciones parasitarias, como todas las generaciones que han sobrevivido al seguimiento. Descubrieron que las personas que vivían en la época romana y finales de la Edad Media se infectaban con mayor frecuencia, aunque las personas que vivían en todas las épocas históricas entre el 2500 a. C. y el siglo XIX se enfrentaron a gusanos parásitos hasta cierto punto.

    En las tumbas de los enterrados durante los años industriales del siglo XIX, hubo una caída notable en la frecuencia de infecciones parasitarias. No es casualidad que fue durante esta época cuando se implementaron por primera vez las estrategias de salud pública con el objetivo de mejorar el saneamiento público y la higiene personal. En la época victoriana en particular, había un llamado Revolución de la salud esto condujo a una importante disminución de las tasas de infección de parásitos en Gran Bretaña.

    Las mejoras sanitarias en estos últimos tiempos habrían estado vinculadas a la instalación de instalaciones de tratamiento de agua y alcantarillado en áreas densamente pobladas. La gente también ha dejado de utilizar los excrementos humanos de los pozos negros, fosas sépticas y letrinas como fertilizante.

    Gráfico circular que muestra el número de muestras, la proporción del conjunto de muestras y el período de tiempo de cada uno de los 17 sitios de muestreo del estudio. (Ryan, H. et. al. / PLOS Enfermedades tropicales desatendidas)

    Gráfico circular que muestra el número de muestras, la proporción del conjunto de muestras y el período de tiempo de cada uno de los 17 sitios de muestreo del estudio. (Ryan, H. et al. / PLOS Enfermedades Tropicales Desatendidas )

    Cómo y por qué las tasas de infección parasitaria en Gran Bretaña han cambiado con el tiempo

    En su análisis del suelo, los investigadores de Oxford buscaban especies de gusanos conocidas como helmintos. Algunos de los helmintos más comunes son las tenias, lombrices intestinales y tricocéfalos, todos los cuales se sabe que infectan a los humanos hasta la fecha.

    Estos parásitos generalmente se contraen por contacto con el suelo o el agua que ha sido contaminada con aguas residuales sin tratar. En el caso de las tenias, los parásitos también se pueden contraer al comer carne o pescado poco cocidos o crudos. Los helmintos se alojan en el sistema intestinal de sus víctimas, donde pueden absorber los nutrientes parcialmente digeridos antes de que puedan transmitirse al cuerpo de su huésped. El resultado es que las personas con infecciones parasitarias se vuelven progresivamente más débiles y cada vez más vulnerables a todo tipo de enfermedades.

    Aunque se ha encontrado evidencia de infección parasitaria en los cementerios prehistóricos, los parásitos que se alimentaban de humanos no eran particularmente comunes en este momento. Parecería que las prácticas insalubres que hacían a las personas vulnerables a los parásitos aún no se practicaban ampliamente, aunque los parásitos pueden haber tomado al menos un pequeño punto de apoyo en las poblaciones de la Edad del Bronce.

    Las infecciones parasitarias en Gran Bretaña se dispararon por primera vez durante el período romano, específicamente entre los siglos II y IV d.C. Las tasas de infección fueron aún más altas durante el período de la Alta Edad Media o la Baja Edad Media, o entre los siglos XI y XVI. El aumento de las densidades de población combinado con la eliminación de desechos humanos insegura o no regulada probablemente explica estos problemas de salud, ya que los animales parásitos prosperan en entornos donde el saneamiento y la higiene se descuidan o se ignoran.

    Parásito intestinal, Ascaris, bajo un microscopio. (jarun011 / Adobe Stock)

    Parásito intestinal, Ascaris, bajo un microscopio. ( jarun011 /Acción de Adobe)

    Ampliar la búsqueda de datos antiguos de salud pública

    "Definición de patrones de infección intestinal hacia puede ayudarnos a comprender la salud, la dieta y los hábitos de las poblaciones anteriores”, dijeron los coautores del estudio Hannah Ryan y Patrik Flammer, de los Departamentos de Arqueología y Biología de Oxford, respectivamente. una declaración de Oxford Press . “Más que eso, definir los factores que llevaron a cambios en infección niveles (sin medicamentos modernos) pueden apoyar los enfoques para controlar estas infecciones en las poblaciones modernas.

    Ryan, Flammer y los demás miembros del equipo de investigación de Oxford querían estudiar cómo ha cambiado con el tiempo la incidencia de infecciones parasitarias en Gran Bretaña. Con dicha información, es posible analizar cómo las tasas de infección pueden haber sido afectadas por los cambios en las prácticas de higiene y saneamiento. El conocimiento científico de la importancia de la limpieza y el saneamiento ha avanzado a pasos agigantados desde la Edad Media y, a través de tales estudios históricos, es posible ver cómo esta mayor comprensión se vinculó con una mejor salud pública.

    Los científicos de Oxford quedaron encantados con sus hallazgos, que revelaron una gran cantidad de información sobre las infecciones parasitarias en Inglaterra durante más de cuatro milenios. Planean usar la misma metodología para estudiar otros tipos de infección y enfermedad con los que se experimentó en la antigüedad, a medida que amplían su búsqueda de datos que podrían ser útiles para los funcionarios de salud pública de todo el mundo.

    Imagen superior: Selección de helmintos o gusanos parásitos bajo el microscopio. La fuente: jarun011 /Adobe Stock

    Por Nathan Falde

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