Descubiertos los secretos de ingeniería de Barbegal Mills, el primer complejo industrial del mundo

Los romanos estaban entre los mejores ingenieros del mundo antiguo. Entre sus obras de ingeniería más impresionantes se encuentran los molinos y el acueducto de Barbegal. Es un complejo de molinos de agua situado en el sur de Francia y considerado como uno de los primeros complejos industriales del mundo. Un equipo de investigadores acaba de desentrañar el misterio de la hidráulica y funcionamiento de los molinos de Barbegal.

El equipo de científicos dirigido por el profesor Cees Passchier de la Universidad Johannes Gutenberg de Mainz en Alemania investigó el complejo. Poco se sabe sobre la hidráulica y las tecnologías que impulsaron los molinos de Barbegal. Esto es a pesar del hecho de que los molinos y otras formas de ingeniería hidráulica eran muy importantes en la economía y la sociedad de Roma.

Maqueta de los molinos de agua de Barbegal en el Museo de la Antigua Arles. (Carole Raddato/CC BY SA 2.0)

Maqueta de los molinos de agua de Barbegal en el Museo de la Antigua Arles. (Carole Raddato/ CC POR SA 2.0 )

Los investigadores escribieron en La naturaleza que "desde el siglo I a. C., los molinos de agua se encontraban entre las primeras fuentes de energía que no dependían de la fuerza muscular humana o animal". Los molinos de agua romanos influyeron en los molinos de los monjes medievales y, a su vez, influyeron en las tecnologías hidroeléctricas de la Revolución Industrial en la Gran Bretaña del siglo XVIII.

Índice

    Uno de los complejos industriales más antiguos del mundo.

    El acueducto y los molinos de Barbegal se encuentran a 12 kilómetros al norte de Arles. Los molinos estaban alimentados por el acueducto de Arles y están ubicados en una colina. Un total de 16 molinos de agua corrieron por la ladera rocosa. Los canales de agua y las ruinas de los molinos individuales aún son visibles. Datan del siglo II EC, cuando el Imperio Romano y su economía estaban en su apogeo, bajo gobernantes como Adriano.

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    Los investigadores escribieron en La naturaleza que “dado que la parte superior de el complejo de molinos de Barbegal fue destruido y no queda rastro de la maquinaria para trabajar la madera, el modo de operación de estos molinos ha permanecido esquivo durante mucho tiempo. Así, el equipo de científicos se dispuso a resolver el misterio del funcionamiento de los molinos de Barbegal.

    Vista de las ruinas del complejo molinero de Barbegal en 2018. (Robert Fabre)

    Vista de las ruinas del complejo del molino Barbegal en 2018. ( Roberto Fabré )

    El ingenioso diseño de los canales de agua.

    El investigador examinó los depósitos de carbonato que se almacenaron en un museo en Arles y que provenían de la fábrica. Los depósitos de carbonato se habían "formado dentro de los canales de madera del molino, las canaletas elevadas que alguna vez llevaron agua al molino", escribieron los investigadores en La naturaleza. Mientras examinaban estos depósitos, encontraron algo muy inusual. Los expertos encontraron las hendiduras de un canal en forma de curva, que es un canal inclinado para transportar agua.

    Midieron un modelo del canal y lo compararon con las cuencas de agua del molino. Estaban confundidos. El profesor Passchier dijo Ciencia diaria que “pudieron demostrar que el canal al que pertenecía esta pieza doblada muy probablemente abastecía de agua a las ruedas de los molinos de las cuencas inferiores del conjunto”. Sin embargo, la forma de la tolva no se parecía a nada que se encontrara anteriormente en el mundo grecorromano, o incluso en períodos posteriores. Ciencia diaria cita al profesor Passchier diciendo: “Entonces nos desconcertó por qué el canal se diseñó de esta manera y para qué se usó.

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    Segmentos carbonatados del canal doblado de Barbegal. (CCW Passchier et al., 2020/Naturaleza)

    Segmentos carbonatados del canal doblado de Barbegal. (CCW Passchier et al., 2020/ La naturaleza)

    Técnicas de ingeniería utilizadas en Barbegal Mills

    Lo que realmente desconcertó a los investigadores fue que no proporcionó ningún beneficio notable. El profesor es citado por Ciencia diaria diciendo que "Sin embargo, nuestros cálculos muestran que el canal de forma extraña es una adaptación única para los molinos Barbegal".

    Descubrieron que el canal en forma de codo estaba ligeramente inclinado contra la corriente, lo que aumentó el flujo de agua en parte del canal. Sin embargo, al mismo tiempo, el chorro de agua hacia las ruedas del molino tenía la velocidad y el ángulo correctos. Esto ha demostrado ser mucho más eficiente para este complejo de molienda en particular que el método tradicional que utiliza canales rectos.

    Tres modelos plausibles para colocar un canal doblado en los pasos de rueda del complejo Barbegal con los modelos hidráulicos correspondientes a la derecha. (CCW Passchier et al., 2020/Naturaleza)

    Tres modelos plausibles para colocar un canal doblado en los pasos de rueda del complejo Barbegal con los modelos hidráulicos correspondientes a la derecha. (CCW Passchier et al., 2020/ La naturaleza)

    Con base en los hallazgos, los expertos pudieron desarrollar un modelo del acueducto y los molinos de Barbegal y finalmente resolvieron el misterio de cómo funcionaba. Este descubrimiento muestra el extraordinario ingenio de los ingenieros romanos.

    Durante la investigación, el equipo también descubrió que "la madera en el canal probablemente fue cortada con una sierra eléctrica mojada, que es posiblemente la primera sierra para madera motorizada documentada", según Ciencia diaria . Este hallazgo se basó en cortes regulares con espacios rectos en la huella del conducto. Esto puede ayudar a explicar algunos de los muchos logros de ingeniería avanzada de Roma.

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    Este estudio mostró el valor de los depósitos de carbonato para la historia de la ciencia y la tecnología. Esto puede ayudar a los investigadores a comprender cómo se diseñaban los acueductos y molinos en el pasado. Los investigadores escribieron en La naturaleza que "este conocimiento puede ser útil para los hidrólogos a la hora de identificar qué fuentes se pueden regenerar o reutilizar, o cómo se puede mitigar el agotamiento, por ejemplo debido al cambio climático". De esta forma, el estudio de los depósitos también puede ayudar a los científicos a identificar y preservar posibles fuentes de agua en regiones áridas.

    Imagen de portada: Ruinas del acueducto romano ( Olja/Adobe Stock) y maqueta de los molinos de Barbegal. (Carole Raddato/ CC POR SA 2.0 )

    por Ed Whelan

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