Fósiles denisovanos de una cueva de Siberia son los más antiguos jamás encontrados

Investigadores de la Sociedad Max Planck y las Universidades de Viena y Tübingen han encontrado nuevos restos fosilizados parecidos a los humanos mezclados en una variedad de muestras de huesos tomadas de la famosa cueva Denisova de Siberia. Esto incluye tres fragmentos que pertenecieron a los denisovanos reales, la especie tan especulada que dio nombre a la cueva. Estos huesos se agregarán a la creciente colección de fósiles de Denisovanos conectados a la más intrigante de todas las especies humanas extintas, que vivieron en la Tierra al mismo tiempo que los neandertales y los primeros humanos modernos, pero dejaron una huella tan ligera que es prácticamente indetectable.

Sorprendentemente, estos fósiles de Denisovanos se recuperaron de una capa de excavación profunda que data de hace 200.000 años. Estos son los primeros restos de Denisova jamás encontrados, y prueban que la cueva de Denisova fue ocupada por humanos arcaicos más de 150.000 años antes de que los humanos modernos llegaran a la región de Siberia después de sus migraciones fuera de África. Los resultados del análisis de los fósiles denisovanos recién descubiertos se han publicado en un estudio en la revista Nature: Ecología y evolución de la naturaleza .

Los últimos fósiles de Denisova se encontraron en una capa profunda de la cueva de Denisova en la Rusia siberiana y se probó que datan de hace unos 200.000 años, lo que los convierte en los restos de Denisova más antiguos jamás encontrados. (Демин Алексей Барнаул / CC BY-SA 4.0)

Los últimos fósiles de Denisova se encontraron en una capa profunda de la cueva de Denisova en la Rusia siberiana y se probó que datan de hace unos 200.000 años, lo que los convierte en los restos de Denisova más antiguos jamás encontrados. (Демин Алексей Барнаул / CC BY-SA 4.0 )

Índice
  1. Evidencia encontrada en un pajar de fragmentos fósiles de Denisovanos
  2. Para una identificación positiva, los investigadores confiaron en el análisis de péptidos
  3. Encontrar nuevos huesos fósiles de Denisovanos y herramientas de piedra lítica

Evidencia encontrada en un pajar de fragmentos fósiles de Denisovanos

La ciencia se enteró por primera vez de la existencia de los Denisovanos en 2008. Fue entonces cuando un pequeño número de huesos fosilizados y se recuperaron dientes de una cueva aislada en las montañas de Altai en el sur de Siberia.

Desafortunadamente, los fragmentos fósiles de Denisovanos encontrados en la Cueva Denisova eran pocos. Revelaron escasos detalles sobre este perdido Homo sapiens primo, que se cree que murió hace aproximadamente 50.000 años. En los años que han pasado desde entonces, los arqueólogos y antropólogos han estado buscando frenéticamente más restos dejados por esta especie elusiva. Han estado buscando principalmente en el norte, centro y este de Asia, donde rastros de su ADN se han encontrado en residentes indígenas.

Los arqueólogos y antropólogos se han mostrado optimistas acerca de encontrar eventualmente fósiles de Denisovanos en estos otros lugares (un fósil de una Mandíbula de Denisovano encontrada en una cueva en el Tíbet generó mucha emoción). Pero muchos científicos han continuado centrando su búsqueda en la cueva Denisova de Siberia, donde la presencia de los antiguos denisovanos se ha establecido con mayor firmeza.

En este nuevo estudio extraordinariamente exitoso, los científicos que trabajan con la líder del equipo Katerina Douka, profesora asistente en el Departamento de Antropología Evolutiva de la Universidad de Viena, pasaron varios años analizando muestras de ADN antiguas y una variedad de proteínas extraídas de aproximadamente 3.800 fragmentos de hueso extraídos de la cueva. Como explican en un nuevo artículo de la revista Ecología y evolución de la naturaleza , estos huesos incluían una mezcla diversa de fósiles animales y humanos, y hubiera sido imposible identificar nada visualmente.

La zooarqueología por espectrometría de masas o ZooMS se utilizó para analizar los fósiles denisovanos recientemente descubiertos, ¡que ahora son los más antiguos de la historia! (protocolos.io)

La zooarqueología por espectrometría de masas o ZooMS se utilizó para analizar los fósiles denisovanos recientemente descubiertos, ¡que ahora son los más antiguos de la historia! ( Protocolos.io)

Para una identificación positiva, los investigadores confiaron en el análisis de péptidos

Para hacer una identificación positiva, la única opción de los investigadores era utilizar una tecnología conocida como Zooarchaeology by Mass Spectroscopy, o ZooMS. Esta herramienta de alta tecnología puede identificar péptidos (cadenas de aminoácidos) que se encuentran específicamente en el cuerpo humano y también en el cuerpo de especies ancestrales humanas.

Con esta tecnología confiable a su disposición, los científicos se concentraron en los fósiles excavados en la capa más antigua de la cueva, que se remonta a 200.000 años. Los huesos recolectados de esta capa eran verdaderamente un revoltijo fragmentado y desordenado, y es por eso que se había trabajado poco en ellos en el pasado. Pero con ZooMS, hubo una oportunidad de buscar fósiles de Denisovanos en una colección de huesos que no se habían examinado completamente antes.

A la miembro del equipo, Samantha Brown, estudiante de doctorado en la Universidad de Tubingen, se le asignó la tarea de realizar el análisis real de los aproximadamente 3.800 fragmentos óseos no identificados previamente. La gran mayoría de estos huesos fósiles habían pertenecido a animales, por lo que la búsqueda de restos humanos era equivalente a buscar la proverbial aguja en un pajar.

Con suficiente tiempo y diligencia, incluso la aguja más pequeña se puede encontrar eventualmente, y la investigación de Brown finalmente resultó exitosa. Con la ayuda de la tecnología precisa de ZooMS, encontró cinco huesos con perfiles de colágeno que coincidían con los de los humanos.

Pero, ¿qué tipo de humanos? Ciertamente no los humanos modernos ( Homo sapiens ), que no llegaría a Siberia hasta mucho más tarde. Eso dejó a los neandertales y los denisovanos como los dos posibles candidatos.

Para resolver este misterio, los científicos recurrieron a otra innovación de alta tecnología que ha revolucionado la práctica arqueológica y antropológica: el análisis de ADN. De los cinco huesos humanos identificados por Brown, cuatro contenían rastros lo suficientemente importantes de material genético como para permitir una reconstrucción del ADN mitocondrial. Estas pruebas mostraron que uno de los fragmentos de hueso había pertenecido a un neandertal, mientras que los otros tres eran todos denisovanos.

A una edad de 200.000 años, esta tipificación de ADN estableció oficialmente las tres muestras de hueso como los restos más antiguos de denisovanos jamás encontrados.

"Denisova es un lugar asombroso para la preservación del ADN, y ahora hemos reconstruido genomas a partir de algunos de los fósiles humanos más antiguos y mejor conservados", explicó el Dr. Diyendo Massilani, investigador genético del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, en un comunicado de prensa del Instituto anunciando este asombroso descubrimiento.

La falange del quinto dedo distal Denisova 3 de una mujer Denisovan adolescente de 13,5 años, el primer fósil óseo descubierto en la cueva Denisova en 2008 (Thilo Parg / CC BY-SA 3.0).

La falange del quinto dedo distal Denisova 3 de una mujer Denisovana adolescente de 13,5 años, el primer fósil óseo descubierto en la cueva Denisova en 2008 (Thilo Parg / CC BY-SA 3.0 )

Encontrar nuevos huesos fósiles de Denisovanos y herramientas de piedra lítica

No se puede subestimar el impacto y la importancia de este descubrimiento. "Estábamos muy emocionados de identificar tres nuevos huesos denisovanos entre las capas más antiguas de la cueva Denisova", Katerina Douka dijo para Live Science . "Apuntamos específicamente a estas capas donde antes no se habían encontrado otros fósiles humanos, y nuestra estrategia funcionó".

"Encontrar un hueso humano nuevo hubiera sido genial, pero ¿cinco? Esto superó mis sueños más locos", agregó Samantha Brown.

El descubrimiento de la edad de los huesos denisovanos de 200,00 años fue emocionante. Pero hay otra parte de la historia que quizás sea incluso más significativa.

Dentro de la capa profunda de la cueva donde se encontraron los fósiles, los arqueólogos también desenterraron una gran cantidad de artefactos de piedra lítica que datan del mismo período de tiempo. Estos incluían varias herramientas de limpieza, que presumiblemente se utilizaron para procesar pieles de animales.

En particular, ninguna de estas herramientas era similar a las que se habían encontrado antes en el centro o norte de Asia.

"Esta es la primera vez que podemos estar seguros de que los denisovanos fueron los creadores de los restos arqueológicos [the stone tools] encontramos asociados con sus fragmentos óseos ", confirmó Douka.

Los fósiles de Denisovanos previamente descubiertos se habían encontrado separados de los artefactos o junto a los artefactos que se sospechaba que habían sido dejados por los neandertales. Las dos especies antiguas ocuparon con frecuencia las mismas cuevas y territorios y fueron conocido por haberse cruzado .

También se encontraron miles de piezas de huesos de animales en la capa más antigua de la cueva Denisova. Ahora han sido identificados como pertenecientes a especies como ciervos, caballos salvajes, bisontes, gacelas y rinocerontes lanudos, todos los cuales podrían haber sido cazados por denisovanos hace 200.000 años. Muchos de los huesos contenían marcas consistentes con matanzas, mientras que otros habían sido dañados por el fuego (lo que significa que la carne de los animales había sido cocida).

"El punto estratégico del sitio frente a una fuente de agua y la entrada de un valle habría servido como un gran lugar para la caza", señaló Douka.

Si la cueva de Denisova contiene más huesos o artefactos de Denisova, los investigadores tienen la intención de encontrarlos. Katerina Douka confirma que su equipo continúa su búsqueda en la cueva, mientras que también lleva a cabo excavaciones en varios otros sitios asiáticos donde tienen la esperanza de que se puedan encontrar restos fósiles de Denisovanos.

Imagen de portada: los fósiles de Denisovanos parecen un poco anodinos, pero estos fragmentos óseos, en su mayoría de animales, fueron perfectos para la zoarqueología mediante espectroscopia de masas y análisis de ADN, que se utilizaron en el estudio reciente . Fuente: Samantha Brown / Ecología y evolución de la naturaleza

 

 

 

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