Un metaestudio muestra que los antiguos mayas tenían un alto riesgo de envenenamiento por mercurio

El Imperio Maya gobernó grandes extensiones de Mesoamérica durante más de 3000 años. Pero a pesar de su impresionante historial de supervivencia, la civilización maya no vivió completamente en armonía con su medio ambiente, según un artículo de revisión publicado por Fronteras en Ciencias Ambientales revela claramente. Sorprendentemente, para los mayas, el envenenamiento por mercurio era un problema serio.

Parece que el pueblo maya se ha enfrentado a un importante problema ecológico y de salud pública, que desencadenaría una serie de acciones de limpieza si la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos o la Agencia Ambiental del Reino Unido lo descubrieran. Ese problema era la contaminación por mercurio, que se encontró en niveles impactantes en las mediciones tomadas de muestras de suelo de varios sitios mayas en el sur de México y el norte de América Central.

"La contaminación por mercurio en el medio ambiente se encuentra típicamente en áreas urbanas contemporáneas y paisajes industriales", dijo el autor principal del estudio, el Dr. Duncan Cook, profesor asociado de geografía en la Universidad Católica de Australia. Noticias científicas de frontera .

"Descubrimiento de mercurio enterrado profundamente en suelos y sedimentos en la antigua ciudades mayas es difícil de explicar, hasta que comenzamos a considerar la arqueología de la región que nos dice que los mayas usaron mercurio durante siglos.

Formativo medio (c. 1000–500 a. C.) Colgante de jade olmeca con cinabrio en líneas incisas. Los mayas usaban cantidades prodigiosas de productos de cinabrio, una de las fuentes de envenenamiento por mercurio de los mayas. (Museos de Arte de la Universidad de Princeton)

Formativo medio (c. 1000–500 a. C.) Colgante de jade olmeca con cinabrio en líneas incisas. Los mayas usaban cantidades prodigiosas de productos de cinabrio, una de las fuentes de envenenamiento por mercurio de los mayas. ( Museos de arte de la Universidad de Princeton )

Índice
  1. Revisión de investigaciones anteriores revela envenenamiento por mercurio de Maya
  2. El sorprendente afecto de los mayas por Mercurio
  3. Los efectos tóxicos del mercurio y la caída del imperio maya

Revisión de investigaciones anteriores revela envenenamiento por mercurio de Maya

El descubrimiento del problema maya del mercurio no surgió de nuevos estudios, sino de una revisión exhaustiva de investigaciones anteriores. El Dr. Cook se unió a profesores de geografía de los EE. UU. y el Reino Unido para examinar los resultados de las pruebas químicas del suelo y los sedimentos recolectados de 11 sitios arqueológicos mayas en México, Belice, Honduras, Guatemala y El Salvador, y todas las pruebas se realizaron en muestras de suelo. del período Clásico (250 a 900 d.C.).

Los científicos se alarmaron al descubrir que se habían encontrado cantidades mensurables de mercurio, una toxina de metal pesado notoria, en diez de estos sitios. Las concentraciones variaron, desde un mínimo de 0,016 partes por millón (ppm) en Actuncan, en el oeste de Belice, hasta un asombroso 17,16 ppm en la antigua ciudad de Tikal, en el norte de Guatemala.

El umbral tóxico actualmente aceptado (el punto en el que la exposición a una sustancia representa un riesgo para la salud) para el mercurio en los sedimentos se ha fijado en una parte por millón. Esto significa que el suelo de Tikal estaba 17 veces más contaminado que esta cifra de referencia. Este resultado de Tikal reforzó las conclusiones de un equipo de investigadores liderado por científicos de la Universidad de Cincinnati, quienes publicaron en 2020 un estudio en Informes científicos mostrando que dos antiguos embalses mayas en Tikal estaban tan contaminados con mercurio y algas que el agua no habría sido potable.

Los antiguos mayas usaban ampliamente una sustancia metálica blanda conocida como cinabrio, que se ve aquí en forma de polvo, una forma de sulfuro de mercurio que se puede procesar para producir pinturas y polvos de color rojo ladrillo. ( ReSeandra /Acción de Adobe)

El sorprendente afecto de los mayas por Mercurio

La pregunta obvia es, ¿qué causó la acumulación de estos altos niveles de mercurio en las áreas ocupadas por los mayas que vivieron en el período Clásico, una época en la que el Imperio Maya estaba en su apogeo?, ¿desarrollo social, cultural y económico? Según los científicos involucrados en el nuevo estudio, los antiguos mayas hicieron un uso extensivo de una sustancia metálica blanda conocida como cinabrio, una forma de sulfuro de mercurio que se puede procesar para producir pinturas y polvos de color rojo ladrillo.

Investigaciones anteriores muestran que los mayas usaban cantidades prodigiosas de productos de cinabrio para decorar sus cuerpos, cerámica y las paredes de sus casas y otras estructuras de piedra, incluidos sus monumentos de piedra. Después de su aplicación inicial, las capas de este cinabrio habrían sido arrastradas por la lluvia o erosionadas por el polvo, el viento y la humedad interior, liberando un flujo constante de pequeñas cantidades de mercurio en el medio ambiente que se acumularían gradualmente en el suelo y las aguas subterráneas.

Después del paso de algunas décadas o algunos años en algunos casos, la contaminación por mercurio alcanzaría niveles tóxicos, causando una avalancha de problemas de salud que probablemente confundiría a los mayas que viven en los pueblos o barrios más contaminados (si asumimos que 'ellos no aclaró lo tóxico que puede ser el mercurio).

Tan peligroso como era el mercurio en el cinabrio, era aún más venenoso en forma líquida pura, y los mayas también lo usaban en esta forma. Las excavaciones han encontrado vasijas selladas llenas de mercurio líquido en varios sitios mayas, lo que proporciona evidencia de que usaron mercurio en cantidades notables para varios propósitos prácticos y ceremoniales.

“Para los mayas, los objetos podían contener ch'ulel, o fuerza del alma, que residía en la sangre. Por lo tanto, el pigmento rojo brillante del cinabrio era una sustancia invaluable y sagrada, pero sin que ellos lo supieran, también era mortal y su legado perdura en los suelos y sedimentos alrededor de los antiguos sitios mayas”, explicó el coautor del estudio, el Dr. Nicholas Dunning. , Catedrático de Geografía. de la Universidad de Cincinnati que también participó en el estudio 2020 en Tikal.

Curiosamente, el mercurio no se encontraba naturalmente en cantidades significativas en la mayor parte del Imperio Maya, ya sea en su forma elemental pura (líquido) o como sulfuro de mercurio (cinabrio). Por lo tanto, el metal debe haber sido fuertemente extraído o extraído de los pocos sitios en las secciones norte y sur del territorio maya donde podría haberse encontrado. Habría sido transmitido por todo el resto del Imperio por los comerciantes, quienes probablemente obtuvieron grandes ganancias comerciando con esta sustancia maleable y altamente codiciada.

En el cuerpo humano, el mercurio ataca los riñones, el hígado y el sistema nervioso central (que incluye el cerebro). Puede causar una amplia gama de efectos nocivos y crónicos, incluidos temblores, pérdida de audición y visión, disfunción de órganos, retrasos en el habla y el aprendizaje en los niños, problemas neurológicos que afectan la salud mental y parálisis. También puede causar obesidad, lo cual es notable porque Dark Sun, un famoso gobernante de Tikal del siglo IX, se representa con obesidad mórbida en los frescos creados en su honor.

El mercurio puede acumularse en los tejidos, lo que significa que causará daños cada vez más graves si la exposición continúa. Cuando ingresa al suelo, el mercurio es absorbido por las raíces de las plantas, incluidas las que se cultivan como alimento. Lo que las plantas pierden eventualmente terminará en las aguas subterráneas, por lo que los ambientes contaminados con mercurio representarán una amenaza para los humanos y los animales que comen los alimentos o beben el agua recolectada o extraída de ese sitio.

El gobernante de Tikal del siglo IX conocido como Dark Sun fue representado en la Estela 24 frente al Templo III de Tikal en Guatemala. Dark Sun fue representada como obesa mórbida en murales creados en su honor, uno de los posibles efectos secundarios del envenenamiento por mercurio maya. (Simon Burchell/CC BY-SA 3.0)

El gobernante de Tikal del siglo IX conocido como Dark Sun fue representado en la Estela 24 frente al Templo III de Tikal en Guatemala. Dark Sun fue representada como obesa mórbida en murales creados en su honor, uno de los posibles efectos secundarios del envenenamiento por mercurio maya. (Simón Burchel / CC BY-SA 3.0 )

Los efectos tóxicos del mercurio y la caída del imperio maya

Durante mucho tiempo se ha asumido que las sequías y otros cambios ambientales ayudaron a acelerar el declive del Imperio Maya durante el período Clásico Tardío. Si el envenenamiento por mercurio fuera rampante en el territorio maya, habría causado una enfermedad generalizada que podría haber desempeñado un papel en la pérdida de vitalidad de la civilización maya y su eventual caída en desgracia.

"La región de México y América Central tiene una historia de uso de mercurio que comenzó al menos dos milenios antes de la colonización europea en el siglo XVI", reconocieron los autores del estudio en su informe. Fronteras en Ciencias Ambientales papel.

Se necesita más investigación para determinar el verdadero impacto de la alta exposición al mercurio en el Imperio Maya y sus ciudadanos. Pero el uso de mercurio en maya las tierras tenían una historia tan larga que niveles extremadamente peligrosos de este metal tóxico inevitablemente se habrían acumulado en muchos lugares. Es difícil imaginar que no teniendo un impacto destructivo en la cultura y la sociedad maya, ya que se dice que los efectos tóxicos del mercurio imitaron los del parásito que causó la peste negra que diezmó a la población de la Europa medieval.

Imagen de Portada: Templo del Gran Jaguar en Tikal en Guatemala, donde se han encontrado altos niveles de mercurio. La fuente: IBRESTER /Adobe Stock

Por Nathan Falde

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