Las remotas islas del Atlántico Norte fueron colonizadas por un grupo desconocido de humanos siglos antes de lo que se pensaba

Jan Bartek - AncientPages.com - Nueva evidencia del fondo de un lago en las remotas Islas Feroe del Atlántico Norte indica que una banda desconocida de humanos se asentó allí alrededor del año 500 d.C., unos 350 años antes de la Vikingos, quienes hasta hace poco se pensaba que fueron los primeros habitantes humanos. Los colonos pueden haber sido Celtas que cruzaron mares agitados e inexplorados desde lo que ahora son Escocia o Irlanda.

Las Islas Feroe son un archipiélago pequeño y accidentado a medio camino entre Noruega e Islandia, a unas 200 millas al noroeste de Escocia. Los acantilados imponentes dominan las costas; azotado por fuertes vientos y un clima nublado, el paisaje rocoso es principalmente tundra. No hay evidencia de que los indígenas hayan vivido allí, por lo que es una de las pocas tierras del planeta que permaneció deshabitada hasta tiempos históricos.

Las remotas islas del Atlántico Norte fueron colonizadas por grupos desconocidos de humanos siglos antes de lo que se pensaba

Islas Faroe. Crédito: Eric Welch - CC0

Excavaciones arqueológicas pasadas han indicado que los vikingos navegantes los alcanzaron por primera vez alrededor del 850 d.C., poco después de que desarrollaron la tecnología de navegación de larga distancia. El asentamiento puede haber formado un trampolín para el asentamiento vikingo de Islandia en 874, y su colonización de corta duración de Groenlandia, alrededor de 980.

El nuevo estudio, dirigido por científicos del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, se basa en sedimentos lacustres que contienen señales de que las ovejas domésticas aparecieron repentinamente alrededor de 500, mucho antes de la ocupación nórdica. Anteriormente, las islas no albergaban ningún mamífero, doméstico o de otro tipo; las ovejas sólo podían haber llegado con personas. El estudio no es el primero en afirmar que alguien más llegó primero, pero los investigadores dicen que resuelve el caso.

En la década de 1980, los investigadores determinaron que plantago lanceolata, una maleza comúnmente asociada con áreas perturbadas y pastos y que a menudo se usa como un indicador de la presencia humana temprana en Europa, apareció en las Islas Feroe alrededor del 2200 aC En ese momento, esto se consideró posible evidencia de la llegada humana. Sin embargo, las semillas podrían haber llegado con el viento y la planta no necesita la presencia humana para establecerse. Asimismo, los estudios del polen extraído de los lechos de los lagos y los pantanos muestran que en algún momento antes del período nórdico, la vegetación leñosa desapareció en gran medida, posiblemente debido a la persistencia de la masticación por parte de las ovejas, pero también posiblemente debido a cambios climáticos naturales.

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Algunos textos medievales sugieren que los monjes irlandeses llegaron a las islas alrededor de 500. Por un lado, se dice que San Brendan, un navegante irlandés temprano famoso y viajado por mucho tiempo, cruzó el Atlántico con camaradas de 512 a 530 y supuestamente encontró una tierra apodada la Isla de los Benditos. Las especulaciones y los mapas posteriores dicen que se trataba de las Islas Feroe, o las Azores más al sur, o las Islas Canarias, o que Brendan llegó realmente a América del Norte. No hay pruebas de nada de esto. Siglos más tarde, en 825, el monje y geógrafo irlandés Dicuil escribió que se había enterado de que los ermitaños habían estado viviendo en algunas islas del norte no identificadas durante al menos 100 años. Una vez más, las especulaciones posteriores aterrizaron sobre las Islas Feroe, pero nunca hubo ninguna prueba.

La primera evidencia física de una ocupación temprana llegó con un Estudio de 2013 en el diario Reseñas de ciencias cuaternarias, que documentó dos parches de turba quemada que contienen granos de cebada carbonizados que se encuentran debajo del piso de una casa comunal vikinga en la isla de Sandoy, en las Islas Feroe. Los investigadores fecharon los granos entre 300 y 500 años antes de los nórdicos; La cebada no se había encontrado previamente en la isla, por lo que alguien debió haberla traído. Para muchos arqueólogos, esto constituyó una evidencia firme de una habitación anterior a los vikingos. Sin embargo, otros querían ver algún tipo de corroboración antes de declarar cerrado el caso.

Los investigadores del nuevo estudio emplearon un enfoque no arqueológico. En una pequeña embarcación, navegaron hacia un lago cerca del pueblo de Eiði, sitio de un antiguo lugar vikingo en la isla de Eysturoy. Aquí, dejaron caer tubos pesados ​​de extremos abiertos al fondo para recolectar el lodo: los sedimentos cayeron año tras año y se acumularon durante milenios, formando un registro ambiental a largo plazo. Los núcleos penetraron alrededor de 9 pies, registrando unos 10,000 años de historia ambiental. Los científicos habían comenzado con la esperanza de comprender mejor el clima en la época de la ocupación vikinga, pero se encontraron con una sorpresa.

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Comenzando a 51 centímetros (20 pulgadas) de profundidad en los sedimentos, encontraron señales de que habían llegado un gran número de ovejas repentinamente, probablemente en algún momento entre 492 y 512, pero posiblemente tan pronto como 370. Las señales reveladoras: fragmentos identificables de ADN de oveja y dos tipos distintivos de lípidos producidos en el sistema digestivo de las ovejas, los llamados biomarcadores fecales. (Los investigadores también encontraron fragmentos de ADN humano en las mismas capas, pero sospechan contaminación moderna durante el manejo de las muestras). Una capa de ceniza depositada de una erupción volcánica conocida en Islandia en 877 les ayudó a fechar de manera confiable las secuencias de sedimentos a continuación.

"Vemos esto como poner el clavo en el ataúd de que la gente estaba allí antes de los vikingos", dijo la autora principal Lorelei Curtin, quien hizo la investigación como estudiante de posgrado en Lamont-Doherty. Señaló que, si bien las Islas Feroe se ven accidentadas y salvajes hoy en día, las ovejas de las Islas Feroe han masticado prácticamente cada centímetro cuadrado de vegetación, un alimento básico de la dieta de las Islas Feroe que se encuentra en casi todas partes.

Las remotas islas del Atlántico Norte fueron colonizadas por grupos desconocidos de humanos siglos antes de lo que se pensaba

Las ovejas de las Islas Feroe han sido un elemento básico de la cultura durante siglos y se encuentran en casi todas partes de las islas. Crédito: William D'Andrea / Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty

Más allá del descubrimiento anterior de los granos de cebada, nadie ha encontrado aún restos físicos de personas pre-nórdicas, pero los investigadores dicen que esto no es sorprendente. Las Islas Feroe contienen muy pocos sitios adecuados para el asentamiento, principalmente áreas planas en las cabeceras de bahías protegidas donde los nórdicos habrían construido sobre viviendas anteriores.

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Por otro lado, "ves que el ADN de las ovejas y los biomarcadores comienzan todos a la vez. Es como un interruptor que se apaga", dijo el paleoclimatólogo de Lamont-Doherty William D'Andrea, quien codirigió el estudio. Señala que los marcadores se corresponden bien con las cuentas de los monjes irlandeses. Pero, dijo, "esos primeros escritos son tenues, todo es circunstancial".

Entonces, ¿quiénes fueron estos primeros colonos? D'Andrea y Curtin especulan que podrían haber sido celtas, aunque no necesariamente monjes. Por un lado, muchos topónimos de las Islas Feroe derivan de palabras celtas, y las antiguas, aunque sin fecha, marcas de tumbas celtas salpican las islas. Además, los estudios de ADN de los feroeses modernos muestran que sus linajes paternos son principalmente escandinavos, mientras que sus linajes maternos son principalmente celtas.

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Otras regiones del Atlántico norte muestran esta asimetría (se cree que los colonos vikingos masculinos trajeron consigo novias celtas), pero las Islas Feroe tienen el nivel más alto de ascendencia celta materna, lo que sugiere una población celta existente que precedió a los vikingos.

Kevin Edwards, arqueólogo e investigador ambiental de la Universidad de Aberdeen en Escocia, y coautor del artículo sobre granos de cebada de 2013, dijo que el nuevo estudio "ha producido evidencia convincente y emocionante de otra isla dentro del archipiélago" de una ocupación humana anterior. Añadió: "¿Se pueden encontrar pruebas similares en Islandia, donde se presentan argumentos similares a favor de una presencia anterior a los nórdicos, y para los que se publicarán ADN arqueológico, analítico de polen y humano tentadoramente similar?"

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Escrito por Jan Bartek - AncientPages.com Redactor del personal

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