No dejar nada fuera: ¿Qué impulsa el hipódromo de Playa Moving Rocks?

Racetrack Playa es un lago seco ubicado en Death Valley, California, Estados Unidos. Este lago seco se destaca por sus piedras vela, también conocidas como piedras deslizantes, piedras rodantes o rocas en movimiento. Las piedras vela son un fenómeno geológico que se viene observando desde principios de 1900. Aunque han sido estudiadas durante mucho tiempo, durante décadas nadie ha logrado dar una explicación adecuada a este curioso fenómeno. Recientemente, sin embargo, un equipo de científicos logró desentrañar el misterio del Hipódromo Playa Sailing Stones.

Índice
  1. Revisión de piedras de vela
  2. Probar hipótesis sobre el movimiento de piedras.
  3. ¿Una situación resbaladiza?
  4. La solución definitiva para el hipódromo de Playa Mystery
  5. Referencias

Revisión de piedras de vela

Sailing Stones también existen en otras partes del mundo, aunque las de Racetrack Playa son las más famosas. Los Sailing Stones reciben su nombre por su aparente movimiento a través del lago seco de Racetrack Playa. A medida que las piedras se mueven, quedan rayas, que pueden extenderse por cientos de metros, en el lodo agrietado. Los senderos fueron la única indicación de que las rocas se estaban moviendo, ya que no se sabe que nadie haya visto realmente las rocas moverse en persona. Esto solo cambió en la era de la tecnología de rastreo GPS.

Sailing Rocks o Sailing Stones en Racetrack Playa.

Sailing Rocks o Sailing Stones en Racetrack Playa. (Mike Baird/ CC POR 2.0 )

Este fenómeno geológico es conocido por el hombre desde principios del siglo XX. Además, se han realizado investigaciones durante décadas para tratar de explicar cómo estas piedras podrían moverse por sí solas.

Se han planteado varias hipótesis, algunas más plausibles que otras. Algunas personas, por ejemplo, han atribuido el movimiento de las Piedras del Velo a extraterrestres, mientras que otras han afirmado que las piedras tienen propiedades mágicas. Sin embargo, otros han teorizado que las piedras se mueven debido al magnetismo o como resultado de misteriosos campos de energía.

Estelas de estrellas en el hipódromo de Moving Stones Playa, el Parque Nacional Death Valley, California.

Estelas de estrellas en el hipódromo de Moving Stones Playa, el Parque Nacional Death Valley, California. (Diana Robinson/ CC POR NC ND 2.0 )

Probar hipótesis sobre el movimiento de piedras.

Otros investigadores han realizado experimentos para probar la validez de sus hipótesis. Por ejemplo, en 1948, dos geólogos, Jim McAllister y Allen Agnew, propusieron que las piedras podrían moverse como resultado de remolinos de polvo, en combinación con inundaciones intermitentes del lago seco. Esta hipótesis fue probada cuatro años después por otro geólogo. Para el experimento, se empapó parte del lecho del lago y se utilizó una hélice de avión para crear fuertes vientos, que simulaban remolinos de polvo. Los resultados no fueron concluyentes.

Piedras Náuticas en Racecourse Playa.

Piedras Náuticas en Racecourse Playa. (John Fowler/ CC POR 2.0 )

Además del viento, otra hipótesis popular era que el hielo era el causante del movimiento de las piedras. Se realizó un experimento para determinar si el culpable era el hielo a principios de la década de 1970. Dos geólogos, Robert Sharp y Dwight Carey, visitaron el sitio dos veces al año y registraron meticulosamente el movimiento de 30 piedras. Plantaron estacas de madera alrededor de las piedras, especulando que si los casquetes polares eran los responsables del movimiento de las piedras, el hielo se congelaría hasta las estacas, impidiendo que las piedras se movieran. A pesar de esto, algunas piedras lograron moverse.

Rocas errantes en Racetrack Playa.

Rocas errantes en Racetrack Playa. (John Fowler/ CC POR 2.0 )

En 2006, un científico planetario llamado Ralph Lorenz estaba instalando una serie de estaciones meteorológicas miniaturizadas en Death Valley como parte de un proyecto con la NASA. Fue durante este proyecto que Lorenz descubrió las Piedras Navegantes y decidió intentar resolver este misterio. Lorenz revisó la literatura científica en busca de otros casos de rocas que se mueven solas, aunque en entornos diferentes a Racetrack Playa. Aprendió que el hielo, al ser flotante, ayudaba a las rocas a flotar en las playas de marea del Ártico. Esta idea se aplicó luego a las velas de piedra de Racetrack Playa.

¿Una situación resbaladiza?

Lorenz y su equipo observaron que algunas de estas huellas parecían como si una piedra hubiera golpeado a otra y de alguna manera fueran repelidas o rebotadas. Luego, los científicos plantearon la hipótesis de que esto podría ser posible si la piedra estuviera rodeada por un "collar de hielo".

Para probar esto, Lorenz decidió realizar un experimento usando una piedra pequeña, un tupperware con agua y una bandeja de agua con arena en el fondo. La piedra se colocó en agua, con un poco de piedra sobresaliendo. Luego se colocó en el congelador, para que el agua pudiera formar un collar de hielo alrededor de la piedra. Luego se le dio la vuelta a la piedra, de manera que su parte sin esmaltar quedó en el fondo y se colocó en la bandeja. Cuando el hielo se eliminó suavemente, la piedra se movió con bastante facilidad, dejando un rastro en la arena. El equipo también calculó que bajo ciertas condiciones invernales en la región, esta suposición podría funcionar.

Sin embargo, esto parecía funcionar solo con piedras pequeñas, y el movimiento de las grandes (algunas con un peso de más de 300 kg (661,39 lbs)), aún no se había explicado completamente. Pero Lorenz ciertamente se estaba acercando a la solución.

Moviendo rocas en Racetrack Playa.

Moviendo rocas en Racetrack Playa. (Arno Gourdol/ CC POR NC SA 2.0 )

La solución definitiva para el hipódromo de Playa Mystery

La solución definitiva parece haberse encontrado gracias a un estudio realizado en 2011 por Richard y James Norris, en colaboración con Ralph Lorenz. El equipo equipó 15 rocas con unidades GPS activadas por movimiento y también instaló una estación meteorológica de alta resolución. Esperaban una larga espera, ya que algunas rocas no se moverían en absoluto durante 10 años. Pero en 2013, el equipo tuvo mucha suerte. Las condiciones eran buenas y, al visitar el sitio, encontraron la playa cubierta con una piscina de agua de solo 7 cm de espesor. Y entonces sucedió la magia. Las rocas comenzaron a moverse.

"La ciencia a veces tiene un elemento de suerte", dijo Richard Norris, según NSP. "Esperábamos esperar cinco o diez años sin que sucediera nada, pero solo dos años después del proyecto, estábamos aquí en el momento adecuado para verlo suceder en persona".

Resulta que las rocas se movieron debido a una rara combinación de circunstancias que involucran el hielo correcto. La cantidad de agua en la playa debe ser la correcta, solo la suficiente para permitir una fina capa de hielo flotante. Con el sol del día, el hielo se rompe para formar grandes segmentos flotantes. Estos se mueven alrededor de la playa con vientos muy suaves, y la fuerza de estas hojas pesadas es suficiente para empujar las rocas frente a ellas a través del lodo blando en el que descansan. ¡El problema de las piedras resbalosas ha sido resuelto!

Imagen de Portada: Una piedra de navegación de Racetrack Playa. Fuente: Trey Ratcliff/ CC POR NC SA 2.0

Por Wu Mingren

Referencias

Byrd, D., 2017. ¿Qué hace que se muevan las piedras deslizantes del Valle de la Muerte?. [Online]
Disponible en: http://earthsky.org/earth/death-valley-sliding-slithering-sailing-stone-mystery-solved

Marc Lalanilla, 2013. Resuelto el misterio de las "Piedras Navegantes" del Valle de la Muerte. [Online]
Disponible en: http://www.livescience.com/37492-sailing-stones-death-valley-moving-rocks.html

Fundación Parque Nacional, 2016. Las Piedras Navegantes del Valle de la Muerte. [Online]
Disponible en: https://www.nationalparks.org/connect/blog/sailing-stones-death-valley

Personal de prensa, 2014. Death Valley Sailing Stones entra en acción por primera vez. [Online]
Disponible en: http://www.sci-news.com/physics/science-death-valley-sailing-stones-02148.html

Radford, B., 2014. El Misterio de las Piedras Navegantes en el Valle de la Muerte. [Online]
Disponible en: http://www.livescience.com/45876-sailing-stones.html

Instituto Scripps de Oceanografía, 2014. Misterio resuelto: las "Piedras Navegantes" del Valle de la Muerte vistas en acción por primera vez. [Online]
Disponible en: https://scripps.ucsd.edu/news/mystery-solved-sailing-stones-death-valley-seen-action-first-time

Stromberg, J., 2013. ¿Cómo viajan por el desierto las "Piedras Navegantes" del Valle de la Muerte?. [Online]
Disponible en: http://www.smithsonianmag.com/travel/how-do-death-valleys-sailing-stones-move-themselves-across-the-desert-98287558/

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