Un estudio histórico revela los orígenes del colmillo de elefante de un naufragio del siglo XVI

En 1533, un famoso barco mercante portugués llamado Bom Jesus desapareció mientras se dirigía a la India. Se hundió frente a la costa de la actual Namibia cuando se llenó con más de 40 toneladas de carga valiosa, que incluía oro, plata, cobre y más de 100 colmillos de elefante. Los científicos han rastreado los orígenes de gran parte del marfil recuperado del naufragio, revelando más sobre el antiguo comercio de marfil y los elefantes africanos pasados ​​y presentes.

Índice
  1. Los tesoros del naufragio del Bom Jesus
  2. Análisis de ADN de colmillo de elefante
  3. Una sorpresa sobre los hábitos comerciales portugueses en el siglo XVI
  4. Reflexiones finales de la investigación sobre colmillos de elefante

Los tesoros del naufragio del Bom Jesus

El naufragio del Bom Jesus fue encontrado en 2008. Es "el naufragio más antiguo conocido en el sur de África" ​​según CÉLULA. También se le conoce como 'Diamond Shipwreck' ya que su ubicación está cerca de las minas de diamantes. El hundimiento proporcionó una gran cantidad de tesoros arqueológicos.

Tesoros del hundimiento del Bom Jesus. Arriba: Monedas de oro de 10 cruzados (insignias cruzadas), acuñadas durante el reinado del rey João III de Portugal en 1525 y retiradas en la década de 1530, ayudaron a fechar e identificar el barco. Abajo: La carga de los restos incluía más de 100 colmillos de elefante sin trabajar. (Amy Toensing; licencia de National Geographic Image Collection)

Tesoros del hundimiento del Bom Jesus. Tapa: oro 10- cruzar las monedas (insignias cruzadas), acuñadas durante el reinado del rey João III de Portugal en 1525 y retiradas en la década de 1530, permitieron fechar e identificar el barco. Abajo: La carga de los restos incluía más de 100 colmillos de elefante sin trabajar. ( Amy Toensing; Licencia de colección de imágenes de National Geographic )

Algunos de los artefactos se han guardado en almacenes húmedos desde su descubrimiento, como madera, mosquetes, balas de cañón y espadas. Además de estos artículos, los investigadores también encontraron armaduras, cuencos de peltre, colmillos de elefante, 22 toneladas de lingotes de cobre y una gran cantidad de oro. Como informó anteriormente Ancient Origins sobre el descubrimiento, "El oro estaba en forma de monedas, más de 2.000 en total, en su mayoría excelentes españoles con los retratos de los monarcas Fernando e Isabel, pero también monedas venecianas, moriscas, francesas y otras".

El arqueólogo Dieter Noli, que trabajó en el naufragio cuando fue descubierto por primera vez, dijo que el barco portugués se hundió después de chocar contra una roca cerca de la costa africana conocido para mares peligrosos y tormentas. Tras la colisión, Noli dijo que el barco, “comenzó a resquebrajarse y el cofre con las monedas estaba en el camarote del capitán, y se soltó y cayó al fondo del mar intacto... Como se partió, parte muy pesada del costado del barco cayó sobre este cofre y dobló algunas de las partes. Puedes ver cuán fuerte fue golpeado el cofre, pero también protegió el cofre.

Representación artística de un viejo barco en problemas. (Arte de Jon Foster)

Representación artística de un viejo barco en problemas. ( Arte por Jon Foster )

El equipo de investigación internacional detrás del nuevo estudio publicado en la revista Célula - Biología actual , incluye a Alida de Flamingh, Alfred Roca y Ripan Malhi de la Universidad de Illinois y Ashley Coutu y Shadreck Chirikure, afiliados a la Universidad de Oxford y la Universidad de Ciudad del Cabo. Investigador sénior de Flamingo señalado que el alijo de colmillos de elefante se almacenó en un nivel inferior del Bom Jesus "bajo un pesado cargamento de lingotes de cobre y plomo". de Flamingh explicó que esto era beneficioso para la preservación de los artefactos:

“Cuando el barco se hundió, los lingotes comprimieron los guardabarros en el lecho marino, lo que impidió una gran erosión física por las corrientes marinas que puede provocar la destrucción y dispersión de los artefactos del naufragio. También hay una corriente marina extremadamente fría en esta región de la costa. Namibia, que probablemente también ayudó a preservar el ADN de las defensas destrozadas.

Análisis de ADN de colmillo de elefante

Periódico científico explica que los investigadores tenían "mucho material genético con el que trabajar" 12 años después del descubrimiento de los restos. El objetivo de la investigación fue “identificar la fuente de marfil de elefante que circuló ampliamente en los sistemas comerciales de la India y el Atlántico durante las primeras etapas del comercio y la globalización”.

Para lograr esta tarea, el estudio dice que es el primero de su tipo "en combinar métodos paleogenómicos, isotópicos, arqueológicos e históricos para determinar el origen, la historia ecológica y genética de los cargamentos naufragados".

Uno de los elementos clave de la investigación fue extraer ADN de 44 colmillos de elefante. Los científicos usaron este material genético para determinar que el marfil provenía de 17 manadas separadas de elefantes del bosque. de Flamingh explicó cómo llegaron a esta conclusión, afirmando:

“Los elefantes viven en grupos familiares liderados por hembras y tienden a permanecer en la misma área geográfica durante toda su vida. Determinamos de dónde procedían estos colmillos examinando un marcador de ADN que solo se transmite de madre a cría y comparando las secuencias con las de los elefantes africanos georreferenciados. Al comparar el ADN del marfil de naufragio con el ADN de elefantes de origen conocido en África, pudimos identificar la región geográfica y las especies de elefantes con características de ADN coincidentes con el marfil de naufragio.

Esta foto muestra un elefante de bosque africano (Loxodonta cyclotis). (Nicolás Georgiadis)

Esta foto muestra un elefante de bosque africano (Loxodonta cyclotis). ( Nicolás Georgiadis )

Una sorpresa sobre los hábitos comerciales portugueses en el siglo XVI

Un informe de la Universidad de Illinois en Urbana-Chambaign indica que solo cuatro de las 17 líneas familiares de elefantes todavía existen en África. El análisis de los colmillos de elefante también mostró que todas las muestras eran de África Occidental, ninguna de ellas era de elefantes que habían vivido en África Central. de Flamingh señaló que "esto es consistente con el establecimiento de centros comerciales portugueses a lo largo de la costa de África Occidental durante este período de la historia".

Sin embargo, el coautor del estudio, Chirikure, también señaló que la falta de colmillos de elefante nativos de África Central fue una sorpresa porque en el siglo XVI los portugueses ya habían establecido relaciones comerciales con el reino de Kongo y las comunidades a lo largo del río Congo. "Se esperaba que los elefantes vinieran de diferentes regiones, especialmente de África occidental y central". dijo Chirikure. El marfil era muy apreciado en el sistema comercial transcontinental que unía las rutas marítimas de Europa, África y Asia en el siglo XVI, por lo que es interesante conocer los orígenes de este importante artículo comercial.

Vegetación terrestre y puestos comerciales portugueses a finales del siglo XV y principios del XVI. (de Flamingh et al./ Current Biology 2020)

Vegetación terrestre y puestos comerciales portugueses a finales del siglo XV y principios del XVI. (de Flamingh et al./ biología actual 2020)

Reflexiones finales de la investigación sobre colmillos de elefante

Los análisis de isótopos de los colmillos de elefante también sugieren que los elefantes vivían en un hábitat de bosque mixto. Roca explicó la importancia de este descubrimiento para comprender la vida pasada y actual de los elefantes africanos: “Algunos han pensado que los elefantes africanos de bosque se trasladaron a hábitats de sabana a principios del siglo XX, después de que casi todos los elefantes de sabana fueran exterminados en África Occidental”. dijo Roca. "Nuestro estudio mostró que este no era el caso, ya que el elefante de bosque africano vivía en hábitats de sabana a principios del siglo XVI, mucho antes de que el comercio de marfil diezmara a los elefantes de sabana".

de flamingh dijo que la naturaleza multidisciplinaria de esta investigación "también proporciona un marco para examinar las extensas colecciones históricas y arqueológicas de marfil en museos de todo el mundo". Este tipo de estudio podría aplicarse a futuros análisis de colmillos de elefante recuperados de otros naufragios o de diferentes contextos arqueológicos. Como dice Coutu, "Revelar estas conexiones cuenta importantes historias globales".

Couto también señaló que el estudio ha proporcionado una mejor comprensión de "la ecología del elefante del bosque de África Occidental en su paisaje histórico", lo que puede ayudar en la conservación de la vida silvestre moderna y la investigación de fuentes de marfil ilegal confiscado.

Imagen de Portada: Esta foto muestra colmillos de elefante en bruto del naufragio del Bom Jesus en el siglo XVI. La fuente: Museo Nacional de Namibia

Por Alicia McDermott

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