Piel oscura y ojos azules: los cazadores-recolectores europeos no encajaban con las representaciones comunes

La imagen popular del cazador-recolector europeo de piel clara no es correcta. El ADN extraído de una muela del juicio de 7.000 años encontrada en España en 2006 muestra una historia diferente. Un estudio del diente muestra que el hombre que lo poseía tenía cabello oscuro, ojos azules y los genes de piel oscura de un africano, aunque los científicos no saben cuál era el tono de piel exacto de la persona. El gen de los ojos azules es uno de los hallazgos más interesantes porque anteriormente se creía que era un rasgo que llegaba más tarde y lo traían los agricultores que ingresaron al continente hace más de 5.000 años.

El estudio de 2014 fue el primero en analizar un genoma europeo preagrícola. Fue dirigido por Inigo Olalde del Institut de Biologia Evolutiva en Barcelona y publicado en la revista Nature, proporcionando una visión significativa de la apariencia de los humanos modernos antes de que surgiera la agricultura en Europa.

Dibujo de cómo podría haber sido el hombre, basado en la información recuperada en sus genes.

Dibujo de cómo podría haber sido el hombre, basado en la información recuperada en sus genes. (ileon.com/CC BY NC ND 3.0 )

El diente proviene del esqueleto de un hombre del Mesolítico que fue encontrado en una cueva cantábrica cerca de León, en el noroeste de España, en 2006. Este hombre fue encontrado junto al esqueleto de otro hombre del Mesolítico. Ambos murieron a principios de los 30 y sus restos se conservaron bien en el ambiente fresco de la cueva. La edad de sus huesos y otros artefactos encontrados en el sitio, como dientes de reno que tenían agujeros para colgarlos en la ropa de los hombres, mostró a los investigadores que estos dos hombres eran cazadores-recolectores.

Esqueleto de uno de los hombres descubierto en la cueva española

Esqueleto de uno de los hombres descubierto en la cueva española. ( JM Vidal Encina / www.ileon.com / CC BY NC ND 3.0 )

Fueron necesarios varios intentos antes de que el equipo de científicos lograra recrear el genoma completo a partir del ADN de la raíz de una muela del juicio. Cuando finalmente lo hicieron, se sorprendieron. Dr. Carles Lalueza-Fox del Instituto de Biología Evolutiva de Barcelona explicó el primero de los fascinantes descubrimientos realizado por los investigadores:

“La mayor sorpresa fue descubrir que este individuo poseía versiones africanas de los genes que determinan la pigmentación clara de los europeos actuales, lo que indica que tenía la piel oscura. Ves muchas reconstrucciones de estas personas cazando y recolectando y parecen europeos modernos con piel clara. Nunca ves una reconstrucción de un cazador-recolector mesolítico de piel oscura ”.

Cráneo del esqueleto del que se analizó el ADN.

Cráneo del esqueleto del que se analizó el ADN. ( El Blog de “Acebedo” )

Después de ese hallazgo, los científicos también se sorprendieron al ver los genes del hombre para los ojos azules, un rasgo inesperado porque anteriormente se creía que los ojos azules eran un desarrollo más reciente. La presencia de marcadores genéticos para los ojos azules significa que el hombre mesolítico es el ejemplo más antiguo de un europeo con ojos azules. Dr. Lalueza-Fox dijo que este resultado fue aún más impactante para el equipo que el color de la piel del hombre del Mesolítico, “Aún más sorprendente fue descubrir que poseía las variaciones genéticas que producen los ojos azules en los europeos actuales, lo que resulta en un fenotipo único [physical type] en un genoma que, por lo demás, es claramente del norte de Europa ".

Un estudio de 2008 mostró que los ojos azules probablemente comenzaron como una mutación genética hace aproximadamente 10,000 años. Se cree que los primeros ejemplos de este rasgo surgieron alrededor del Mar Negro. El estudio de 2014 sugirió que cualquier persona que tenga ojos azules en la actualidad tiene antepasados ​​que provienen de la misma familia que tuvo la primera mutación cerca del Mar Negro. Los resultados del estudio de 2014 significan que las personas con el gen de los ojos azules recorrieron Europa antes de que la agricultura prevaleciera sobre la caza y la recolección. También se dice que la agricultura se extendió de este a oeste.

Los ojos azules surgieron como una mutación genética hace unos 10.000 años.

Los ojos azules surgieron como una mutación genética hace unos 10.000 años. (Mírame a los ojos/ CC BY 2.0 )

Nadie sabe con certeza por qué los ojos azules se volvieron comunes entre los antiguos europeos. Dos posibilidades son: puede haber ayudado a prevenir trastornos oculares en la poca luz de los inviernos europeos, o los ojos azules se consideraban atractivos en una pareja.

Finalmente, vale la pena señalar que los investigadores descubrieron más sobre el hombre mesolítico que solo su apariencia. Sus hallazgos sugieren que tenía un sistema inmunológico similar al de las personas que viven hoy y que era intolerante a la lactosa. La similitud entre su sistema inmunológico y los humanos modernos también fue una sorpresa. Anteriormente se creía que muchos genes para la inmunidad también surgieron junto con la popularidad de la agricultura, con la propagación de enfermedades más rápidamente en asentamientos estacionarios y en contacto cercano con animales. Una sugerencia de la razón por la que los cazadores-recolectores pueden haber tenido genes de inmunidad similares es porque también estuvieron expuestos a enfermedades como el cólera.

Imagen de portada: Impresión artística de los cazadores prehistóricos. Fuente: Tenemos preocupaciones

Por Abril Holloway

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