Los primeros restos humanos encontrados en Sulawesi, Indonesia

Los arqueólogos que buscan restos óseos del antiguo Homo sapiens en la isla indonesia de Sulawesi han logrado su objetivo. En la cueva Leang Bulu Bettue en el suroeste de Sulawesi, desenterraron una mandíbula humana que pertenecía a alguien que vivió hace unos 25.000 años . Se trata de los restos humanos fosilizados más antiguos jamás encontrados en la isla y ofrece la primera evidencia directa de que los humanos modernos ocuparon Sulawesi al final del Pleistoceno (antes del final de la última Edad de Hielo).

Índice
  1. Búsqueda de restos humanos en Sulawesi
  2. ¿Por qué los huesos humanos antiguos son tan raros en Sulawesi?
  3. ¿Se han encontrado humanos con denisovanos en Wallacea?

Búsqueda de restos humanos en Sulawesi

El equipo de arqueólogos australianos e indonesios responsables del descubrimiento estaba explorando una cueva que previamente había producido evidencia de ocupación del Pleistoceno por humanos modernos. fue en forma de dos piedras portátiles grabadas , que presentaba imágenes de un tipo de búfalo de agua nativo de Sulawesi y un orbe celestial (¿el Sol?) que emitía rayos de luz.

Una placa descubierta en la cueva de Leang Bulu Bettue en la isla de Sulawesi. (Cortesía de Andrew Thomson/Artnet)

Una placa descubierta en la cueva de Leang Bulu Bettue en la isla de Sulawesi. (Cortesía de Andrew Thomson/ artnet)

Se descubrió que estos relieves de roca tallada tienen alrededor de 20,000 años y marcaron el primer descubrimiento de este tipo de arte en un lugar de Asia. Se han descubierto otros tipos de arte rupestre antiguo en otras cuevas de Sulawesi, lo que ofrece evidencia aún más indirecta de ocupación humana.

El hallazgo de estas dos piezas de arte antiguo en 2020 motivó a los arqueólogos a seguir buscando restos humanos en la cueva, y un año después encontraron lo que buscaban. Identificaron que la quijada pertenecía a un humano moderno, especialmente a un anciano o una mujer con dientes muy gastados. De hecho, los únicos dientes que aún estaban adheridos a la mandíbula eran los molares.

En tamaño, este hallazgo es pequeño, pero sus implicaciones son significativas, dicen los arqueólogos.

Los restos esqueléticos humanos de un humano moderno del Pleistoceno (Homo sapiens) encontrados en Sulawesi. (Brumm et al., 2021, PLoS ONE/CC-BY 4.0)

Los restos esqueléticos humanos de un humano moderno del Pleistoceno (Homo sapiens) encontrados en Sulawesi. (Brumm et al., 2021, PLoS UNO / CC-BY 4.0 )

"Los primeros humanos modernos que llegaron a Sulawesi produjeron parte del arte rupestre más antiguo, pero se sabe poco sobre el origen y la vida cultural de estos cazadores-recolectores del Pleistoceno superior", escribieron los arqueólogos en un artículo dentro por favor un describiendo su descubrimiento. Explicaron que la mandíbula "nos brinda la primera visión fósil directa de la identidad de estos antiguos recolectores, y su inusual desgaste dental y patología oral ofrecen pistas tentadoras sobre cómo se adaptaron a su entorno de selva tropical".

Aunque este es el primer fósil humano de la era del Pleistoceno encontrado en Sulawesi, es el segundo fósil de este tipo encontrado en la región. El primero se encontró en la isla de Alor, una pequeña isla exterior de Indonesia ubicada a unos 800 kilómetros al sur de Sulawesi.

Mapa de Wallacea que muestra la ubicación de Sulawesi y Leang Bulu Bettue, donde se encontraron los restos humanos fosilizados. (Brumm et al., 2021, PLoS ONE/CC-BY 4.0)

Mapa de Wallacea que muestra la ubicación de Sulawesi y Leang Bulu Bettue, donde se encontraron los restos humanos fosilizados. (Brumm et al., 2021, PLoS UNO / CC-BY 4.0 )

¿Por qué los huesos humanos antiguos son tan raros en Sulawesi?

Sulawesi es parte de un área geográfica del Pacífico conocida como Wallacea. Es una de las muchas islas de esta zona, y su ubicación la sitúa a medio camino entre la península de Malaca (continente del sudeste asiático) y Australia.

El significado de esto no está claro al mirar un mapa hoy. Pero cuando el nivel del mar era mucho más bajo antes del final de la última Edad de Hielo (alrededor de 9.000 a 10.000 a. C.), la mayoría de las islas que ahora se encuentran entre el sudeste de Asia oriental y Australia no eran islas en absoluto. En cambio, formaban parte de masas de tierra mucho más grandes llamadas supercontinentes, que unían Australia y Nueva Guinea en el Pacífico Sur y las islas de Malasia y Borneo con el sudeste asiático continental más al sur.

Pero las Islas Wallacea se mantuvieron alejadas de los supercontinentes, incluso cuando los niveles del mar estaban en su punto más bajo. Ocupaban una porción de océano relativamente estrecha que separaba los dos supercontinentes, lo que los habría convertido en importantes puntos de parada para los viajeros marítimos euroasiáticos que navegaban desde Sundaland (el supercontinente del sudeste asiático) hasta Sahul (Australia y Nueva Guinea).

La evidencia arqueológica revela que los humanos modernos comenzaron a migrar de Eurasia a lo que ahora es Australia en cantidades significativas hace alrededor de 65.000 a 50.000 años. Estos inmigrantes fueron los ancestros de los aborígenes australianos y papúes de hoy, así como los primeros pobladores humanos de las Islas Wallaceae.

¿Cuántos de estos ex inmigrantes optaron por establecerse en Sulawesi y otras islas vecinas, en lugar de establecerse en Australia y Nueva Guinea? Esta es una pregunta difícil de responder, ya que hasta ahora solo se han informado dos hallazgos de fósiles humanos en las islas de Wallacea.

Esta escasez de huesos antiguos podría significar que los pobladores permanentes de las islas eran pocos. La gran mayoría de los migrantes puede haber preferido vivir en el supercontinente Sahul, donde el espacio terrestre era mucho más abundante y la gente podía trasladarse tierra adentro para protegerse de los estragos de las tormentas tropicales. Todos los asentamientos que se construyeron en Sulawesi pueden haber existido exclusivamente para satisfacer las necesidades de los migrantes del continente euroasiático y tuvieron que detenerse en la isla para descansar y repostar antes de ir a su destino final.

También es posible que las poblaciones humanas de la era del Pleistoceno en Sulawesi y el resto de las islas Wallaceous fueran más altas de lo que parecen indicar los registros fósiles. El clima y las condiciones del suelo en los trópicos pueden hacer que los restos óseos se descompongan con relativa rapidez, lo que puede explicar por qué los arqueólogos que buscan huesos humanos en Sulawesi están en su mayoría vacíos.

Estalagmita 437 in situ en la excavación de una zanja: durante la excavación, la estalagmita se dejó in situ sobre un pedestal de sedimento sin excavar de la capa 4a, con (abajo a la derecha) fragmentos de mandíbula humana (mandíbula) (Maros-LBB-1a) in situ en la capa 4a bajo la base de la estalagmita 437. (Brumm et al., 2021, PLoS ONE / CC-BY 4.0)

Estalagmita 437 in situ en la excavación de una zanja: durante la excavación, la estalagmita se dejó in situ sobre un pedestal de sedimento sin excavar de la capa 4a, con (abajo a la derecha) fragmentos de mandíbula humana (mandíbula) (Maros-LBB-1a) in situ en la capa 4a bajo la base de la estalagmita 437. (Brumm et al., 2021, PLoS UNO / CC-BY 4.0 )

¿Se han encontrado humanos con denisovanos en Wallacea?

Es posible que las antiguas poblaciones humanas que vivían en las islas de Wallacea pudieran haber interactuado con el legendario Denisovanos. Estos primos arcaicos del hombre moderno se extinguieron durante la era del Pleistoceno tardío, y lo poco que se sabe sobre ellos proviene principalmente de hallazgos arqueológicos realizados en Siberia. Pero se han detectado rastros de su ADN en los genomas de los pueblos indígenas de Australia y Nueva Guinea, así como en muestras de ADN tomadas de fósiles humanos posteriores a la Edad del Hielo encontrados en Sulawesi.

Si se encontraron en las islas de Wallacea, los humanos modernos y los denisovanos pueden haberse cruzado durante el Pleistoceno tardío. Esto explicaría por qué el ADN de Denisovan encontró un punto de apoyo en la región, que aún perdura en la actualidad.

Todavía hay muchos científicos que ignoran los patrones migratorios y las elecciones de vida de los humanos que abandonaron Eurasia hace más de 50.000 años y cruzaron el Océano Pacífico para habitar nuevas áreas terrestres al sur y al sur del lastre. Sin embargo, los restos óseos fosilizados pueden ayudar a responder algunas de las preguntas, razón por la cual el descubrimiento de la quijada humana de 25.000 años de antigüedad en Sulawesi es tan importante. Si algún día también se encuentran allí fósiles de Denisovan, podría ser aún más revelador.

Imagen de Portada: Vista general de la trinchera en el área del refugio rocoso en Leang Bulu Bettue, Sulawesi, de donde se exhumaron los restos humanos. Fuente: Brumm et al., 2021, PLoS UNO / CC-BY 4.0

Por Nathan Falde

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