Los pterosaurios, los primeros dinosaurios voladores, podían volar como bebés, según una investigación

A nuevo estudio publicado en la revista Informes científicos reveló que los bebés pterosaurios probablemente podrían volar casi tan pronto como salen de sus huevos. Los pterosaurios eran reptiles voladores que vivieron en la misma época que los dinosaurios, hace más de 200 millones de años, y fueron las primeras criaturas voladoras que aparecieron en el planeta.

“No somos los primeros en decirlo”, coautor del estudio darren naish , paleontólogo independiente y educador científico público, dijo Científico nuevo . “La principal fortaleza de nuestro estudio es que combina varias fuentes de datos diferentes. "

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    El debate sobre los jóvenes pterosaurios y el vuelo finalmente se zanjó

    El "nosotros" al que se refiere es él mismo, el Dr. Mark Witton de la Universidad de Portsmouth y la Dra. Liz Martin-Silverstone de la Universidad de Bristol. Los tres paleontólogos se han unido para estudiar las habilidades de vuelo de los pterosaurios recién nacidos, que se dice que parecían versiones extremadamente miniaturizadas de sus padres.

    Restauraciones esqueléticas de taxones de pterosaurios (recién nacidos y adultos) utilizados en el estudio reciente. (A) Recién nacido de Sinopterus dongi; (B) Recién nacido de S. dongi comparado con el adulto; (C) Pterodaustro guinazui recién nacido; (D) recién nacido versus adulto. El sombreado blanco indica huesos bien representados que requieren poca o ninguna reconstrucción, el sombreado gris indica elementos que están representados en fósiles pero que son difíciles de reconstruir con precisión. (Informes científicos)

    Restauraciones esqueléticas de taxones de pterosaurios (recién nacidos y adultos) utilizados en el estudio reciente. (A) Recién nacido de Sinopterus dongi; (B) Recién nacido de S. dongi comparado con el adulto; (C) Pterodaustro guinazui recién nacido; (D) recién nacido versus adulto. El sombreado blanco indica huesos bien representados que requieren poca o ninguna reconstrucción, el sombreado gris indica elementos que están representados en fósiles pero que son difíciles de reconstruir con precisión. ( Informes científicos )

    Además de ser las primeras criaturas en volar, los pterosaurios también fueron los animales más grandes en desarrollar esta habilidad. Un tipo de pterosaurio, conocido como Quetzalcóatlus, tenía una envergadura de 33 pies (10 metros) cuando era adulto. Pero los pterosaurios bebés habrían sido diminutos en comparación con sus padres, tan pequeños que podrían haber sido recogidos y sostenidos fácilmente en la mano de un humano.

    Ha habido una disputa en curso entre los paleontólogos sobre si los pterosaurios recién nacidos podrían volar poco después del nacimiento. Un grupo argumentó que no podrían haber volado de inmediato y que les habría llevado al menos algunas semanas desarrollarse hasta el punto en que pudieran hacerlo. Pero un segundo grupo estaba convencido de que podría haber despegado de inmediato, al igual que muchos reptiles hoy en día pueden vivir independientemente de sus padres tan pronto como emergen de sus huevos.

    Es posible que esta pregunta inusual sobre los dinosaurios finalmente se haya resuelto, gracias a un análisis cuidadoso realizado por investigadores del Reino Unido. Examinaron los huesos fosilizados de tres jóvenes Pterodaustro guinazui y un joven Sinopterus dongi , un par de especies de pterosaurios estrechamente relacionadas. Comprobaron la fuerza y ​​la envergadura de los huesos de las alas, haciendo comparaciones con los huesos de las alas fosilizados de 22 pterosaurios adultos.

    Con base en los resultados de este estudio anatómico detallado, concluyeron que los pterosaurios recién nacidos poseían alas que habrían estado bien preparadas para el vuelo inmediato. No habría sido necesario ningún período de formación o desarrollo.

    Algunos sugirieron que los pterosaurios jóvenes pueden volar al nacer, pero no batir sus alas para alcanzar mayores alturas. Los resultados de este estudio muestran que esta idea no era correcta, y que sus habilidades de vuelo habrían sido bastante avanzadas desde el principio.

    Entonces, ¿cuán rápido se habrían preparado para saltar de sus nidos y emprender el vuelo?

    “Mi corazonada es unos minutos, pero definitivamente unas pocas horas después del brote”, dijo Darren Naish.

    Resumen visual de cómo los parámetros de vuelo básicos que dependen del tamaño (carga alar, envergadura y relación de aspecto) podrían haber influido en la ecología de los pterosaurios a lo largo de la ontogenia. Los animales que se muestran aquí son azdárquidos gigantes, una especie que probablemente tenía los mayores diferenciales de masa ontogenética de todos los pterosaurios y, por lo tanto, potencialmente el rango ecológico más amplio en sus diferentes etapas de crecimiento. (Informes científicos)

    Resumen visual de cómo los parámetros de vuelo básicos que dependen del tamaño (carga alar, envergadura y relación de aspecto) podrían haber influido en la ecología de los pterosaurios a lo largo de la ontogenia. Los animales que se muestran aquí son azdárquidos gigantes, una especie que probablemente tenía los mayores diferenciales de masa ontogenética de todos los pterosaurios y, por lo tanto, potencialmente el rango ecológico más amplio en sus diferentes etapas de crecimiento. ( Informes científicos )

    Hallazgos raros de pterosaurio revelan lentamente sus secretos

    El nuevo estudio representa un gran avance en un área de investigación que se había visto inhibida por la falta de especímenes fósiles para estudiar. Ya es bastante difícil encontrar los huesos fosilizados de dinosaurios adultos, y aún más difícil recuperar los fósiles de pequeños reptiles voladores bebés que vivieron hace decenas de millones o cientos de millones de años. Los pterosaurios dominaron los cielos durante los períodos Triásico, Jurásico y Cretácico, que abarcan un período que va de los 228 a los 66 millones de años.

    "Aunque conocemos a los pterosaurios desde hace más de dos siglos, solo tenemos fósiles de sus embriones y recién nacidos desde 2004", dijo el coautor del estudio, el Dr. Mark Witton, en un comunicado de prensa de la Universidad de Portsmouth . “Todavía estamos tratando de comprender las primeras etapas de la vida de estos animales. "

    “Descubrimos que estos diminutos animales, con una envergadura de 10 pulgadas y cuerpos que cabían perfectamente en la mano, eran voladores muy fuertes y capaces”, continuó, discutiendo los últimos resultados del estudio. . “Sus huesos eran lo suficientemente fuertes para resistir el aleteo y el despegue, y sus alas tenían la forma ideal para el vuelo motorizado (en lugar del planeo).

    Witton señala, sin embargo, que el rendimiento de vuelo de los pterosaurios recién nacidos habría sido muy diferente al de sus padres. Los pterosaurios bebés eran literalmente cientos de veces más pequeños que las versiones adultas, lo que habría hecho que los bebés voladores fueran mucho más lentos (pero mucho más ágiles). Como estaban creciendo rápidamente, sus habilidades habrían evolucionado rápidamente. Pero incluso cuando eran bebés, podrían haberse movido fácilmente y haber encontrado suficiente comida para sobrevivir.

    Huella fósil de Rhamphorhynchus, un pterosaurio volador del período Jurásico. (Imágenes de Wollwerth / Adobe Stock)

    Huella fósil de Rhamphorhynchus, un pterosaurio volador del período Jurásico. ( Imágenes de Wollwerth /Adobe Stock)

    Desentrañando los misterios de un pasado increíblemente lejano

    La investigadora de la Universidad de Bristol y coautora del estudio, la Dra. Liz Martin-Silverstone, destacó la importancia de la metodología de investigación de su equipo.

    “Ha habido varios debates sobre si los pterosaurios juveniles pueden volar”, explicó, “pero esta es la primera vez que se estudia desde una perspectiva más biomecánica, descubriendo que aunque sus alas eran pequeñas, estaban construidas de tal manera de hacerlos lo suficientemente fuertes para volar ".

    En comparación con sus gigantescos padres que descendían del cielo, los aleteantes bebés pterosaurios no habrían generado el mismo nivel de miedo en sus presas. Sin embargo, su pequeño tamaño y maniobrabilidad les habrían proporcionado ciertas ventajas de las que no habrían disfrutado las versiones más grandes. Habrían sido mucho mejores para acechar presas pequeñas a través de áreas de vegetación densa, volando efectivamente entre y alrededor de los árboles para evitar que se escape su comida.

    La investigación sobre las habilidades de los pterosaurios, en jóvenes y adultos, está en curso. Con un número limitado de fósiles disponibles (por ahora), la ciencia en esta área puede continuar progresando lentamente.

    El nuevo análisis, sin embargo, es un gran paso adelante.

    "Esto nos da mucho en qué pensar cuando se trata de la ecología de los reptiles voladores", dijo el Dr. Witton. "¿Qué tan independientes eran las crías de sus padres? ¿El estilo de vuelo influyó en las elecciones de hábitat y cambiaron a medida que crecían los pterosaurios? Hay mucho que aprender sobre la historia de vida de estos animales. Pero estamos convencidos de que cualquier cosa que hagan a medida que crecen arriba, pudieron volar tan pronto como eclosionaron ".

    Imagen de Portada: Una bandada de pterosaurios adultos y recién nacidos, conocidos como Pterodaustro guinazui, toman vuelo en el período Cretácico temprano de Argentina. Fuente: Dr. Mark Witton / La naturaleza

    Por Nathan Falde

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