¿Se esconden bacterias en Marte? El microbio indestructible "Conan the Bacteria" sugiere que hay

¿Podría haber bacterias vivas albergadas en las profundidades de la superficie congelada y reseca del planeta Marte? Según un equipo de expertos, muy bien podría haberlo.

Los microbios pueden haber sobrevivido sin ser molestados desde los días en que los dinosaurios caminaron sobre la Tierra, dicen estos científicos, una conclusión a la que llegaron con base en los resultados de un fascinante estudio publicado recientemente en la revista. Astrobiología.

Hay un tipo de bacteria tan dura y resistente que ha sido apodada "Conan the Bacteria". Su verdadero nombre es Deinococcus radiodurans , y este microbio impenetrable es resistente al frío y al calor extremos, al ácido, a la deshidratación, a las condiciones de vacío y a la radiación. De hecho, puede soportar grandes dosis de radiación sin morir; fue esta habilidad la que fue relevante para la investigación recientemente publicada. Los autores de este estudio encontraron evidencia de que esta forma de vida microbiana más resistente podría haber sobrevivido en Marte si hubiera evolucionado allí en lugar de aquí, a pesar de que Marte es bombardeado continuamente con radiación cósmica tóxica y mortal.

Los biólogos que han estudiado el asunto creen que los microbios que evolucionaron en Marte hace miles de millones de años tienen un parecido sorprendente con los que se encuentran en la Tierra hoy. Por lo tanto, el hallazgo de que la bacteria Conan podría haber sobrevivido a condiciones similares a las de Marte sugiere que las bacterias nativas de Marte pueden haber desarrollado la capacidad de hacer lo mismo.

D. radiodurans (cariñosamente llamado "Conan la bacteria") está especialmente adaptado para sobrevivir en el duro entorno de Marte. (Michael Daly/USU)

D. radiodurans (conocido cariñosamente como "Conan the Bacteria") está especialmente adaptado para sobrevivir en el duro entorno de Marte. ( Michael Daly/USU )

Índice
  1. Conoce al Poderoso Conan the Bacteria: Able to Live on Mars
  2. ¿Las futuras misiones a Marte finalmente encontrarán pruebas de vida?

Conoce al Poderoso Conan the Bacteria: Able to Live on Mars

Si la vida hubiera evolucionado en Marte, habría ocurrido hace más de dos mil millones de años, cuando el planeta tenía una atmósfera, temperaturas más suaves y agua líquida que fluía por el paisaje.

Para sobrevivir hasta el día de hoy, las bacterias marcianas tendrían que haberse adaptado a un planeta totalmente congelado, donde las temperaturas promedio son de -80 grados Fahrenheit (-63 grados Celsius) en latitudes medias. Aún más destructivos son la luz ultravioleta mortal, los rayos gamma y los protones de alta energía generados por el sol que inundan constantemente la superficie marciana.

Cualquier flora o fauna que existiera en la superficie de Marte en el pasado distante se extinguiría hace mucho tiempo. Sin embargo, las formas de vida microbiana son extraordinariamente resistentes y flexibles. En la Tierra, hay bacterias que pueden sobrevivir a algunas de las condiciones más duras imaginables, y si los microbios hubieran evolucionado en Marte, podrían haber compartido esta característica. Pero, ¿podrían haber sobrevivido al descenso de Marte a su estado radiactivo actual? Esa es la pregunta que los científicos involucrados en el nuevo estudio se propusieron responder.

Una muestra de D. radiodurans, la bacteria que podría vivir en Marte, crece en una placa de agar nutritivo. El color rojo se debe al pigmento carotenoide. (Michael Daly/USU)

Una muestra de D. radiodurans, la bacteria que podría vivir en Marte, crece en una placa de agar nutritivo. El color rojo se debe al pigmento carotenoide. ( Michael Daly / USU )

Dirigido por Michael Daly, profesor de patología en la Universidad de Servicios Uniformados (USU) de Ciencias de la Salud en Maryland, el equipo de científicos biológicos seleccionó varios de los microbios y hongos más resistentes y adaptables del mundo para someterlos a condiciones que imitan esas formas de vida. formas encontrarían si fueran transportadas a Marte. Estos "extremófilos" son capaces de vivir en ambientes terrestres completamente inhóspitos para todos los demás organismos, sobreviviendo a la exposición al calor o frío extremos, productos químicos y gases tóxicos y otras sustancias o condiciones que se sabe que destruyen las células vivas.

Bajo condiciones de laboratorio cuidadosamente controladas, todos estos organismos fueron sometidos a altas dosis continuas de luz ultravioleta, rayos gamma y protones de alta energía, para ver cómo podían manejar tal exposición.

Una vez que se completó esta fase del experimento, los científicos tomaron muestras de los organismos para probar la presencia de antioxidantes a base de manganeso. Es un bioquímico que se forma en los microbios después de haber estado expuestos a la radiación. La formación de manganeso antioxidante es un mecanismo de defensa celular, y cuanto más un microbio pueda sintetizar estas moléculas protectoras, más resistente será a los efectos nocivos de la radiación intensa.

A pesar de su durabilidad y resistencia, la mayoría de los extremófilos utilizados en el experimento no produjeron suficientes antioxidantes a base de manganeso para sobrevivir a un ataque radiactivo al estilo marciano. Sin embargo, hubo uno que lo hizo: Conan the Bacteria ( Deinococcus radiodurans a los científicos).

Esta molécula duradera fue capaz de absorber 28.000 veces la cantidad de radiación que mataría a un humano, y esta capacidad de protección sería suficiente para que sea viable en Marte, incluso como lo es hoy.

Para agregar más realismo al experimento, la bacteria se congeló y secó, poniéndola en el estado de suspensión en el que tendría que entrar si quisiera permanecer viva en Marte.

Sorprendentemente, los experimentos sobre D. radiodurans mostró que este microbio indestructible podría haber sobrevivido en Marte hasta 280 millones de años, si hubiera excavado lo suficientemente bajo la superficie (10 metros bajo la superficie, para ser precisos) para limitar su exposición a la radiación a una dosis manejable. Si se entierra a solo 10 centímetros debajo de la superficie, aún podría sobrevivir durante 1,5 millones de años, aunque regularmente es golpeado por cantidades masivas de radiación cósmica.

Incluso a una profundidad de 33 pies (10 metros), la radiación que incide en Marte penetraría lo suficiente en el suelo con la intensidad suficiente para matar otros tipos de bacterias. Pero parece D. radiodurans podría sostenerlo en un estado de animación suspendida, y así tener la posibilidad de ser revivido si las condiciones fueran las adecuadas.

Obviamente, los científicos no están proponiendo que Conan the Bacteria de alguna manera viva en Marte. Es estrictamente un organismo terrestre. Pero si la vida alguna vez evolucionó en Marte, los expertos creen que las formas de vida microbianas más simples seguramente compartirían la mayoría de las características que muestran las formas de vida microbianas en la Tierra. Esto incluiría la capacidad de sobrevivir en condiciones excepcionalmente duras, suponiendo que las presiones evolutivas lo requieran, como lo harían en Marte.

¿Las futuras misiones a Marte finalmente encontrarán pruebas de vida?

Si parece que las bacterias marcianas podrían haber sobrevivido mucho tiempo bajo la superficie del planeta, uno se pregunta si habrían sobrevivido hasta nuestros días.

La última agua líquida que existió en Marte se secó hace más de dos mil millones de años, lo que significa que cualquier bacteria que evolucionó allí habría tenido que retirarse bajo tierra hace tanto tiempo. Sin agua para sostenerlos, habrían permanecido en un estado seco o desecado, y después de unos 280 millones de años (basado en el Deinococcus radiodurans ejemplo), probablemente todos estarían muertos.

Pero Michael Daly dice que eso no llevaría necesariamente a todas las bacterias antiguas a la extinción.

"Aunque Deinococcus radiodurans enterrado en el subsuelo marciano no podría sobrevivir a la inactividad durante la duración estimada 2 a 2.5 mil millones de años Desde la desaparición del agua corriente en Marte, estos ambientes marcianos son regularmente alterados y derretidos por meteorito impactos”, dijo Michael Daly en un Comunicado de prensa de la Universidad de Northwestern (El personal de Northwestern participó en el nuevo estudio). "Sugerimos que el derretimiento periódico podría permitir la repoblación y la dispersión intermitentes".

Si esta teoría es correcta, es más probable que los cráteres de impacto de menos de 280 millones de años tengan bacterias vivas enterradas en el suelo debajo de ellos. En los cráteres más antiguos, habría pasado demasiado tiempo desde el evento de fusión para que cualquier bacteria que apareció durante el evento sobreviviera, sin importar cuánto se retiraron debajo de la superficie seca y congelada del planeta. .

Afortunadamente, hay muchos cráteres en Marte que caen en el lado más joven de esta línea de tiempo. Ahora que la investigación ha demostrado que estos podrían ser lugares privilegiados para excavar en el suelo en busca de microbios, futuras misiones de la NASA, la Agencia Espacial Europea o la Administración Nacional del Espacio de China podrían decidir apuntar a estos lugares para aterrizajes de exploradores. S'ils le font, ce n'est peut-être qu'une question de temps avant qu'une de ces organisations n'annonce qu'elle a trouvé la preuve que la vie existe sur Mars, et qu'elle y est toujours en este momento.

Imagen de Portada: Imagen representativa de un astronauta examinando rocas en busca de bacterias en Marte. La fuente: puntodyeti /Adobe Stock

Por Nathan Falde

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