Reviviendo un dinosaurio frondoso: el pino Wollemi

Una idea popular en la ciencia ficción es la resurrección de criaturas prehistóricas como dinosaurios, mamuts e incluso neandertales. En realidad, tal resurrección de una criatura prehistórica aún no se ha logrado, aunque actualmente hay un intento de crear un embrión híbrido de mamut y elefante por parte de un equipo de Harvard. Un tema relacionado popular entre las personas que piensan en bestias antiguas de épocas remotas es la idea de descubrir una población relicta de una especie extinta. Las leyendas de los Mokèlé-mbèmbé en África y los Almas en las montañas del Cáucaso son ejemplos de descubrimientos míticos de tales poblaciones relictas.

En el mundo de las plantas, se ha hecho el equivalente botánico de descubrir un dinosaurio vivo. Una especie del pino Wollemi, Wollemia nobilis , fue descubierto aún viviendo en un área silvestre al oeste de Sydney, Australia. El árbol es miembro de un género que evolucionó por primera vez hace más de 200 millones de años. Ahora está en proceso de ser revivido a través del cultivo mundial de la planta con fines de jardinería.

Pino Wollemi, una de las especies arbóreas más antiguas conocidas. Jardines de Kew, Londres.

Pino Wollemi, una de las especies arbóreas más antiguas conocidas. Jardines de Kew, Londres. ( CC POR 2.0 )

Índice
  1. De la dominación a la fosilización
  2. El desierto de Wollemi
  3. Un pino distintivo
  4. Protección y Renacimiento

De la dominación a la fosilización

Wollemi Pines evolucionó en Pangea cuando todos los continentes aún estaban unidos durante el Mesozoico temprano. Debido a esto, se encuentran parientes cercanos del árbol en Australia, América del Sur y otras partes del hemisferio sur. Durante 100 millones de años, el pino Wollemi fue uno de los géneros dominantes de árboles en el hemisferio sur. Los cambios climáticos dramáticos durante el Neógeno y el Cuaternario llevaron a la extinción de la mayoría de las poblaciones de pino Wollemi. Hoy en día, el único lugar donde todavía se encuentran pinos Wollemi vivos en la naturaleza, no como fósiles, es el Parque Nacional Wollemi en las Montañas Azules.

Parque Nacional Wollemi en Baerami a lo largo de Bylong Valley Road, NSW, Australia

Parque Nacional Wollemi en Baerami a lo largo de Bylong Valley Road, NSW, Australia ( CC BY-NC-ND 2.0 )

El desierto de Wollemi

El Parque Nacional Wollemi es una de las áreas más aisladas y escarpadas del mundo. Numerosos cañones y gargantas alfombradas por una espesa selva tropical hacen que sea muy difícil de navegar. Los cañones también crean comunidades ecológicas de bolsillo que pueden sobrevivir durante milenios en relativo aislamiento del resto de la biosfera. Probablemente por esta razón se conservó aquí esta especie de pino Wollemi.

Los pinos Wollemi vivos fueron descubiertos en 1994 por un botánico australiano, David Noble, que caminaba por la zona cuando se encontró con un peculiar árbol con múltiples troncos y una extraña corteza que parecían burbujas de chocolate. Estaba familiarizado con la paleobotánica y no tardó mucho en reconocer la planta por lo que era.

Pino Wollemi. Jardín Botánico Monte Tomah. Nueva Gales del Sur

Pino Wollemi. Jardín Botánico Monte Tomah. Nueva Gales del Sur ( CC BY-SA 2.0 )

Un pino distintivo

La especie Wollemi Pine es miembro del género Wollemia, un género de pino dentro de la familia Araucariaceae. Otros géneros en la familia incluyen Agathis y Araucaria, ambos tienen similitudes con Wollemia. Los tres géneros datan de principios de la Era Mesozoica.

Agathis Jurassica, fósil vegetal de Talbragar. Relacionado con el moderno pino Wollemi.

Agathis Jurassica, fósil vegetal de Talbragar. Relacionado con el moderno pino Wollemi. ( CC BY-NC-SA 2.0 )

El pino Wollemi realmente parece un árbol de otra época. Crece múltiples troncos y los arrojará regularmente. Es una planta gimnosperma como todos los árboles del Triásico. Las plantas angiospermas no aparecen en el registro fósil hasta el Cretácico. Debido a los múltiples troncos, es difícil contar el número total de árboles individuales. Hasta el momento, los botánicos han descubierto un total de alrededor de 240-276 individuos, 40-76 adultos y 200 juveniles. ¡Un árbol individual masivo en realidad tiene 160 troncos separados!

Dos características de la planta que la hacen particularmente distintiva son su corteza inusual y el hecho de que arroja ramas enteras en lugar de hojas. También se ha demostrado que la planta puede crecer a temperaturas tan frías como -12 C y al menos tan calientes como 45 C. La planta evolucionó en el mundo invernadero del Mesozoico, por lo que tiene sentido que sea capaz de resistir muy temperaturas cálidas.

Kew Gardens Wollemi Pine (Wollemia nobilis), Londres ( CC BY-SA 3.0 )

Protección y Renacimiento

Desde su descubrimiento, la planta se ha cultivado en cautiverio en varias partes del mundo. El ímpetu original para exportar el árbol como planta de jardín fue reducir cualquier tentación por parte de la gente de robar árboles o sus semillas de la naturaleza y así poner en peligro su hábitat local con la amenaza de enfermedades y especies invasoras. La otra razón era asegurar que esta fascinante reliquia botánica no se extinguiera.

Una de las primeras empresas privadas a las que se les otorgaron los derechos para cultivar árboles fue el vivero Birkdale. El Departamento de Industria Primaria de Australia también fue una de las primeras organizaciones en obtener los derechos para cultivar los árboles. Los pinos Wollemi ahora están a la venta en muchos proveedores de todo el mundo.

En 2005, Sir David Attenborough plantó el primer pino Wollemi de Kew Garden.

En 2005, Sir David Attenborough plantó el primer pino Wollemi de Kew Garden ( CC BY-NC 2.0 )

La recolección de semillas de plantas silvestres representa un peligro para las especies de pino Wollemi, ya que aumenta la probabilidad de daño a los árboles y la introducción de enfermedades y parásitos del mundo exterior. Como resultado, la mayoría de los especímenes se cultivan de forma vegetativa a partir de plantas jóvenes que se han cultivado en cautiverio a partir de semillas recolectadas de los árboles silvestres originales.

Los lugares donde ahora se cultiva el árbol incluyen, entre otros, Australia, los Estados Unidos y Japón. Sus límites climáticos están siendo probados para ampliar el mercado. A través de esto, se está reviviendo el dominio de un árbol antiguo. La Era Mesozoica puede haber desaparecido, pero podemos recrear parte de ella alentando el crecimiento de fósiles vivientes como Wollemia nobilis .

Imagen de Portada: Conos masculinos y femeninos en el pino Wollemi ( CC POR NC-SA 2.0 )

Por Caleb Strom

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